Con Drilling ANWR, los osos polares sufrirán

El 12 de septiembre, pocas horas después de que la Cámara de Representantes votara para proteger el Refugio Nacional de Vida Silvestre del Ártico (ANWR) de la perforación, el Departamento del Interior anunció sus planes finales para arrendar la sensible llanura costera de ANWR para la explotación de petróleo y gas. Las ventas de arrendamiento se realizarán antes de finales de 2019.

Los esfuerzos para evadir y socavar las protecciones de los osos polares por parte de los funcionarios de la administración se remontan al menos a 2008, todo en un esfuerzo por perforar en el último desierto virgen de nuestro país.

Cómo perforar ANWR amenaza a los osos polares

Arriba hay un mapa de los sitios de definición de osos polares en ANWR, en comparación con el área que DOI planea arrendar para la perforación de petróleo y gas. Como puede ver, las áreas de perforación propuestas abarcan áreas definidas conocidas. Estos mapas fueron creados por DOI.

Según el plan de DOI para el desarrollo de ANWR, tiene la intención de “arrendar toda el área del programa”.

La exploración de petróleo y gas requiere localizar depósitos de recursos e identificar sitios de perforación mediante levantamiento sísmico. Ese proceso implica enviar vibraciones de alta presión al suelo, a intervalos de 135 pies, a través de toda la región. Para llevar a cabo ese proceso, los equipos de 150 a 160 trabajadores que viven en campamentos móviles deben mover equipos pesados ​​en casi cada pulgada del área de la encuesta utilizando camiones de 90,000 libras. Y ese proceso debe ocurrir en el invierno, cuando el suelo congelado puede soportar el peso de esos vehículos; Al mismo tiempo en que los osos dan a luz a cachorros y los crían en guaridas durante los primeros tres meses de sus vidas.

Se sabe que las encuestas sísmicas perturban a los osos, al igual que el resto de la actividad industrial requerida por el proceso. Los camiones utilizados son lo suficientemente pesados ​​como para atravesar la nieve y destruir las guaridas de osos polares.

“Incluso si las osas madres pueden escapar de ser aplastadas mientras un vehículo pasa sobre una guarida, es muy poco probable que los cachorros puedan hacerlo”, se lee en un estudio realizado por Polar Bears International (PBI) sobre los impactos de las encuestas sísmicas. Continúa estimando una probabilidad del 25 por ciento de que al menos un oso polar muera aplastado en una temporada de encuestas sísmicas en ANWR.

La mayor perturbación que toda la actividad descrita tendrá sobre el comportamiento del oso polar está más extendida. El mismo estudio de PBI explica que los cachorros de osos polares no pueden sobrevivir fuera de las guaridas durante los primeros tres meses de sus vidas, y que la actividad de la encuesta sísmica puede hacer que las madres abandonen sus guaridas antes de que termine ese período, dejando a los cachorros morir. Las áreas en las que las perturbaciones causadas por los estudios son lo suficientemente significativas como para perturbar a los osos que engordan abarcan el 97 por ciento de la llanura costera de ANWR. “Es prácticamente seguro que la mayoría de los osos polares no detectados en sus guaridas se verán afectados en algún nivel”, encuentra el estudio.

El plan de perforación ANWR del DOI incluye algunos intentos de mitigar el impacto en los osos polares. Los levantamientos aéreos utilizarán el radar infrarrojo prospectivo para tratar de identificar los sitios del den, y se creará una zona de exclusión de una milla alrededor de ellos, en la que no se permitirá ninguna actividad de prospección o perforación.

Para probar la efectividad de los estudios aéreos de FLIR, PBI realizó múltiples vuelos de prueba sobre sitios conocidos de denning, que eran muy utilizados por los osos. Este fue el mejor escenario para la efectividad potencial de los estudios aéreos, sin embargo, PBI solo pudo detectar guaridas conocidas desde el aire del 50 al 67 por ciento del tiempo, dependiendo de la cantidad de vuelos realizados. El estudio continúa describiendo otras limitaciones de los estudios aéreos de FLIR: el mal tiempo frecuentemente en el Ártico y los falsos positivos creados por otras fuentes de calor bajo la nieve.

