Cómo una ama de casa austríaca se convirtió en la primera escritora de viajes en solitario

En la Europa del siglo XIX, las mujeres rara vez viajaban lejos, especialmente no solo, por lo que Ida Pfeiffer tuvo que encontrar una buena excusa. La ama de casa vienesa les dijo a sus amigos y familiares que iba a visitar a un amigo en Constantinopla, pero ella realmente planeó ir hasta lo que ahora es Israel. Más tarde, cuando se le preguntó acerca de su audaz viaje, dijo que su viaje fue una peregrinación religiosa. Sin embargo, la verdadera razón era que quería explorar el mundo como un hombre podría hacerlo, valiente e independientemente, siguiendo su curiosidad.

En ese momento, viajar en estas regiones era peligroso, especialmente para una mujer solitaria. Pfeiffer, de 45 años, sin estatus ni riqueza, sintió que había muchas posibilidades de que no regresara. En 1842, ordenó su testamento y partió por el Danubio en un barco de vapor. En el transcurso de unos nueve meses, atravesó el Mar Negro hasta Tierra Santa, descendió a Egipto y finalmente a Italia antes de regresar a casa. En el camino, navegó a través de los rápidos del río, cabalgó largas horas a caballo por el desierto y enfrentó a multitudes que la miraban y la maltrataban porque era una vista extraordinaria.

Habría sido considerado inmodesta para una dama seguir escribiendo sobre sus aventuras, pero una experta editorial persuadió a Pfeiffer para que le permitiera imprimir sus observaciones y reflexiones, de forma anónima al principio, luego con su propio nombre. El libro, Viaje de una dama vienesa a Tierra Santa, se convirtió en la primera de una serie de éxitos de ventas y lanzó su carrera de viaje, que abarcó 16 años, 150,000 millas por mar y 20,000 millas en tierra, incluidos dos viajes alrededor del mundo. Ninguna mujer conocida había viajado sola hasta ahora y vivió para escribir sobre ella.

“Eso es lo que la hizo tan famosa”, dice John van Wyhe, historiador de la ciencia en la Universidad Nacional de Singapur y autor de Wanderlust: la increíble Ida Pfeiffer, la primera turista, que se lanzó este mes. “A donde quiera que iba, la gente estaba asombrada de que ella estuviera viajando sola. Es una heroína tan improbable, no es rica, no es bella, no tiene educación, y sin embargo, hace todas estas cosas increíbles “.

Pfeiffer nació en 1797 en Viena, y sufrió una educación inusual que la preparó bien para sus actividades posteriores. Su padre era un comerciante acomodado, pero dirigía una casa austera, endureciendo a sus siete hijos con dietas exiguas y pocas comodidades. Pero también permitió que la joven Ida usara ropa de niños y jugueteara con sus cinco hermanos. (Ella también tenía una hermana que nació más tarde). “No era tímida”, escribió décadas después de su infancia, “pero salvaje como un niño, y más audaz y más avanzada que mis hermanos mayores”.

“Es una heroína tan improbable, no es rica, no es bella, no tiene educación, y sin embargo, hace todas estas cosas increíbles”.

Cuando tenía casi nueve años, el padre de Pfeiffer murió, y su madre comenzó a imponer las restricciones de la infancia que Pfeiffer detestaba, como usar vestidos y tocar el piano. Leyó diarios de viaje y, cuando se dio cuenta de que no podía unirse al ejército debido a su género, se centró en los viajes y la ciencia. Cuando Pfeiffer tenía poco más de veinte años, se casó contra sus deseos con un viudo rico y dio a luz a dos hijos. Durante un par de décadas, Pfeiffer crió a sus hijos y, cuando su esposo no pudo encontrar trabajo, vivió en la pobreza. Ella enseñó lecciones de dibujo y música para mantener a flote a la familia. Después de que sus hijos tuvieron sus propios hogares, ella comenzó a soñar despierta otra vez acerca de ver el mundo.

