El curioso caso del hombre que se hace más rápido con la edad

Han pasado dos días después del cumpleaños número 60 de Ned Overend, le duele la espalda y está mirando a las malezas en Suicide Six, considerado como una de las zonas de esquí más antiguas del este, y se pregunta cómo evitar una fractura de cadera. Empuja su bicicleta de ciclocross de carbono gris por una pendiente de 30 grados, observando surcos, tierra suelta, un sapo y la curva izquierda aguda que mañana tomará a una velocidad considerable durante el sprint final del Vermont Overland Adventure Ride. Overend, conocido por sus fanáticos simplemente como Ned, à la Sting o Prince, mide cinco pies y ocho, pesa 140 libras y camina con las piernas arqueadas, como un vaquero que ha bifurcado un caballo todos los días durante seis décadas.

“Esto no es bueno”, dice.

Ned está preocupado por los innumerables descensos de grava suelta a lo largo de la amoladora de 52 millas, esencialmente una carrera de ciclocross en caminos no mantenidos. El director del evento, Peter Vollers, lo llama una carrera de caballeros, ya que el bolso es una camiseta de franela a cuadros y derechos de fanfarronear. “Haces una estupidez cuando corres”, dice Ned. Es agosto ahora. No quiere que una lesión ponga en peligro su temporada de otoño, lo que alteraría su temporada de motos gordas de invierno, con un nuevo título nacional para defender.

El dolor de espalda de Ned se vio inflamado por el vuelo desde California, donde pasa parte del año trabajando como embajador de marca para Specialized. Llegó tres días antes para adaptarse al desfase horario y ver el curso. Vollers no puede creer que Ned haya llegado a su carrera en solo su segundo año. Al igual que las carreras de molinos de grava en general, el Vermont Overland está creciendo en popularidad, y hay placas en el estacionamiento de toda Nueva Inglaterra. Vollers, un corredor, le da la mano a Ned y le pregunta si se acercará para encontrarse con algunos jinetes. Ned obliga, pero está ansioso por reconocer el curso, luego obtener una IPA y golpear el saco.

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El ciclista campeón Ned Overend comparte sus secretos con los corredores de un tercio de su edad.

A la mañana siguiente, en la línea de salida, un campo de casi 500, incluido el seis veces campeón nacional de ciclocross Tim Johnson y el profesional Jesse Anthony, juegan con sus Garmins mientras Vollers corre a través de anuncios. Cuando enumera los grandes éxitos de Ned, el Campeonato Mundial de Bicicleta de Montaña UCI de 1990, su lugar en el Salón de la Fama de la Bicicleta de Montaña, el reciente título del Campeonato Nacional de Ciclismo en Bicicleta de EE. UU. 2015, se produce una erupción: ¡podemos montar con Ned!

Pero no se equivoquen, esto no es una vuelta ceremonial. “Tienes que hacer más que esquivar y ser un ex corredor”, dice Ned. Y no es un regreso; Él nunca se fue. Tampoco corre con una desventaja. “Si piensas:” Bueno, me está yendo bastante bien para un viejo “, entonces no estás tratando de quedarte al frente”, me dijo. “Podrías estar al frente de los viejos. Pero eso no es suficiente “.

El curso sube 5,900 pies sobre asfalto, pista de esquí y “pavé”, Vermont, habla de granito desmenuzable y de dos pistas. Ned está corriendo la mayor parte del camino, persiguiendo una escapada de tres. Deja caer la línea empinada hasta el final, llegando sexto, ocho minutos detrás del ganador Jesse Anthony. Él es todo sonrisas. Todos quieren estrecharle la mano.

Más tarde lo reviso en su motel, y tiene las persianas cerradas; su computadora portátil está encendida y sus lentes de lectura están puestos. Durante 25 años, le han preguntado su secreto. ¿Cómo engaña al tiempo, vence al reloj? Finalmente, voy a ver Ned Overend’s Dark Web, los planes de entrenamiento que adormecen el culo y los orificios nasales que invierte la edad que compra en Internet secreto. En cambio, me muestra el curso Overland, trazado en Strava, con la emoción de un niño que demuestra su videojuego favorito. Recorrió 48.5 millas por hora por el Descenso del Distrito de Cox. “Esa es una velocidad bastante loca en un camino de tierra”, dice. En Oxbow Road Climb tiene un Rey de la Montaña, el tiempo más rápido en un segmento de sendero o camino, y pequeños trofeos dorados se encuentran dispersos por la pantalla. Ned se está escapando de todas las pequeñas carreras, 22 de ellas, dentro de la gran carrera. Strava es su crucigrama del New York Times, su sudoku.


