El futuro de la cerveza.

“Di que no es así, Joe”, aquellos en los que las famosas palabras que un niño pronunció a Shoeless Joe Jackson, jardinero estrella del deshonrado equipo de Chicago White Sox de 1907, el único equipo que perdió una Serie Mundial a propósito. Sus pocas palabras se convirtieron en un grito de guerra para un público indignado después de que su confianza fue traicionada. Esa es la sensación que sienten muchos habitantes de Colorado y otros amantes de la cerveza artesanal en todo el país al ver que sus amadas cervecerías locales son engullidas por las enormes cervecerías convencionales que una vez se burlaron tan voluntariamente. ¿Pero por qué preguntas? Simple. Se trata del crecimiento explosivo de la cerveza artesanal, y el efecto que está teniendo en el mundo una vez limpio y ordenado de la cerveza grande.

Para darle una perspectiva sobre los cambios que la cerveza artesanal ha traído al mercado, solo tiene que mirar hacia atrás treinta y tres años. Fue entonces cuando seis cervecerías (Anheuser-Busch, Miller, Heileman, Stroh, Coors y Pabst) controlaron un enorme 92% de toda la cerveza producida en nuestro país. Solo operaban ochenta cervecerías en total, y la mayoría de ellas estaban produciendo algún tipo de Pilsner. Los expertos pronosticaron que dentro de cinco años solo quedarían en funcionamiento 20-30 mega cervecerías. Pero, todos sabemos lo que sucedió después. El movimiento Micro Brewery comenzó a aparecer cuando una nueva generación de cerveceros alimentada por la floreciente cultura de elaboración casera (la elaboración de cerveza casera solo se legalizó en 1978) decidió desafiar la norma y crear cervezas más sabrosas para el público.

No fue hasta 1994 que la cerveza artesanal finalmente alcanzó una cuota de mercado del 1% en volumen. No fue suficiente revolver las plumas de los grandes cerveceros, ignoraron en su mayoría las 601 Microcervecerías independientes ubicadas principalmente en las costas oeste y este. A medida que la cerveza artesanal se infiltró lentamente en la conciencia pública durante la próxima década, los grandes hicieron algunos movimientos. Leinenkugel, Blue Moon, Killians, Land Shark Lager y Shock Top son solo algunas de las falsas “Craft Beers” que puedes ver en los estantes de las tiendas de comestibles en todo el país.

A principios de esta década, el crecimiento de la cerveza artesanal había alcanzado niveles que comenzaban a poner nerviosos a los grandes. Para 2011, había 2.000 cervecerías en funcionamiento y habían aumentado su cuota de mercado al 6%. Solo tres años después, ese número había crecido a 3.000 cervecerías y un enorme 11% del mercado. La cerveza artesanal golpeaba las cervezas convencionales de los grifos en todo el país. En las licorerías y supermercados ocupaban más espacio que siempre había sido propiedad de los cerveceros más grandes y ricos. Donde antes ABInBev (los propietarios de Anheuser -Busch) podían estar seguros de que sus productos dominarían, ahora comenzaban a sentirse presionados. Su principal competidor, MillerCoors, también estaba viendo caer su relevancia. Después de años de tratar de establecer un punto de apoyo en el mercado de artesanías, los grandes hicieron lo mejor. Decidieron usar su considerable influencia financiera y cooptar a los rebeldes que los desafiaban.

La lista de cervecerías compradas recientemente es impresionante. ABInBev ahora posee Breckenridge, Camden Town, Goose Island, Blue Point, 10 Barrel, Elysian y Golden Road, además de parte de Red Hook, Kona y Widmer Brothers. Heineken posee la mitad de Lagunitas, Duval Moortgat es el orgulloso propietario de Firestone Walker, Boulevard y Brewery Ommegang. Constellation Brands acaba de obtener Ballast Point y MillerCoors posee Henry Weinhards, Leinkugel y Saint Archer, además de parte de Terrapin.

Esto solo podría ser el comienzo. A medida que numerosos propietarios de cervecerías desde hace mucho tiempo buscan retirar dinero y retirarse, las grandes cantidades de efectivo que se les exoneran frente a sus caras comienzan a parecer más atractivas. Hay rumores de que otros incondicionales husmean: New Belgium, Brooklyn Beer y Stone son algunos de los nombres más importantes que se mencionan constantemente. Incluso la cerveza Full Sail, propiedad de los empleados, se vendió el año pasado a una firma de capital privado. Parece que nada está fuera de los límites en este momento.

Hay aspectos positivos y negativos asociados a toda esta actividad reciente. En el lado positivo, el abrazo de la cerveza artesanal por parte de los mega cerveceros significa que ayudarán a promover estilos alternativos y marcas en todo el país. Los anuncios de televisión y demás comenzarán a aparecer. Pero, hay un camino potencialmente difícil para los cerveceros artesanales más pequeños. La ola de compras en la que se ha embarcado ABInBev se produce simultáneamente con informes de que ofrecen grandes incentivos en efectivo a sus distribuidores en todo el país para abandonar las marcas de artesanías que no son propiedad de la empresa matriz. Al comprar más marcas de artesanía, pueden ofrecer a su amplia y poderosa red de distribución una lista completa de cervezas artesanales para llevar. Con su considerable influencia financiera, están trabajando activamente con cadenas de supermercados en todo el país para garantizar que sus marcas sean las que los consumidores ven en los estantes a expensas de la cervecera local más pequeña.

Lo que depara el futuro para el mundo de la cerveza en rápida evolución está por determinarse. Una cosa es cierta: el gusto de los estadounidenses por la cerveza artesanal no va a desaparecer. Recientemente alcanzamos un máximo histórico para las cervecerías en los EE. UU. Cuando el 4,144th cervecería abierta, con otros 1.800 en varias etapas de planificación. Y si tu cervecería favorita está engullida, no te preocupes. Solo dirígete calle abajo a la siguiente, Dios sabe que habrá una.