Cómo una iglesia de Indiana se convirtió en un gimnasio de escalada en roca de clase mundial

Durante ocho años, Joe Anderson condujo por la Iglesia Bautista McDoel en su viaje diario desde el centro de Bloomington, Indiana, hasta el soso almacén exurbano que albergaba Hoosier Heights, uno de los varios gimnasios de escalada que posee en todo el Medio Oeste. Siempre había admirado la antigua iglesia: su exterior de piedra caliza, su encanto histórico. Cuando vio que estaba a la venta en 2016, tuvo un pensamiento loco: el negocio estaba creciendo en el gimnasio Bloomington y quería trasladarlo a un lugar más central. ¿Por qué no convertir la iglesia en los nuevos Hoosier Heights?

La congregación de McDoel odiaba perder su edificio, que había anclado a McDoel Gardens, un vecindario de bungalows de cuello azul, desde que abrió en 1925. En la década de 1960, la iglesia agregó un segundo santuario con una capacidad de alrededor de 250. “Llenaremos el todo el lugar “, recuerda el feligrés de toda la vida Pat Suits, de 83 años, que todavía vive una casa abajo del antiguo edificio. “Teníamos muchos niños allí, un nuevo grupo juvenil”.

Pero como tantas iglesias en todo el país, la membresía de McDoel disminuyó en las siguientes décadas a medida que la congregación envejecía y disminuía. Según la Encuesta social general, realizada por la organización de investigación no partidista NORC en la Universidad de Chicago, 2018 fue el primer año en que los estadounidenses que no asistieron a la iglesia superaron en número a los que van cada semana o casi todas las semanas. En McDoel, en lugar de una nueva generación de niños, los habituales consistían en personas mayores como Suits, y su edificio histórico ahora les estaba causando dolores de cabeza: los únicos baños, por ejemplo, estaban bajando un largo tramo de escaleras. Finalmente, la congregación decidió vender la iglesia y mudarse a un espacio más cercano cercano.

Un gimnasio de escalada puede parecer un reemplazo extraño y mundano, pero algunos han aparecido en iglesias a través del Rust Belt, incluidas las conversiones en Lehighton, Pensilvania y Dayton, Ohio. Es una coincidencia que tiene sentido (los santuarios tienen techos altos) pero a menudo trae dificultades distintas (los santuarios pueden ser demasiado estrechos para ser asegurados). “He visto bastantes iglesias”, dice Adam Koberna, presidente de operaciones de los Estados Unidos para Walltopia, una de las compañías de muros de escalada más importantes del mundo. “Y rara vez funcionan”.

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La estructura física es solo una parte del problema. En Cleveland, Chick Holtkamp y Niki Zmij intentaron convertir una iglesia de vecindario vacía que fue construida en 1885. “Era un gran espacio”, dice Holtkamp, ​​”pero más que eso, fue un espacio interesante”. Recorrieron docenas de gimnasios, contrataron arquitectos, dieron entrevistas entusiastas, solo para ver cómo la iglesia que esperaban salvar fuera demolida y reemplazada por casas adosadas. Al final, los residentes estaban demasiado preocupados por el tráfico adicional que traería una propiedad comercial. “Honestamente, fue política”, dice Holtkamp. “Las personas que no lo querían tenían una voz más poderosa”.

También puede haber problemas con los requisitos de preservación histórica y con la obtención de la financiación necesaria para rehabilitar un edificio antiguo peculiar. En Cincinnati, Chris Wiedeman y su hermano, Joe, han invertido decenas de miles de dólares durante el año pasado para estabilizar una hermosa iglesia abandonada de la década de 1870 que esperan convertir en un gimnasio llamado Cincinnati Rocks. “La iglesia ha sido descuidada”, dice Chris. “Había agujeros en el piso”. La construcción del diseño ambicioso, que resalta las ventanas arqueadas del edificio y los detalles arquitectónicos, está resultando bastante difícil, aunque se hace más factible por el hecho de que el propio Chris trabaja como contratista general. La recaudación de fondos es aún más complicada. “Ahí es donde nos encontramos con más problemas”, dice.

En Bloomington, Joe Anderson entendió los posibles problemas, pero decidió darle una oportunidad a la renovación. “Hacer un gimnasio como este es un trabajo de amor”, dice. “No fue una decisión puramente económica”. Y no salió bien al principio. “Había literalmente murciélagos en nuestro campanario”, dice, y ese no fue el único inconveniente. Trabajando con Walltopia para diseñar y construir el gimnasio, tuvo que considerar las limitaciones de la antigua estructura mientras buscaba una forma de soportar enormes muros de escalada independientes.

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Para lograrlo, terminó agregando un segundo edificio para la cuerda superior. Pero, Anderson dice, “Fue importante para mí que todavía entras y dices, Whoa, esto se siente como una iglesia”. Entonces los bancos se convirtieron en asientos para cambiarse a zapatos de escalada. Los mosquetones sujetaron las luces colgantes vintage del santuario al techo inclinado, creando más espacio para la pared de rocas. La cocina de la iglesia se convirtió en el lugar para limpiar las bodegas, con su campana gigante absorbiendo los olores a vinagre. Y el coro se transformó en un lugar apartado para que los escaladores avanzados entrenasen en MoonBoards.

En 2018, después de más de un año de construcción, la instalación se abrió con 16,000 pies cuadrados de escalada. La ubicación, justo al lado del popular sendero de usos múltiples B Line de Bloomington, permite a muchos escaladores caminar o andar en bicicleta al gimnasio. Eso ha sido especialmente útil para atraer a los estudiantes de la Universidad de Indiana de la ciudad; Por primera vez en mucho tiempo, los jóvenes están llenando a McDoel.

En cuanto a la congregación McDoel, todavía se reúne el domingo en un edificio de oficinas alquilado en el mismo vecindario. El servicio generalmente atrae a unos 20 fieles, y Pat Suits observa cuán agradecidos están todos de que los baños estén ubicados en el nivel principal. “Todo está justo ahí”, dice ella.

A dos cuadras de distancia, Hoosier Heights abre los domingos a las 9 a.m. Anderson está feliz de que el gimnasio haya impulsado el vecindario y que salvar un edificio antiguo haya demostrado ser sostenible desde el punto de vista económico y medioambiental. Pero, sobre todo, está encantado de ver a tanta gente usando el espacio, ya sea la asociación de vecinos que organiza su intercambio anual de galletas de Navidad, tal como lo hizo en la iglesia, o los escaladores que buscan su próximo asimiento mientras la luz del sol se filtra a través de las vidrieras. . El gimnasio captura el sentido de comunidad y asombro que ha definido el edificio durante casi un siglo. “Asumimos un lugar diseñado para reuniones positivas de la comunidad”, dice Anderson, “y todavía estamos tratando de seguir siendo eso”.

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