¿Cómo puede ser que un hombre que comenzó a montar cuando los zapatos de ciclismo de montaña eran botas de montaña sigue siendo relevante, sigue siendo una amenaza, sigue siendo un campeón en la era del cambio electrónico? En 1985, cuando estaba en la escuela secundaria, ahorré suficiente paga de verano para comprar mi primera bicicleta de montaña. La tienda olía a neumáticos nuevos y el cartel de Ned estaba en la pared. Mi viaje era un Schwinn Sierra de acero dorado y champán, y fantaseaba que era Ned cuando zumbaba por el bosque. El joven arma John Tomac también fue un héroe mío, y la leyenda del neumático gordo Tinker Juarez de sus días en BMX, pero Ned tenía el Magnum P.I. Bigote. Estaba seguro de que nunca usó su equipo de abuela.

Si piensas: “Bueno, lo estoy haciendo bastante bien para un viejo, entonces no estás tratando de quedarte al frente”, dice Overend.

Uno de los seis niños, Ned era el único pájaro atlético en el árbol genealógico. Su padre, Edmund, era un piloto de combate convertido en diplomático, y Ned nació en Taipei, Taiwán, en 1955. La familia se mudó de un lado a otro entre Bethesda, Maryland y puestos en el extranjero, incluidos Etiopía e Irán, hasta que estaba en décimo grado. , en 1971, cuando se establecieron en el condado de Marin, California. Dos años después, Edmund murió de un segundo ataque cardíaco, a los 56 años.

Ned le da crédito a su entrenador de carrera en la escuela secundaria, Doug Basham, por enfatizar los programas de entrenamiento de alta intensidad y bajo volumen. En la universidad junior, Ned fue seleccionado para el equipo estatal de California de 1976 en todo el país. Pero luego dejó de correr y se mudó a San Francisco para manipular motocicletas antes de pasar por la Universidad Estatal de San Diego. Allí compartió un departamento con el futuro miembro del Salón de la Fama de Ironman, Bob Babbitt, y comenzó a competir nuevamente: 10 km al principio, luego agregó natación y ciclismo con el objetivo de hacer el Hawai Ironman Triathlon de 1980. Él y Babbitt entrenaron en una piscina de apartamentos de 15 metros, miles de vueltas. Ned, un maratonista de 2:28, completó Hawai dos veces.

En San Diego conoció a Pam Moog, una enfermera registrada, en una discoteca. Se casaron y se establecieron en Durango, Colorado, donde Ned tomó un trabajo trabajando en motores Volkswagen. Tenían dos hijos: Allison y Rhyler, que ahora tenían veinte años y vivían en California. “La vida de Pam no es ser fan de Ned”, dice. “Puedo ir a un importante evento de la Copa Mundial, y volveré a casa por una semana antes de que ella me pregunte cómo lo hice”. Pam todavía trabaja a tiempo parcial y pasa parte del año en su segunda casa en San Diego.

Ned estaba ganando carreras de montaña hasta que se lastimó la cadera en 1981, lo que lo empujó al ciclismo de ruta. Pero al año siguiente, comenzó a montar un Sidewinder Schwinn en la tierra. Intentó una carrera de bicicleta de montaña, la ganó y quedó enganchado. En 1984, a los 29 años, consiguió un contrato con Schwinn y procedió a dominar el circuito de la Asociación Nacional de Bicicletas Off Road durante los años ochenta; en 1988, saltó a Specialized y ganó el primer Campeonato Mundial UCI, celebrado en Durango en 1990.

Pero incluso a los 35 años, Ned se consideraba viejo. En 1991, le dijo a un reportero de Sports Illustrated: “Esta primavera me estrellé mi bicicleta de carretera y me dolió por días. Eso no sucedió cuando tenía 25 años “. En el mismo artículo, John Tomac, que entonces tenía 24 años, dijo: “La edad es realmente un estado mental. Creo que Ned puede ir hasta que tenga 40 años “.

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A los 41 años, Ned finalmente se retiró de las carreras de la Copa Mundial. Había elegido el ciclismo de montaña en parte porque el dopaje no era frecuente en el deporte. Pero a mediados de los noventa, las drogas se habían infiltrado en la escena europea de la bicicleta de montaña, y decidió salir. Ha sido franco desde entonces, llegando incluso a proponer que los futuros delincuentes sean procesados ​​como delincuentes. “Es un robo”, dice, “de millones de dólares en contratos”.

La gente pensaba que ese era el final. Pero Ned, de incógnito sin bigote, pateaba silenciosamente el culo en diferentes medios: triatlón todoterreno, carreras de velocidad única, ciclocross, escalada, incluso esquí de fondo. “No me jubilé”, dice. Se reorganizó y se quedó en Specialized para trabajar en el desarrollo de productos y marketing. En 1998, a los 43 años, corrió hacia un triatlón todoterreno del Campeonato del Mundo Xterra.

