Conoce al rey del ciclismo Billie Jean

El 18 de abril de 2017, frente a la comisión de carreteras Union Cycliste Internationale (UCI) en Bruselas, Iris Slappendel presentó los resultados de una encuesta sobre el pelotón de las mujeres. Slappendel, una ciclista profesional retirada de 34 años y ex campeona nacional holandesa, estaba en Bruselas para educar al organismo rector del deporte sobre las realidades de ser una mujer ciclista.

Los resultados de la encuesta de casi 200 ciclistas, aproximadamente la mitad del pelotón de las mujeres, fueron crudos. Un tercio de los encuestados ganaban $ 5.670 o menos al año, y la mayoría informó que trabajaba en un segundo trabajo para continuar compitiendo. De aquellos que ganaron un salario, el 51 por ciento devolvió parte de su dinero a su equipo para competir: por tarifas mecánicas, viajes, equipo de carrera, tarifas de entrada al evento e incluso dinero de gasolina para llegar al aeropuerto. La mayoría de los encuestados mencionaron la atención médica asequible, un salario mínimo y contratos estandarizados como problemas importantes que enfrentaron. Cuando se le preguntó si era necesario que una asociación o sindicato independiente “representara sus intereses profesionales”, el 85 por ciento respondió que sí.

Los asistentes quedaron impactados. Nadie en la UCI se había molestado en encuestar a sus jinetes femeninas. Como alguien que todavía servía en una comisión de atletas de la UCI, Slappendel dudaba de la capacidad del liderazgo del deporte para solucionar los problemas. Tres meses antes, después de hablar con el sindicato de hombres, el Cyclistes Professionnels Associés (CPA), un funcionario masculino se acercó a Slappendel y le preguntó: “¿Realmente crees que las mujeres son ciclistas profesionales?”

Pocos deberían sorprenderse de que tal actitud todavía exista en el ciclismo. Desde que Billie Jean King se volvió pícaro en 1973, desafiando al organismo rector dominado por hombres del tenis para lanzar su propia Asociación de Tenis Femenino, las atletas profesionales femeninas han estado librando una batalla por la igualdad en casi todos los deportes principales. Los últimos años han producido victorias en cuencas hidrográficas. Después de presentar una queja de discriminación salarial ante la Comisión de Igualdad de Oportunidades en el Empleo en 2016, el Equipo Nacional de Fútbol Femenino de EE. UU. Firmó un nuevo acuerdo de negociación colectiva, cerrando dramáticamente la brecha salarial entre hombres y mujeres jugadoras. El año pasado, la World Surf League anunció que finalmente otorgaría el mismo premio en metálico a hombres y mujeres en todos sus eventos.

Slappendel dudaba de la capacidad del liderazgo del deporte para solucionar los problemas. En una ocasión, un funcionario del sindicato de hombres se le acercó y le preguntó: “¿Realmente crees que las mujeres son ciclistas profesionales?”

En contraste, el ciclismo se ha mantenido en la edad oscura. El comité de gestión de 18 miembros de la UCI incluye solo dos mujeres, por lo que no es de extrañar que el cuerpo directivo nunca haya dado prioridad a darles a las ciclistas una plataforma para ayudar a hacer crecer el deporte. No hay carreras en el escenario de más de una semana fuera del Giro Rosa, no hay paridad en la duración de la carrera y poca cobertura en línea o en televisión, un factor que elimina los acuerdos de patrocinio.

El liderazgo de Slappendel finalmente está forzando algunos cambios. Ocho meses después de su reunión con la UCI, junto con las ciclistas profesionales Carmen Small y Gracie Elvin, ayudó a lanzar la Alianza de Ciclistas (TCA), el primer sindicato laboral independiente para el ciclismo femenino. Más de 100 ciclistas se han inscrito hasta ahora.

“En los Países Bajos, las mujeres son más groseras, desagradables y hay menos jerarquía, por eso somos más iguales”, dice Slappendel, quien ahora es la directora ejecutiva del nuevo sindicato.

