Cientos murieron en este remoto lago del Himalaya. Se pone más raro.

En un cuento popular del Himalaya de hace mil años, un rey y una reina, seguidos por sus asistentes, caminan por las montañas del norte de la India hasta el santuario de Nanda Devi, la diosa de la montaña. Pero en el camino, la diosa golpea a los peregrinos por su comportamiento de celebración e inapropiado, y caen en el pequeño y glacial lago Roopkund.

En 1942, un guardabosques británico asignado para patrullar el Himalaya indio durante la Segunda Guerra Mundial cruzó el lago y encontró los restos óseos de cientos de personas. Las noticias se difundieron, y el lago Roopkund, en el actual estado indio de Uttarakhand, fue rebautizado como Lago Esqueleto.

Así comenzó un misterio de 77 años sobre quiénes eran estos humanos, qué los llevó al lago aislado, a menudo congelado, y cómo murieron.

El cuento de Nanda Devi podría ayudar a explicar los cuerpos. La peregrinación que intentaron, el Nanda Devi Raj Jat, es un viaje de tres semanas que todavía se lleva a cabo hoy para adorar a la diosa. Algunos plantean la hipótesis de que los cuerpos podrían ser evidencia de una expedición militar fatal del siglo XIX, pero cuando se encontraron los cuerpos de muchas mujeres en el lago, esta idea cayó en desgracia. Según la evidencia de fracturas por compresión en algunos de los cráneos de los humanos, la creencia más común es que una tormenta de granizo los mató a todos a la vez en algún momento entre el 830 y el 850 d. C. Un nuevo estudio publicado el martes en Comunicaciones de la naturalezaSin embargo, contradice esta teoría.

En el estudio, los investigadores fechados por radiocarbono y analizados genéticamente los restos esqueléticos de 38 cuerpos encontrados en el lago para averiguar la edad de los huesos y la ascendencia de los individuos. También analizaron los isótopos estables en las muestras para aprender más sobre lo que comieron. Lo que los investigadores encontraron los sorprendió.

“Se suponía que todos los esqueletos databan de alrededor del siglo VIII, pero quedó claro que esto no fue lo que sucedió”, dice Éadaoin Harney, autor principal del artículo y candidato a doctorado en el departamento de biología orgánica y evolutiva de la Universidad de Harvard. . Los cuerpos en el lago, en lugar de morir en un solo evento catastrófico, varían desde unos pocos cientos hasta mil años.

Los autores también asumieron que los individuos eran todos del subcontinente indio, ya que esto es lo que los estudios previos habían pensado. Pero una vez que tuvieron las antiguas muestras de ADN, “estaba claro que definitivamente este no era el caso”, dice Harney.

Genéticamente, los restos se dividen en tres grupos distintos, que van desde poblaciones de 1,000 años del sur de Asia hasta poblaciones de 200 años de Grecia y Creta, junto con un individuo del este de Asia. Veintitrés de los cuerpos analizados eran del sur de Asia, mientras que 14 eran de origen mediterráneo. Incluso aquellas personas del sur de Asia “tienen ascendencia que es muy diversa”, dice Harney. “No se trata de una sola población proveniente de algún lugar de la India. En cambio, son personas de todo el subcontinente “.

Los resultados del análisis de isótopos también muestran diversas dietas dentro y entre cada subgrupo, lo que se suma al misterio.

En cuanto a cómo murieron allí y por qué, Harney dice: “La única pista que tenemos es que el lago Roopkund está ubicado a lo largo de la ruta de peregrinación que pudo haber sido utilizada durante los últimos 1,000 años”. Y, sin embargo, para Harney, es difícil imaginar esto como la única razón para que un grupo de personas tan genéticamente y culturalmente diversas muera en el mismo lago remoto.

“Todavía estamos bastante perplejos”, dice, y se necesita más investigación para determinar la naturaleza exacta de estas muertes. Todavía no se puede descartar una tormenta de granizo masiva, pero los científicos se preguntan si la tormenta de granizo fue el golpe mortal o si ocurrió después de la muerte de la gente.

Y en comparación con otros sitios arqueológicos, Roopkund es difícil de estudiar. “Ha estado sujeto a muchas perturbaciones, tanto por el entorno natural, como los desprendimientos de rocas”, dice Harney, como por excursionistas en el sendero cercano que baja para recuperar huesos o mirar el sitio.

El estudio destaca las formas en que los humanos han viajado a lugares lejanos durante cientos, si no miles, de años. “Sabíamos que había conexiones de larga distancia”, dice Harney, pero el nuevo conocimiento demuestra “cuán importantes han sido la migración y las conexiones entre diferentes partes del mundo a lo largo de la historia”.

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