Pedalea tu máquina del tiempo hacia adelante casi 20 años y Ned está dominando en la nieve. Ganó el Fat Bike Birkie 2014 en Cable, Wisconsin, una carrera que se considera a sí misma como el campeonato nacional de fat-bike, y el año pasado ganó los inaugurales USA Cycling Fat Bike Nationals, en Powder Mountain, Utah, por 32 segundos. Entrenó haciendo intervalos en un camino de fuego cubierto de nieve sobre Durango. “No es frecuente que una victoria sea una sorpresa”, dice. “No solo estaba allí para experimentar a los Fat Bike Nationals, fui allí para ganar”.


Si hay otro atleta en otro deporte que ha llevado el éxito a su punto máximo, no sé quién es. Diana Nyad todavía está ahí afuera a los 66 años, realizando hazañas notables de resistencia en el agua. Pero mientras Ned envejece, su competencia se vuelve más joven.

“Ned vive lo que predico”, dice Joe Friel, de 72 años, entrenador principal y autor de Fast After 50. “Siempre ha sido fanático de los entrenamientos cortos con alta intensidad”. Reducida, la receta para el éxito como geezer es la siguiente: 1) Disminuir el volumen y aumentar la intensidad. 2) Recuperar, recuperar, recuperar. 3) No dejes de entrenar nunca; puede retener gran parte de su VO2 máximo a medida que envejece, pero una vez que lo pierde, es mucho más difícil recuperarlo. “Cuando tienes 60 años, no puedes tomar un mes libre al final de la temporada, pasar un buen rato como los atletas más jóvenes pueden”, dice Friel. “Hay una pérdida acelerada de aptitud física. Tomemos a Greg LeMond, por ejemplo, él simplemente renunció. Lo colgué. Ned nunca hizo eso.

“Fuerza por el tiempo”, dice Scott Drum de la Universidad del Norte de Michigan, un fisiólogo del ejercicio que previamente codirigió el Laboratorio de rendimiento de alta altitud en la Universidad Western State de Colorado en Gunnison. “La menor cantidad de tiempo con mucha fuerza es igual a la longevidad. Después de los 30, perdemos un 1 por ciento anual en VO2 máx., A menos que continúe entrenando a alta intensidad “. Otro beneficio, dice Drum, es que “el ejercicio de alta intensidad puede provocar mayores concentraciones de hormona del crecimiento y epinefrina, lo que lleva a mayores adaptaciones metabólicas y musculares”.

Drum sugiere entrenar de 10 a 15 horas por semana, como máximo, para atletas mayores de 40 años. Con esa receta, Ned no tiene riesgo de sufrir un síndrome de sobreentrenamiento. Pedalea con fuerza durante una hora y media, rara vez mucho más, tres o cuatro veces por semana, y hace viajes fáciles en días libres. En el invierno, se mezcla el esquí nórdico y el levantamiento de pesas, aunque la temporada de ciclismo gordo le ha quitado tiempo al entrenamiento cruzado. “Probé yoga, pero no tenía el foco para hacerlo”, dice Ned. “Es sorprendente la poca disciplina que tengo para los ejercicios simples de estiramiento y fortalecimiento”.

Ned se está escapando de todas las pequeñas carreras dentro de la gran carrera. Strava es su crucigrama del New York Times, su sudoku.

Con la excepción de los almuerzos especializados para el almuerzo cuando está en California y sus viajes grupales semanales en Durango, el Campeonato Mundial de los martes por la noche, Ned entrena solo. “Hago muchas cosas solo”, dice. Pero los paseos del martes son más que su club de bridge; son su chequeo semanal. No puede estar demasiado molesto por caer cuando los habituales incluyen al actual campeón nacional de bicicleta de montaña Howard Grotts, el campeón nacional israelí Rotem Ishay y los profesionales Ian Burnett y Keegan Swensen. Las estrellas nacionales del ciclocross Todd y Troy Wells acuden regularmente a martillar. Todos menos los hermanos Wells tienen menos de 30 años; ninguno tiene más de 40 años.

Ned nunca ha tenido un entrenador de ciclismo. “No me gusta la estructura”, dice. No usa un monitor de frecuencia cardíaca ni usa un medidor de potencia. Se basa en lo que él llama “esfuerzo percibido”, esencialmente por sentir. No parece tener un VO2 máximo que esté fuera de las listas; él solo sabe entrenar de manera inteligente.

