Cómo no convertirse en astronauta cambió la vida de este explorador

El rover europeo ExoMars podría ser el vehículo todoterreno más rudo que se haya construido, y una de las personas que desempeñó un papel clave para darle vida es Natalie Panek, quien podría ser la ingeniera aeroespacial más aventurera de Canadá. El ExoMars es una máquina de seis ruedas alimentada por energía solar en la que cada rueda puede funcionar de forma independiente, por lo que en realidad puede “caminar” a través de las dunas de arena suave de Marte. Cuando aterrice en el planeta rojo en 2021, el rover viajará a través de la superficie, recolectando y analizando muestras de material orgánico de varias profundidades bajo tierra. La idea es buscar signos de vidas pasadas, por lo que es un gran problema. Y es solo la última muesca en el cinturón de Panek, de 34 años, que usa su experiencia al aire libre para guiar su carrera en la exploración espacial.

Panek creció haciendo mochileros y acampando la mayoría de los fines de semana con su familia en Canadá y se ha centrado en convertirse en astronauta desde que era una niña. “Pasábamos los días pescando con mosca y caminando, pero cuando oscurecía, encendíamos una fogata, salíamos y mirabamos las estrellas, tratando de contar la cantidad de constelaciones que podíamos reconocer”, dice Panek sobre Su infancia en el bosque. “Después de tantos fines de semana de mirar al cielo, tuve la idea de que quería ir allí”.

Panek finalmente hizo todo lo posible para encaminarse a convertirse en astronauta. Literalmente es una científica de cohetes, obtuvo títulos en ingeniería mecánica y aeroespacial antes de aterrizar codiciadas pasantías en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA y el Centro de Investigación Ames durante la escuela de posgrado. Ella tiene una licencia de piloto (muchos astronautas lo hacen) y chuletas de aventura legítimas para arrancar, después de haber marcado todo tipo de viajes, como viajar de mochilero por la isla de Baffin, caminar por las costas este y oeste de Groenlandia, explorar las Montañas Rocosas canadienses en canoa y raquetas de nieve, y rafting alrededor del Parque Nacional Bruce Peninsula. Incluso obtuvo una codiciada membresía en el famoso Explorers Club a través de su trabajo en ciencia y aventura. Lo hizo todo con la esperanza de que algún día tendría la oportunidad de explorar la frontera final en persona.

natalie panek

Pero aquí está la cuestión de querer ser astronauta: es casi imposible, especialmente si eres canadiense. Es estrictamente un juego de números. Estados Unidos tiene el mayor cuerpo de astronautas, con personal entre 38 y 150 en cualquier momento dado. Hemos enviado 335 personas al espacio, más que cualquier otro país del mundo (Rusia es un segundo distante). Canadá tiene cuatro astronautas activos en este momento, y solo un astronauta en la lista actual de la Agencia Espacial Canadiense ha estado en el espacio. Nuestros vecinos del norte simplemente no dedican la misma cantidad de recursos a los viajes espaciales que nosotros. Entonces, si eres un niño canadiense que mira las estrellas y sueña con explorar la frontera final, tus oportunidades son limitadas, incluso si dedicas toda tu vida a darte la mejor oportunidad posible. Nadie lo sabe mejor que Panek.

“No hay una guía real para convertirse en astronauta”, dice Panek. “Algunos de ellos son ingenieros, algunos son pilotos, algunos son biólogos. Es como si quisieras acumular todo este conocimiento, de modo que estés en posición de estar en la mezcla cuando sea necesario “.

Cuando la Agencia Espacial Canadiense busca llenar una vacante, realiza una convocatoria abierta en forma de una campaña de reclutamiento de astronautas. En un gesto verdaderamente canadiense, cualquiera puede solicitarlo. Más de 4,000 personas lo hicieron, incluida Panek, cuando Canadá realizó una campaña para encontrar dos nuevos astronautas en 2016. Después de un proceso de selección de un año, llegó a los 100 solicitantes finales antes de ser despedida, no por falta de habilidad o conocimiento, sino debido a una raya gris en su cabello, que podría ser un indicador de un trastorno autoinmune

“Es desgarrador ser eliminado por algo fuera de mi control que no afecta mis habilidades de ninguna manera”, dice Panek. “Ha sido un viaje procesar eso y encontrar el lado positivo”.

