Cómo Brasil podría eliminar la epidemia de zika antes de Río

Hace un año, la preocupación más apremiante antes de los Juegos Olímpicos este verano en Brasil era que los nadadores y los marineros competirían en la Bahía de Guanabara, cargada de aguas residuales de Río. Hoy, un miedo se cierne sobre el resto mientras el país se prepara para dar la bienvenida al mundo para los juegos de este verano: Zika.

Un año después de que surgió del noreste de Brasil y acaparó los titulares internacionales, el virus del Zika transmitido por mosquitos todavía se está “propagando explosivamente”, dice la Organización Mundial de la Salud. Hasta ahora, se estima que un millón de personas han sido infectadas en América Latina, desde Paraguay hasta México. Sin control, advirtió la OMS, la enfermedad podría infectar a cuatro millones más antes de que termine el año. Sus síntomas incluyen fiebre, erupciones cutáneas, dolor en las articulaciones y, en mujeres embarazadas, la posibilidad de que un niño nazca con microcefalia, un defecto de nacimiento que conduce a cabezas anormalmente pequeñas y cerebros subdesarrollados. La enfermedad no es tan mortal o virulenta como, por ejemplo, el ébola, pero inspira un horror similar y los CDC han aconsejado a las mujeres embarazadas que eviten viajar a regiones epidémicas.

“El problema con el Zika es que, para una población objetivo particular, es muy malo “, dice Scott Weaver, director científico del Galveston National Lab de la Universidad de Texas y uno de los pocos investigadores que estudió el zika antes del brote actual. “Tu perspectiva se distorsiona cuando ves bebés con microcefalia. Es desgarrador “. En Brasil, los funcionarios han reportado 5,000 casos de microcefalia hasta el momento.

Las autoridades brasileñas están trabajando las 24 horas, pero es dudoso que la epidemia esté contenida para el comienzo de los Juegos en agosto. “Todavía no tenemos una vacuna contra el zika”, dijo la presidenta brasileña Dilma Rousseff a la prensa a principios de este año. “Lo único que podemos hacer es luchar contra el mosquito”.

Eso, desafortunadamente, no es una propuesta simple.

La lucha contra los mosquitos plagados de enfermedades es una batalla casi tan antigua como la civilización. Los antiguos egipcios consumían grandes cantidades de ajo para protegerse de los mosquitos mientras construían las pirámides; Los romanos drenaban pantanos para combatir los brotes de malaria; Estados Unidos despejó la jungla infestada de mosquitos para proteger a los trabajadores que construyen el Canal de Panamá. Y, sin embargo, como muestra cada brote del Nilo Occidental en Nueva York o la malaria en Sudán del Sur, controlar los mosquitos es una lucha que no estamos cerca de ganar.

El enemigo en Brasil es Aedes aegypti. Un milímetro de largo, blanco y negro, y sediento de sangre humana, Ae. aegypti no solo es el principal transmisor del Zika, también es el vector más grande de fiebre amarilla, chikungunyay dengue, también conocido como fiebre de rotura de huesos. A lo largo de su historia, esta especie en particular ha sido el ferrier de innumerables sufrimientos humanos, llenando morgues de la ciudad de Filadelfia a Buenos Aires, cambiando el curso de las guerras y derribando presidentes y campesinos.

Debido a la prevalencia del mosquito en las Américas, desde Filadelfia hasta la Patagonia, incluso las ciudades a miles de kilómetros de Río corren el riesgo de un brote este verano, dicen los expertos. “Son como los huracanes”, dice Gordon Patterson, un historiador del control de mosquitos en el Instituto de Tecnología de Florida, refiriéndose a los brotes. “No sabemos a dónde van a golpear, pero hay una tormenta en el horizonte”.

Este año, gobiernos y organizaciones benéficas de todo el mundo gastarán cientos de millones de dólares luchando contra los mosquitos. Y aún así, un millón de personas probablemente morirán de enfermedades transmitidas por mosquitos. Para detener una enfermedad como el Zika, la humanidad tiene que vencer a uno de sus enemigos más antiguos. ¿Es incluso posible que Brasil, una sola nación y solo “recién industrializada”, según los economistas, mate o someta a un enjambre de millones de pequeños mosquitos y detenga una epidemia?