“Para impulsar las detecciones por encima del 50 por ciento requirió esfuerzos monumentales que incluyeron vuelos múltiples y una estrecha adherencia a las condiciones climáticas ideales identificadas”, explica el Dr. Steven Amstrup, científico jefe de Polar Bears International, quien realizó las encuestas. “Si bien esto fue posible en un entorno de investigación donde las encuestas se realizaron solo sobre puntos conocidos, parece intratable cuando las búsquedas múltiples tendrían que enfocarse en 3000 kilómetros de hábitat definido”.

Por lo tanto, dadas las condiciones del mundo real, solo el 50 por ciento de los sitios de definición de osos polares en ANWR se beneficiarían de esa zona de exclusión de una milla. E incluso aquellos osos con guaridas protegidas terminarían afectados por otros factores a medida que avanza la perforación en el refugio. La infraestructura, como las carreteras y las tuberías, crearía barreras que los osos tendrían que cruzar entre el hielo marino y los sitios de eliminación. El aumento de la actividad humana en el área pondría a los osos en riesgo por el tráfico de vehículos y los conflictos entre humanos y osos. Los derrames de petróleo y otros eventos importantes de contaminación que posiblemente podrían resultar de la explotación de petróleo y gas en el área también podrían amenazar a los osos y su fuente de alimentos.

“La pobre supervivencia de los cachorros en los últimos años indica que las hembras que abandonan sus guaridas están cada vez más en malas condiciones físicas y necesitan salir al hielo y cazar lo más rápido posible”, dice Amstrup. “El impacto de numerosas barreras potenciales o fuentes de interferencia con el paso directo al hielo solo puede ser peor para grupos familiares ya estresados”.

Una madre y su cachorro en hielo marino. Si bien es la pérdida de su hielo lo que amenaza la supervivencia de la especie, es la cantidad de osos polares que podemos salvar en este momento lo que determina la posibilidad que tendrán si somos capaces de revertir el cambio climático.

Por qué importan los osos de ANWR

Los osos polares que viven en ANWR son parte de la población del Mar del Sur de Beaufort (SBS): una de las 19 poblaciones totales en el Ártico, y una de las dos únicas poblaciones encontradas en los Estados Unidos. Entre 2001 y 2010, la pérdida de hielo marino debido al cambio climático causó que la población de SBS cayera en picada un 40 por ciento. El último recuento conocido para la población SBS fue de solo 900.

La supervivencia de los cachorros ya está en tasas peligrosamente bajas dentro de esta población. Durante un período de estudio de 2004 a 2006, la población de SBS se vio afectada por una tasa de supervivencia de cachorros de cero por ciento. Eso ha mejorado desde entonces, pero aún se mantiene a la mitad de la tasa histórica. PBI estima que el número de osos de un año en la población de SBS podría ser tan bajo como 54.

“Los impactos negativos en la definición podrían acelerar la tendencia a la disminución en curso en la población de SBS y disminuir la probabilidad de que la población de SBS pueda persistir”, escribe Polar Bears International. El treinta por ciento de la población de SBS se densifica en ANWR. Con la población tan cerca del colapso, cada oso allí importa. Y, PBI ha identificado que, a medida que los niveles de hielo marino continúan cayendo debido al cambio climático, más y más osos se están negando en tierra. ANWR solo se volverá más importante para la población de SBS en el futuro.

¿No podrían los osos irse a otro lado? “ANWR es el sitio de definición más importante en los Estados Unidos para los osos polares”, explica Amstrup. Él dice que simplemente no hay otro lugar tan viable para la población SBS. “Acumular más estrés en una población ya estresada solo puede exacerbar el estado en declive de esa población”, continúa.

Todo esto es un problema para la supervivencia de la especie de oso polar en su conjunto. Como exploré extensamente en este artículo, el oso polar está directamente amenazado por el cambio climático. A medida que se pierde el hielo marino en el Ártico, también el oso polar pierde sus zonas de caza. Si el oso polar quiere sobrevivir, debemos enfrentar el cambio climático. Pero también debemos mantener a la especie en la mejor salud posible hasta que se aborde el cambio climático, si los osos tienen una posibilidad de recuperación cuando eso suceda. La pérdida de una de solo 19 poblaciones totales sería un golpe devastador para esa oportunidad.