En su primer año, el grupo negoció paquetes complementarios de seguro de salud para ciclistas y sus familias, ofreció plantillas de contrato estandarizadas y ayuda legal para corredores, creó un programa de tutoría que vincula a corredores experimentados con novatos y medió 12 disputas entre corredores y sus equipos. En enero, con un empujón de TCA, la UCI anunció que 2020 Women’s WorldTour ofrecería un salario mínimo de alrededor de $ 17,000 para comenzar, aumentando para igualar los salarios de los Equipos Continentales masculinos de $ 33,000 para 2023, así como cláusulas de contrato de maternidad, seguro de salud, y eventualmente una pensión.

El pelotón de los hombres se dio cuenta. El año pasado, dos asociaciones de corredores profesionales se retiraron del sindicato masculino, descontentos con la falta de reformas, diversidad y voces de los atletas en el CPA. En marzo, el piloto británico Mark Cavendish tuiteó sobre TCA y escribió: “Creo que la unidad que muestran nuestras colegas es algo a lo que los aspirantes masculinos podríamos aspirar. Respeto y apoyo masivos a todos los que se han comprometido a construir @Cyclists_All donde están “. Varios corredores masculinos de alto perfil y asociaciones nacionales de corredores se han acercado a TCA para ver si pueden unirse. Otros están tratando de encontrar una manera de modelar un nuevo sindicato para los hombres basado en los esfuerzos de TCA.

Pero Slappendel quiere ir un paso más allá y rehacer la infraestructura del ciclismo. Al igual que King, quien eventualmente evitó a la Asociación de Tenis de los Estados Unidos en su lucha para arreglar la relación salarial de género 12 a 1 del deporte, Slappendel imagina que algún día pasará por la UCI, permitiendo que el ciclismo femenino logre sus propios acuerdos por derechos de TV, patrocinios, hipódromos y cobertura de una manera que beneficie a las mujeres ciclistas, no a su organismo rector. Con la unidad actual del pelotón femenino, TCA podría negociar potencialmente con el organizador del Tour de Francia, la Organización Deportiva Amaury (ASO), para finalmente organizar un evento femenino comparable.

“Iris es una fuerza de la naturaleza”, dice Joe Harris, coautor del blog The Outer Line, que cubre la estructura, la gobernanza y la economía del ciclismo profesional. Él y su compañero de escritura, Steve Maxwell, aconsejaron a Slappendel mientras ella reunía su visión inicial. “Ella es como nadie más en el deporte”, dice Harris. “Ella ve la imagen completa. ¿Cómo se cambia el ciclismo, que tiene una identidad consolidada como deporte masculino, con un mercado específico y una banda concreta de líderes? Lo desechas todo.

“Necesitamos un cambio cultural”, dice Slappendel, quien me habló a través de Skype mientras se recuperaba de una conmoción cerebral y dos vértebras rotas después de ser golpeado en la cabeza por una roca que cae durante una caminata. “Billie Jean necesitaba convencer a ocho jugadores. Tengo que convencer a 300 jinetes. Algunas de las mujeres creen en nuestra visión, pero otras se ven a sí mismas como personas que están ahí para competir y cobrar, bueno, hasta que algo sale mal. Tenemos 100 corredores inscritos. Quiero más.”

Slappendel insiste en que el éxito de su deporte se reduce a la atención de los medios y las carreras de transmisión en vivo. La UCI puede pedirle a la ASO que organice un Tour de Francia para mujeres, pero esa no es su prioridad, dice, argumentando que aferrarse al viejo modelo de gran gira puede ser inútil. Ella cita la creciente popularidad de otros formatos de carreras, como los cortos eventos de circuito cerrado llamados criterios. “Al final, no debemos temer a un concepto completamente nuevo”, dice Slappendel. “No podemos esperar a que cambie la UCI”.

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From Outside Magazine, mayo de 2019