Bueno, el país lo ha hecho antes.


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Cuando el Dr. Fred Soper, un epidemiólogo de 27 años de Kansas, llegó a Brasil en 1920, el conocimiento de que los mosquitos transmitían enfermedades tenía apenas 30 años. Antes de ese descubrimiento seminal, realizado por Ronald Ross en 1897, los expertos creían que la malaria y la fiebre amarilla atacaban a los moralmente corruptos o se propagaban a través del “mal aire”. Brasil, con su clima tropical y su paisaje pantanoso, representó la primera línea de los esfuerzos nacientes de la humanidad para combatir las enfermedades transmitidas por insectos al atacar a los insectos. Soper estaba en la ciudad para difundir el evangelio del “control de mosquitos”.

Aunque tenía poca experiencia médica tropical, Soper fue enviado al país por la Fundación Rockefeller, que luego se dedicó a librar al mundo de la malaria, la fiebre amarilla y otras enfermedades transmitidas por mosquitos. Con la espalda recta, con gafas y luciendo un bigote inmaculado, Soper era una figura dominante en el campo. Aunque solo medía cinco pies y ocho pulgadas, tenía “la presencia de un gigante” y “parecía igualmente capaz de vencer al hombre o al mosquito”, escribió el fallecido entomólogo de Harvard Andrew Spielman en Mosquito: la historia del enemigo más mortal del hombre. De manera improbable, las acciones de Soper en Brasil cambiarían el campo de la salud pública para siempre.

Es difícil exagerar el daño que los mosquitos infligieron a la raza humana a principios del siglo XX. En los días de Soper, la fiebre amarilla y la malaria mataban regularmente a varios millones de personas en todo el mundo cada año. Eran enfermedades viscosas y virulentas que dejaron regiones enteras devastadas. Los hombres, y en su mayoría hombres en ese momento, que dedicaron sus vidas a combatir los mosquitos fueron ampliamente vistos como cruzados de salud pública. William Gorgas, el estadounidense que condujo la fiebre amarilla y la malaria desde La Habana después de la Guerra Hispanoamericana, fue nombrado caballero en Inglaterra por su trabajo. Walter Reed, quien descubrió que los mosquitos transmiten fiebre amarilla, sigue siendo una figura destacada en la salud pública estadounidense.

Aunque ya se habían hecho grandes avances contra la fiebre amarilla (la plomería moderna y las pantallas simples de las ventanas hicieron mucho para frenar las epidemias), en los años veinte persistieron brotes periódicos en Brasil, particularmente en el noreste rural del país. En mayo de 1928, después de una ausencia de 20 años, los periódicos comenzaron a informar febrilmente los rumores de fiebre amarilla en Río de Janeiro. El pánico comenzó a sembrar en la capital. Soper, entonces de 34 años, fue a investigar.

El 31 de mayo, Soper visitó a un paciente de 19 años que había sido llevado al hospital con síntomas consistentes con fiebre amarilla. La paciente “estaba semi delirante, con los ojos” amurallados “y continuamente murmuraba y gritaba” mamá “, etc.”, escribió Soper en su diario ese día. “Respiración muy rápida y no demasiado profunda. Almohadas y sábanas sucias con algo de material negro coagulado y con manchas de sangre roja. El hombre murió al día siguiente y Soper asistió a la autopsia. Los resultados fueron concluyentes. “No hay duda de que este caso es yf”, o fiebre amarilla, escribió.

Hasta entonces, los cariocas, ciudadanos de Río, la ciudad más importante del país, habían pensado que su ciudad libraría para siempre de la enfermedad. Alarmado y abrumado, el gobierno otorgó a la Fundación Rockefeller plena autoridad para manejar el brote: “carta blanca en lo que a usted respecta”, escribió Soper. Al año siguiente, Brasil creó el Servicio Cooperativo de Fiebre Amarilla e hizo que Soper, un extranjero, co-director junto con el director de salud pública del país, el Dr. Clementino Fraga.