En ese momento, había algunas autoras populares de viajes, como Isabella Frances Romer y Lady Hester Stanhope, que viajaban con sus maridos o acompañantes masculinos. El esposo de Pfeiffer era demasiado viejo para viajar (y puede que ella no quisiera que él viniera), y ella no era lo suficientemente rica como para viajar con estilo como los autores que había leído. Pero con una pequeña herencia de su madre, quien murió en 1831, ella partió de todos modos.

En su segunda expedición, en 1845, se dirigió al norte para ver Escandinavia e Islandia, atravesando aguas termales y géiseres y subiendo un volcán activo. Se enseñó a sí misma a hablar inglés y danés, tomar daguerrotipos y recolectar y preservar especímenes de animales, minerales y plantas. A su regreso a Austria, vendió los especímenes a museos y escribió otro libro, financiando su mayor empresa hasta la fecha: un viaje alrededor del mundo.

En 1846, se embarcó en un velero (los veleros eran más baratos que los barcos de vapor) a través del Atlántico hasta Brasil. Durante más de dos años, se zambulló en las selvas tropicales de América del Sur, capeó las turbulentas aguas del Cabo de Hornos, atravesó las islas del Pacífico Sur, se hizo amiga rápida de la reina de Tahití, acompañó una caza de tigres en la India y visitó un harén en Irán Si bien Pfeiffer fue atacada varias veces y se le prohibió ingresar a ciertos lugares reservados para hombres, en su mayoría fue tratada amablemente. Algunos historiadores dicen que incluso pudo haber disfrutado más seguridad viajando como mujer, simplemente porque era una curiosidad.

En este momento, Pfeiffer era famoso. La noticia de sus hazañas poco comunes se extendió por los periódicos de todo el mundo. Más adelante en su carrera de viaje, hoteles y barcos le ofrecieron habitaciones y pasajes gratis debido a su celebridad. Fue descrita como menuda, simple y ligeramente encorvada, pero que se movía con deliberación. Aunque era seria y reservada, también tenía una energía prodigiosa, yendo a lugares que pocos europeos habían visto.

Ella se abrió paso a través de las selvas a una velocidad indomable, agotando a sus guías, y una vez le pidió a la tripulación de un velero que la atara a un mástil, como Odiseo, para poder experimentar completamente la furia de una tormenta sin ser arrastrada, según Van Wyhe Tampoco dijo tonterías: cuando un conductor de burros intentó engañarla en Alejandría, Egipto, por ejemplo, ella sacó su látigo y le dio un par de buenos golpes.

Si bien Pfeiffer insiste en su propia simplicidad y humildad en sus libros, tal vez un intento de adherirse a las normas de género, también fue muy observadora, sin juzgar e irónica. “Mucho se habló y poco se entendió”, escribió acerca de cenar con una familia en Jaffa (a la que se refiere como Joppa), Israel, y navegar una barrera del idioma. “Lo mismo se dice a menudo en las sociedades eruditas; así que no fue de mucha consecuencia “.

En su propia vida, los libros de Pfeiffer fueron traducidos a siete idiomas. El rey de Prusia le otorgó una medalla de oro en artes y ciencias. El explorador Alexander von Humboldt y el geógrafo Carl Ritter ensalzaron sus logros, ayudándola a convertirse en la primera mujer reconocida como miembro honorario en las sociedades geográficas de Berlín y París. Hoy miles de especímenes de Pfeiffer permanecen en museos e instituciones europeas, y varias especies llevan su nombre.

En varias ocasiones, Pfeiffer consideró retirarse, pero su curiosidad y espíritu inquieto la llevaron al extranjero. En su último viaje, a Madagascar y Mauricio, fue atrapada en un golpe de estado, expulsada y enfermó, tal vez con malaria. Nunca se recuperó por completo y murió en Austria el 27 de octubre de 1858. Tenía 63 años.

Después de su muerte, los libros de Pfeiffer siguieron siendo populares hasta la década de 1880, pero luego se agotaron. Inspirada por su ejemplo y por otros, más mujeres comenzaron a viajar solas, y a fines del siglo XIX y principios del XX generaron una cohorte de famosas y aventureras autoras de viajes en solitario, incluidas Isabelle Eberhardt y Freya Stark. Uno solo puede imaginar el asombro de Pfeiffer.

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