Con la población del Mar del Sur de Beaufort al borde del colapso, cualquier perturbación de ANWR pone en riesgo su futuro.

Cómo sucedió esto

La administración Trump ha tenido que superar o eludir numerosas protecciones para el oso polar para abrir la frágil llanura costera de ANWR para la perforación.

Su primer éxito se produjo en 2008. En aquel entonces, el actual Secretario del Interior, David Bernhardt, trabajaba como abogado del departamento y redactó el fallo que enumeraba al oso polar como amenazado, en lugar de estar en peligro. Encontrarás una explicación más detallada de esas travesuras aquí. La versión corta es que al tejer un argumento legal complicado, que los puntos entre las emisiones de una fuente específica de contaminación y los efectos que siente un oso específico o una población de osos no podían conectarse, evitó una decisión de que esas emisiones ponían en peligro la especie .

Eso sirvió como prueba de concepto de los cambios que Bernhardt hizo a la Ley de Especies en Peligro de Extinción el mes pasado. En esos, también agregó un lenguaje que indica que, para estar sujeto a la regulación de la ESA, un proyecto debe afectar la totalidad del hábitat de una especie en lugar de solo partes de él. Y cambió la definición de la ESA de “futuro previsible” para impedir la evaluación de los riesgos a largo plazo que una especie en peligro o amenazada podría enfrentar.

Puedes ver ambos cambios en juego aquí. La regla de impacto abre un hábitat crítico para los osos polares para la perforación, mientras que la ESA ya no considera el daño a largo plazo que le ocurrirá a ANWR.

Antes de que la administración hiciera esos cambios a la ESA a través de una orden ejecutiva, otro proceso antidemocrático estaba en funcionamiento. En el otoño de 2017, la senadora de Alaska, Lisa Murkowski, agregó una cláusula adicional a la revisión del código tributario federal por parte del Partido Republicano, y ordenó que el gobierno comience a emitir contratos de arrendamiento de petróleo y gas en ANWR. Debido a que ese proyecto de ley era a prueba de filibusteros, el jinete garantizó que la perforación en ANWR se convertiría en ley. Incluso algunos republicanos se opusieron, con 12 miembros de la Cámara de Representantes firmando una carta objetando al jinete.

El siguiente paso fue crear la Declaración de Impacto Ambiental dictada por la Ley Nacional de Política Ambiental. Esos obligan a un período de comentarios públicos y se supone que hacen que la agencia federal en cuestión rinda cuentas al público. Pero ese período de comentarios públicos para la perforación ANWR se llevó a cabo durante el cierre prolongado del gobierno que se extendió desde fines de 2018 hasta principios de 2019. (Eventualmente recibió una extensión de un mes después del cierre). Se programaron reuniones con las comunidades locales durante el cierre, pero esas comunidades rurales dispersas en el norte de Alaska recibieron un aviso mínimo de las reuniones, algo que DOI atribuyó al cierre. Los miembros de la comunidad que lo hicieron cuestionaron la legalidad de las reuniones.

Aún así, se obtuvieron comentarios públicos, y puede encontrar los que DOI eligió abordar aquí. Veamos un ejemplo:

“Los estudios demuestran que ser forzado a salir temprano de una guarida puede tener un impacto significativo en la supervivencia de los cachorros después de la emergencia”, escribe un comentarista, cuyo nombre se oculta. “El surgimiento exitoso de las madrigueras no significa que definir el desarrollo cercano no tuvo un impacto o provocar una emergencia temprana que reduzca la supervivencia de los cachorros”, continúan, refiriéndose al lenguaje en lo que entonces era simplemente una propuesta que minimizaba los impactos percibidos en el diseño del oso polar. sitios.

“El texto es exacto como está escrito”, escribe DOI, en respuesta. El EIS se completó, y ahora lo único que se interpone entre los osos polares de ANWR y la perforación es el tiempo.

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