La fiebre amarilla, como el zika, se transmite por Ae. aegypti. El insecto es originario de África y evolucionó para vivir cerca de los humanos. Probablemente llegó al Nuevo Mundo en barcos de esclavos y vive en cualquier pequeño charco de agua estancada que pueda encontrar: neumáticos viejos, plantas en macetas, incluso tapas de botellas al revés. Muerde a los humanos repetidamente durante el día. Entonces, como ahora, la mejor manera de detener la propagación de la enfermedad era ir tras el insecto donde vivía.

“Lo más efectivo es deshacerse de su hábitat de reproducción”, dice Joe Conlon, ex entomólogo de la Marina y portavoz de la Asociación Americana de Control de Mosquitos en Nueva Jersey. “Es más fácil decirlo que hacerlo.”

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Pero Soper tuvo la plena cooperación del gobierno brasileño: el imponente Midwesterner ejerció a los miles de empleados a su disposición con la autoridad de un comandante que hace cumplir la ley marcial, escribe Spielman. De 1929 a 1932, Soper y su equipo fueron de puerta en puerta por todo el país, obligando a los brasileños a drenar el agua estancada en sus propiedades, rociando larvicidas y fumigando casas. Los soldados de la fiebre amarilla inspeccionaron cisternas y se subieron a los techos para revisar las canaletas. Los ciudadanos tenían pocas opciones más que cumplir con las inspecciones. Los detalles grabados de estas visitas domiciliarias son limitados, pero no es difícil imaginar cómo podrían salir mal. Al menos un hombre mosquito fue asesinado, escribió Soper, después de entrar en la “habitación de un hombre contra las órdenes de un jefe de familia”.

Soper mismo perdió casi 30 libras en el esfuerzo. Su diario diario narraba sus constantes viajes por el país en barco, contando a los muertos y rara vez descansando:

6 de enero de 1929 – Miguel José Santa ‘Anna murió de fiebre amarilla en Bahía.

12 de octubre de 1929 – Oficialmente un feriado. Pase el día en el laboratorio.

10 de agosto de 1930 – domingo. ERR y yo vamos al hospital donde él demuestra el delicado arte de enganchar secciones de hígado [which were used to confirm yellow fever in cadavers] sin tocar el cuerpo ni las secciones.

15 de agosto de 1930: Día de la Asunción y feriado completo para todos, excepto el servicio yf.

Para 1934 Ae. aegypti había sido eliminado en la mayoría de los centros de población del país. Pero todavía ocurrieron brotes esporádicos en el campo. Soper creía que para detener la enfermedad por completo, el Servicio Cooperativo de Fiebre Amarilla necesitaba pasar del enfoque preventivo de controlar el número de mosquitos a erradicar a la criatura y las enfermedades que porta por completo, un objetivo tan audaz que era casi impensable en ese momento.

“La erradicación no es fácil ni barata; es más difícil y costoso, requiere un tipo de cobertura y una administración cuidadosa que no se sueña en la mayoría de los programas de salud pública ”, escribió Soper en un documento sobre los esfuerzos. “El erradicador sabe que su éxito no se mide por lo que se ha logrado, sino más bien … el alcance de su fracaso [is] indicado por lo que queda por hacer. Debe eliminar las últimas brasas de infección en su jurisdicción. Su eslogan debe ser “Cualquiera es demasiado”.


Durante la cruzada de Soper, un mosquito africano invasivo diferente, llamado Anopheles gambiae, uno de los vectores de malaria más eficientes en la tierra, estaba causando estragos en Brasil. Para 1938, Brasil estaba experimentando la mayor epidemia de malaria en la historia de las Américas. Más de 150,000 personas fueron infectadas y 20,000 murieron. Los científicos de la Fundación Rockefeller estaban aterrorizados. Desde Brasil, el mosquito podría colonizar el resto del hemisferio occidental y mudarse a América. A Soper se le asignaron 4.000 nuevos trabajadores y plena autoridad para acabar con la epidemia por cualquier medio necesario.