“Hay personas tan talentosas como yo”, dice. “Lo que he hecho es juntar algunas buenas carreras en una temporada, luego lograr juntar muchos años buenos”. Tinker Juárez, de 54 años, uno de los últimos niños de edad que todavía está en la silla de montar, se rompió la cadera en junio en una carrera en México. Las carreras de bicicletas son un juego de huesos, y durante casi 40 años, Ned ha logrado evitar una lesión grave.

Suena simple Pero el hombre no es a prueba de herrumbre. “La mierda se desgasta”, dice. Se pellizca el antebrazo. “Tu piel se desgasta”. ¿Mencionó que le duele la espalda?


Durango, a fines de septiembre, y Ned acaban de salir de la montaña, un exigente solo de 42 millas sobre Coal Bank Pass en la autopista 550. Está entrenando para la escalada de la colina Mount Diablo Challenge en California en octubre; ahora va a empaparse de su inflamación en el río Animas, como lo hace después de los paseos difíciles.

El agua se ha aclarado, pero las rocas a lo largo de la orilla siguen siendo amarillas y anaranjadas por el derrame de la mina Gold King en agosto. “Simplemente no te comas el barro”, dice Ned. Nadie más está nadando. Sale a la corriente, resbala hasta el pecho, y se lo lleva diez metros río abajo. Él aparece riendo y escupe un bocado de Animas de 60 grados.

La tarde siguiente, montamos en la fluida pista única en Overend Mountain Park. Ned guarda sus lentes de lectura en el bolsillo de su jersey, en caso de que necesite ajustar algo pequeño, como tornillos de cambio, o estudiar la letra pequeña en el Garmin. Es tímido por el nombre del parque. “No necesito ser más famoso en esta ciudad”, dice. Los senderos siguen los contornos naturales del Mancos Shale y están bordeados de rebabas, enebro y piñón. De vuelta en la ciudad, un chico grita: “¡Cálmate, viejo!” Incluso sin el bigote, todos lo reconocen.

Entrenamiento por encima de Durango.

Durango es la ciudad de Ned. Cambia su bicicleta de trail por un Globe de paso con una canasta de mimbre y una pegatina en el cuadro: ESTA BICICLETA ESCALADA MT. WASHINGTON. (Ned ganó la famosa escalada en 2011, en su 56 cumpleaños). Es conocido por su amor por las IPA estadounidenses; en una noche salvaje tendrá dos. En Carver Brewing, en Main Street, hay una cerveza de barril llamada Nitro Pale Ale de Ned. Un Fat Boy de aluminio, la afortunada carrera número 13, su carrera ganadora de los campeonatos de fat bike en el año pasado, se muestra en la ventana de Mountain Bike Specialists.

“Es genial cuando tienes 60 años y mejoras tu tiempo de hace un par de años”, dice Ned. “Ese siempre es un buen indicador, ¿verdad? Tuve el KOM en Rafter J hasta que cometí el error de decírselo a mi vecino, luego salió y lo tomó ”. Vives y aprendes.

Ned se había saltado el grupo del martes por la noche para viajar en Coal Bank, escapándose temprano entre las lluvias para entrar en algunos intervalos. “¿Dónde estabas?” pregunta Todd Wells cuando lo vemos en su casa. Pero Ned está igual de feliz montando solo con Strava.

“Me estoy haciendo viejo un día a la vez”, dice. “Solo sé cómo te afecta la edad según mis propias experiencias. De lo contrario, lo basa en lo que todos los demás le dicen. Cuando mi padre murió a los 56 años, recuerdo haber pensado, papá murió de viejo. Quiero decir, tenía el pelo gris. La gente no debería simplemente asumir que debería ser tan difícil aferrarse a su estado físico “.

¿Cuándo lo colgará para siempre? Nunca, dice Ned. Pero puede prever un momento en que cambiará de la competencia de élite a la de clase magistral. “Cuando soy midpack”, dice. “Todo lo que se necesitaría es retroceder en mi entrenamiento”.

Ned podios en el Monte Diablo, quedando tercero. Se separó de los tres primeros, pero los líderes lo dejaron a media milla de distancia. “Estuve bien con el resultado”, dice. “Mi espalda se sentía bien, pero creo que tuvo un efecto en mi preparación y tal vez mi motivación me llevó a ello. Me di cuenta en Strava que mi volumen había bajado en septiembre “.

Recibí un mensaje de texto de él el domingo por la noche después de la carrera: “¡El tipo que ganó tenía 18 años!” Se refería a Jason Saltzman.

Pero Ned se equivocó: el niño tenía 17 años.

El corresponsal Jon Billman (@jonbillman) es el autor de Cuando éramos lobos. Enseña en la Universidad del Norte de Michigan.