Cuanto más viejo seas, mejor ejecutarás un Ultra

Hubo dos ganadores por primera vez en la Leadville Trail 100 Run del fin de semana pasado, mientras Ryan Smith de Boulder, Colorado, y Magdalena Boulet de Berkeley, California, perseveraban en el recorrido de ida y vuelta en los Rockies de Colorado. Smith ganó la carrera masculina en un tiempo de 16:33:24, mientras que Boulet terminó en 20:18:06 y, en un saludo a sus alrededores occidentales, rompió la cinta con un sombrero negro de Stetson.

Más allá de sus triunfos individuales, Smith y Boulet también atribuyeron uno a los 40+ demográficos; Smith cumplió 40 años este año, mientras que Boulet tiene 46 años. Para aquellos que mantienen puntaje, este es en realidad el segundo año consecutivo en que los ganadores masculinos y femeninos en Leadville estaban en su quinta década. En 2018, fue Rob Krar (41) y Fuera de la editora colaboradora Katie Arnold (46), quien subió al podio en una carrera que se encuentra entre las 100 millas más antiguas del país y tiene el prestigio de ser incluida en el llamado “Grand Slam of Ultrarunning”.

¿Cómo dar cuenta de este dominio cuadragenario? Los esnobs de las carreras en carretera podrían señalar que el tamaño del campo en ultras es generalmente bastante pequeño y que, por lo tanto, estos eventos son menos competitivos que los maratones de grandes ciudades con miles de participantes. Este año, el Leadville 100 tuvo menos de 400 finalistas. Luego está el hecho de que la escena de élite de ultrarunning, a pesar de su mayor visibilidad general durante la última década, sigue siendo poco profesional, en el sentido de que los guerreros de fin de semana pueden pasar el día en ciertos eventos importantes. Smith trabaja a tiempo completo como ingeniero de software, y Boulet es vicepresidente de investigación y desarrollo en GU Energy Labs. Si bien este espíritu aficionado podría ser un motivo de orgullo para los ultra corredores que no desean que su deporte se convierta en el pantano lleno de dopaje que es el atletismo profesional, se podría argumentar que también desalienta sutilmente a los mejores atletas de distancia profesional (es decir, Kenia y corredores etíopes) de recurrir a los senderos. Esto, a su vez, hace que el podio sea perpetuamente accesible para el aficionado de mediana edad súper en forma.

Pero tal vez hay más que eso. Dada la cantidad de cosas que pueden salir mal cuando corres 100 millas en las montañas, quizás los atletas más “maduros” podrían tener una ventaja cuando la velocidad bruta es menos esencial que la resistencia psicológica.

“Ultrarunning se trata de resolver problemas y ser rápido es solo una pieza en un rompecabezas más grande”, dice Boulet, quien volvió a trabajar el lunes por la mañana. “Hay muchas otras piezas que deben encajar para tener una carrera exitosa”.

Boulet lo sabría. En 2015, triunfó en Western States, posiblemente la ultra más preciada en suelo estadounidense. El año pasado, ganó el Maratón de los Sables, una carrera por etapas de 156 millas y seis días en el desierto del Sahara que con frecuencia es citada como una de las carreras más difíciles del mundo.

Boulet también tiene la rara distinción de haber hecho una transición exitosa al mundo de la ultra carrera después de una carrera previa como maratonista profesional y corredor de ruta. En 2008, formó parte del equipo olímpico de EE. UU. En la maratón. Al año siguiente fue la primera mujer estadounidense (sexta en general) en el maratón de Nueva York. Con la excepción de Kara Goucher, quien compitió en su primer maratón de senderos a principios de este verano, Boulet es seguramente el corredor de ruta más exitoso en tomar una oportunidad seria en carreras competitivas.

“Pude llevar la experiencia de mi carrera de maratón y carretera a las carreras de trail, pero con mucha más experiencia y mucha más paciencia”, dice. “Soy mucho más amable conmigo mismo y con mi cuerpo”.

Por su parte, Smith, quien se describe a sí mismo como un “aficionado serio”, está de acuerdo con Boulet en que ser el mejor corredor puro es solo un factor cuando una carrera involucra cien millas de cambio de elevación, terreno retorcido y clima volátil. A diferencia de las carreras de carretera más cortas, donde es mucho más factible ejecutar un plan de carrera a la perfección, en ultras el objetivo no es tanto evitar los contratiempos, como aprovechar al máximo cuando inevitablemente suceden.

“Por lo general, el éxito en estos eventos más largos no se trata de marcar todo a la perfección, porque eso es muy raro”, señala Smith. “Se trata realmente, cuando surge un problema y te enfrentas a un desafío, qué tan bien puedes reaccionar en el momento para superarlo”.

Este último punto me recordó un intercambio de correo electrónico reciente que tuve con Robert Johnson, el editor y cofundador de Letsrun.com y un snob de carreras de carretera si alguna vez hubo uno. Johnson señaló que una cosa que encuentra intrigante acerca de los ultras es que todavía hay un aspecto de lo “desconocido”. Señaló que el entrenamiento para la carrera a distancia tradicional había sido más o menos “resuelto”; Todos ya saben, más o menos, cómo prepararse para las carreras. Ultra-running, por otro lado, sigue siendo un país sin descubrir.

Boulet está de acuerdo con esta evaluación.

“Después de doce años de hacer maratones, llegué al punto en que esa fórmula se marcó muy bien con mi entrenador. Podríamos mirar un bloque de entrenamiento y saber a qué se traduce [performance-wise]. Fue muy predecible ”, dice ella.

Pero la escena ultra ofrece suficiente variación potencial que, señala Boulet, cada carrera puede necesitar su propio ciclo de entrenamiento específico. En el período previo a Marathon des Sables, por ejemplo, pasó semanas corriendo en la arena.

“Para alguien mayor, los ultras son realmente emocionantes porque no estás haciendo lo mismo una y otra vez. Siguen cambiando “, dice Boulet.

“Creo que también es una clave para la longevidad en el deporte. Para mantenerlo interesante y divertido.

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Corrección:
Una versión anterior de este artículo atribuyó incorrectamente una cita de Ryan Smith. Afuera lamenta el error.