Con la bendición del líder dictatorial de Brasil, Getúlio Vargas, Soper desplegó “brigadas contra la malaria” habilitadas para ingresar a cualquier propiedad, inspeccionar cualquier edificio y usar la fuerza contra cualquiera que interviniera. En menos de dos años, la campaña logró extirpar Anopheles gambiae de casi todo Brasil. “Al parecer, Soper y sus cuatro mil brigadiers salvaron a las Américas del vector de malaria más peligroso del mundo”, escribe Spielman. El doctor fue agasajado por líderes internacionales y Brasil acuñó una moneda en su honor. Spielman escribe: “La victoria de Soper llegó a ser considerada como uno de los mayores logros de salud pública de la historia”.

Durante este período, Soper aprendió sobre un nuevo pesticida notablemente efectivo llamado diclorodifeniltricloroetano, DDT, para abreviar. Por recomendación suya, el Ejército de los EE. UU. Comenzó a tratar los uniformes de los soldados en el teatro europeo durante la Segunda Guerra Mundial para combatir el tifus propagado por los piojos. Cuando terminó la guerra, Soper fue ampliamente respetado como el mayor asesino de plagas vivo: un verdadero héroe de salud pública. Armado con la neblina milagrosa, la cooperación de los países de la OMS y una asombrosa donación de mil millones de dólares de los Estados Unidos, el sueño de Soper de erradicar el mosquito en todo el mundo parecía estar al alcance.

En 1955, utilizando técnicas desarrolladas en Brasil y toneladas métricas de DDT, la Campaña Mundial para la Erradicación de la Malaria codificó el enfoque de Soper y lo llevó internacionalmente. El programa fue, al principio, un gran éxito. Docenas de países de Europa, Oceana y el Caribe quedaron libres de malaria. “Utilizaron ese enfoque militar de arriba hacia abajo: entraron en su casa si les gustó o no y funcionó muy bien”, dice Conlon, de la American Mosquito Control Association.

Pero había un problema. El DDT, el arma maravillosa de los mosquitos, llegó con complicaciones. Primero, los mosquitos desarrollaron resistencia al insecticida en cinco años. Y segundo, como se detalla en el libro de 1962. Primavera silenciosa, DDT hace mucho más que matar mosquitos. El químico causa estragos en las águilas y otros depredadores grandes y también puede dañar a los humanos. En Estados Unidos, después de que una generación de niños creciera persiguiendo los camiones DDT por las calles suburbanas, el insecticida se convirtió en un hombre del saco casi de la noche a la mañana.

Otros países del hemisferio occidental pasaron por alto los peligros potenciales del DDT y continuaron diligentemente su guerra contra el mosquito. Pero Estados Unidos, financiador de la campaña, hogar de los fundadores intelectuales del movimiento de erradicación, se contuvo, para disgusto de Soper. “El principal delincuente en este esfuerzo internacional”, advirtió Soper en 1963, “es Estados Unidos de América”.

Finalmente, la guerra de Soper contra los mosquitos fracasó. Aunque Ae. aegypti erradicada de Brasil y gran parte de América Latina, la malaria todavía atormentaba a la mayor parte del mundo. Sus victorias obtenidas con tanto esfuerzo fueron reevaluadas por una nueva generación de académicos y entomólogos también. Los detractores señalaron que, en lugar de trabajar con brasileños locales y mejorar las condiciones de vida entre los pobres de las zonas rurales, Soper centró sus esfuerzos y sus millones de dólares de fondos exclusivamente en su proyecto de exterminio. Sus críticos llamaron a su trabajo en Brasil colonialismo médico.

“Soper ignoró las condiciones sociales y económicas dentro de las cuales se produjo la malaria”, escribió Randall M. Packard, entonces de la Universidad Emory, en 1994. “Al hacerlo, sentó las bases de los éxitos y fracasos de los grandes programas de erradicación de la malaria de la posguerra”. . “

Después de toda una vida dando vueltas alrededor del mundo en nombre de la salud pública, Soper murió en su estado natal de Kansas, en Wichita, en 1979. A los pocos años de su muerte, el Ae. aegypti que había escapado a la eliminación en Estados Unidos, había marchado hacia el sur, de vuelta al Nuevo Mundo, y una vez más estaban causando brotes en Brasil.