Para Panek, ese lado positivo es la vida aquí en la tierra. Después de descubrir que no sería una de las próximas astronautas de Canadá, se dedicó a explorar su patio trasero. “Decidí ir a una mini aventura cada fin de semana durante un año para distraerme del rechazo. Decidí explorar más la tierra ”, dice ella.

Panek siempre ha tenido una inclinación por el descubrimiento terrestre, como explorar la Patagonia y los Grand Tetons. Pero su año de mini aventuras ayudó a reenfocar su energía y evitar la cobertura mediática que rodea el proceso de selección de astronautas. Remaba en aguas bravas a través de las Montañas Rocosas canadienses y navegaba en canoa por el Parque Provincial Algonquin. Pasó los fines de semana en el lago Hurón, asistió a un festival de cielo oscuro en Jasper y participó en una cumbre de escalada Arc’teryx. Ella también se convirtió en el tema de un documental, Espacio para explorar, sobre su búsqueda de casi convertirse en astronauta.

“Siempre he tratado de enmarcar todo el viaje ya que llegar a ser astronauta sería la guinda del pastel”, dice ella. “Me aseguré de que todo lo que había hecho en el camino fuera satisfactorio e importante, incluso si no llegaba a ser astronauta”.

Ella también quiere inspirar a las mujeres jóvenes que también podrían estar interesadas en los campos STEM (ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas). Panek dice que es fácil para las mujeres jóvenes perder su pasión por las matemáticas y las ciencias al enfrentarse a una variedad de obstáculos en la escuela y el lugar de trabajo, mientras que otras ni siquiera ven una carrera en STEM como una posibilidad realista. Según Panek, uno de los mayores elementos disuasivos es la falta de tutoría. “No podía llamar a un astronauta o ingeniero y preguntarles qué debería estudiar, así que decidí ser esa persona para la próxima generación”, dice.

Mientras Panek trabaja para abrir puertas a jóvenes científicos y aspirantes a astronautas aquí en la tierra, ella no le está dando la espalda al espacio. Ahora se está enfocando en limpiarlo. Panek es ingeniera senior en el departamento de sistemas de misión en MDA, la compañía que construyó Canadarm y Canadarm2, donde trabajó en el rover ExoMars. Construir ese vehículo móvil ha sido un esfuerzo combinado entre Europa, Canadá y Rusia, y Panek está en el equipo canadiense responsable del desarrollo de su chasis y sistema de locomoción: las ruedas y las patas, o como ella dice, “todo lo que gira desde un módulo de aterrizaje hasta un vehículo explorador ”.

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A medida que finaliza ese proyecto, Panek está cambiando su atención a la construcción de hardware robótico que pueda usarse para reparar satélites extintos que orbitan la tierra. Hay al menos mil no operacionales flotando alrededor de nuestro planeta en este momento, y eso no incluye los escombros que se han separado de esos satélites: millones de piezas, que varían en tamaño desde una mancha de pintura hasta un destornillador.

“Aprender sobre la cantidad de desechos espaciales que orbitan la tierra y cómo no hay infraestructura para reemplazar esos satélites rotos es fascinante”, dice Panek. La basura que está orbitando la Tierra en este momento es solo el comienzo, ya que las empresas privadas compiten por lanzar más satélites que puedan suministrar Internet espacial. No existe un sistema para reparar satélites antiguos, por lo que los programas espaciales simplemente lanzan nuevos.

“Es como si condujera su automóvil durante 15 años, y tan pronto como se descompone en la carretera, simplemente lo deja allí y compra otro”, dice Panek. “Te hace pensar en cómo exploramos. Crecí con Leave No Trace: todo lo que tomas, lo sacas contigo. He llegado a apreciar cómo esa filosofía también debe aplicarse a los viajes espaciales “.

Ingrese al hardware robótico de MDA, que se montaría en una nave espacial que podría acoplarse a un viejo satélite y reparar los componentes rotos. El brazo se desplegaría y haría reparaciones o transferiría combustible para que el satélite pudiera volver a funcionar. Si bien arreglar satélites anticuados en lugar de lanzar nuevos podría tener sentido para los aventureros, Panek dice que Leave No Trace es una venta difícil en el mundo aeroespacial.

“A veces siento que soy una loca hablando de las consecuencias de nuestra exploración”, dice Panek. “¿Cuál es el equilibrio entre explorar y lo que ganamos de esas misiones y lo que dejamos en el proceso? Quiero que la gente piense en cómo estamos explorando y pregunte si somos responsables y sostenibles “.

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