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Hoy, Brasil vuelve a ser pésimo con Ae. aegypti, y la ferocidad de la epidemia de Zika es una prueba del dominio del mosquito sobre el país. A principios de este mes, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades llamaron al Zika “más aterrador de lo que pensábamos originalmente” y advirtieron que el virus está relacionado con un conjunto más amplio de preocupaciones para las madres embarazadas, incluidos los problemas de nacimiento prematuro y problemas oculares en bebés.

Los funcionarios brasileños están trabajando con organizaciones de salud en todo el mundo y están adoptando un enfoque de “todo lo anterior” para contener Ae. aegypti eso incluye los enfoques tecnológicos más nuevos y emocionantes. Se está buscando todo, desde la modificación genética de mosquitos con “interruptores de muerte” que causan muertes prematuras en la descendencia, hasta la irradiación de los insectos para hacerlos estériles.

Pero es probable que no detengan el ataque de Zika por una simple razón: no están a la altura del tipo de campaña de erradicación de puerta a puerta de no tomar prisioneros que Soper emprendió hace 80 años. Ese tipo de enfoque único parece casi imposible hoy.

“[Soper] solía decir que, si tienes una democracia, no puedes tener la erradicación “, le dijo un colega de Soper a Malcolm Gladwell en 2001.” Cuando Soper estaba buscando trabajo en Johns Hopkins, esto habría sido 1946, le dijo a un amigo que “me rechazaron porque dijeron que era fascista”.

Dejando de lado las dudas morales con los métodos de Soper, los expertos reconocen que su enfoque de cuero de zapato sería el medio más efectivo para combatir el Zika y otras enfermedades transmitidas por mosquitos en la actualidad. “Tomo mis lecciones de lo que se hizo con éxito en los años 50 en América Latina”, dice Peter Hotez, decano de la Escuela Nacional de Medicina Tropical en el Baylor College of Medicine y participó en audiencias en el Congreso sobre enfermedades transmitidas por mosquitos.

En Estados Unidos, dice Hotez, no hemos tenido en cuenta casi ninguna de las lecciones que aprendimos del enfoque coordinado y centralizado de Soper. “Hay más de 700 divisiones de control de mosquitos en todo Estados Unidos, algunas buenas, otras no tan buenas”, dice. “No hay armonización de prácticas. Todos están haciendo cosas diferentes. Y no hay coordinación “.

Lo que verá en las zonas más pobres del sur de los Estados Unidos, por ejemplo, dice Hotez, son casas en ruinas sin pantallas de ventanas y agua estancada en neumáticos desechados y pilas de basura. “Esto crea la tormenta perfecta para el Aedes aegypti mosquito “, dice. “No existe un brote de Zika ‘pequeño’ en la costa del Golfo. Si hay un grupo de casos de microcefalia en vecindarios pobres de Louisiana y / o Texas, se compararía con Katrina o el derrame de petróleo de BP, y debería tratarse como tal “.

Cuando los expertos hablan de tratar con Ae. aegypti ahora, pocos piden erradicación. El curso prudente y más factible, reducir la población del insecto lo suficiente como para detener la transmisión de la enfermedad, es todo lo que cualquiera puede esperar.

Dan Strickman, entomólogo de la Fundación Bill y Melinda Gates, pasa sus días pensando en la mejor manera de combatir las enfermedades transmitidas por mosquitos. “Fred Soper fue una persona increíble”, dice. Pero cuando se le preguntó sobre la posibilidad de erradicar Ae. aegypti De nuevo, Strickman objeta.

“Habría muchos beneficios [from the kind of campaign] la Fundación Rockefeller promovió en los años 30, una que era sistemática y sobria y no se basaba tanto en el entusiasmo por la nueva ciencia “, dice.

“Mi duda es: odias promover algo que dudas que realmente se pueda hacer”, dice Strickman. “Bueno, técnicamente lata ser hecho Lo sabemos. ¿Pero lograrlo en el mundo de hoy? Eso requiere un poco de discusión. Ya no estamos en 1930 “.