El gran negocio de la aventura en Instagram

Un día lluvioso en marzo pasado en las Montañas Rocosas canadienses, un grupo de fotógrafos de aventuras se agrupó alrededor del helado río Mistaya mientras fluía a través de un desfiladero pulido de granito estriado cerca de Icefields Parkway de Alberta. Kalen Thorien, de 27 años, esquiador de Salt Lake City, estaba parada en una gran roca río arriba, con su cola de caballo rubia resaltada contra una chaqueta naranja tres octavas más brillante que un mono de prisión. En primer plano, el cañón de Mistaya. En el fondo, montañas irregulares girando en la niebla. Si hay una receta para hacer Instagram, la red social móvil para compartir fotos, llueva me gusta, este fue el momento.

“¡Pequeña persona, gran paisaje!” dijo Jimmy Chin, riendo entre dientes. Esta fue la frase que comenzamos a usar para describir la configuración que los espíritus animales de Instagram parecen anhelar más. Chin es un conocido aventurero, cineasta y fotógrafo contratado de National Geographic. Su cuenta de Instagram, @jimmy_chin, tiene una audiencia de 947,000 (947K en taquigrafía de Instagram), un número que lo coloca a la vanguardia de un cambio sísmico en el mundo de los medios: el surgimiento de individuos como marcas en sí mismos.

Chin estuvo en Canadá en representación de Travel Alberta, participando en lo que recientemente ha eclipsado la filmación del catálogo comercial, al menos entre los fotógrafos de aventuras: el viaje por carretera de Instagram, bien financiado. Thorien y yo habíamos llegado tres días antes y lo encontramos en el centro de Canmore, empapado, al volante de un Jeep con una tienda emergente montada en el techo. Parecía exhausto. “¿Cuántas cámaras trajiste?” preguntó. Había pasado la mañana escalando una cascada que se derretía con el alpinista de Canmore Will Gadd, y su única réflex digital se había empapado hasta que se esfumó. Decidimos tomar cervezas en Grizzly Paw Brewing Company y esperar a que la cámara reviva.

Chin es un poco nuevo en la idea de este viaje. En lugar de las duras expediciones al Himalaya en las que se hizo famoso, se suponía que debía reunir a una pandilla de amigos y hacer lo que normalmente hacía para divertirse. Viajar a Alberta cubriría los gastos de todos, y Jimmy y los demás publicarían una foto más o menos un día, etiquetando la cuenta @travelalberta, con el hashtag #explorealberta. Así es como terminamos en Mistaya Canyon, el Canon de Jimmy mágicamente se secó y volvió a funcionar. Con nosotros detrás de sus lentes respectivos estaban Callum Snape (@calsnape, 293K), un ciudadano británico que había trabajado en el Parque Nacional Friends of Banff antes de descubrir su talento para la fotografía de viajes; Tatum Monod (@tatummonod, 40K), vástago de la familia de esquí más antigua de Banff y uno de los mejores freeskier de películas de esquí; y Chris Jerard, un ex Freeskier editor de la revista que fundó Inkwell Media, una compañía de marketing digital que representa a Chin y a docenas de otras personas con grandes seguidores en línea, incluidos el snowboarder Travis Rice (209K) y el fotógrafo Chris Burkard (1M).

Los clientes de Inkwell tienen una audiencia colectiva que es más grande que cualquier publicación en cualquiera de sus disciplinas respectivas. Ese hecho no se pierde en las empresas y organizaciones de turismo, muchas de las cuales han comenzado a sacar dinero de las campañas de agencias tradicionales y a pagar a los Instagrammers para que sirvan como fotógrafo, modelo, redactor y medio de comunicación, todo en uno.

Algunas compañías pagan a los “influencers” de Instagram, como se les conoce, para que presenten sus productos en fotos. Algunos pagan por tener sus cuentas de Instagram etiquetadas en fotos que promueven un cierto estilo de vida aventurero. Para todos ellos, Instagram representa un alcance garantizado y verificable para cada publicación, algo que Facebook, Twitter y la mayoría de los sitios web no pueden ofrecer. Esto se debe a que Instagram, a diferencia de otros sitios de redes sociales, todavía muestra sus publicaciones a todos sus seguidores. (Facebook les muestra solo un pequeño subconjunto, y el ritmo de Twitter es tan frenético que la gente se pierde muchas publicaciones). Nada ofrece más me gusta que Instagram. “Nuestra conciencia de marca parece estar creciendo entre un 15 y un 25 por ciento por mes desde que comenzamos a usar Instagram como nuestra forma principal de publicidad”, dice Alan Yiu, director creativo de Westcomb, una marca de ropa para exteriores en Vancouver, Columbia Británica.

Los nombres más importantes en los deportes de aventura, estrellas como Kelly Slater (1.2M) y Lindsey Vonn (471K), utilizan su alcance en las redes sociales para negociar contratos con patrocinadores. Otros usan sus canales de forma prorrateada. La surfista profesional Anastasia Ashley (1M) dice que entabla alianzas a corto plazo para armar sesiones con costos de producción de hasta cinco cifras. “Puedo hacer un video de mi pie que verán 100,000 personas”, dice el californiano de 28 años, “o puedo producir algo de alta gama”. (Divulgación completa: también me dejé llevar. En abril, me asocié con Ryan Heffernan, un viejo amigo y fotógrafo comercial en Santa Fe, para comenzar una pequeña agencia llamada Talweg Creative que presta servicios al Departamento de Turismo de Nuevo México. )

No hace mucho tiempo, el camino hacia el éxito para los atletas se construyó alrededor de concursos ganadores, planeando grandes expediciones y cultivando relaciones de años con una sola marca. Ahora todo eso ha sido barrido por una nueva forma de autopromoción, una que muestra una versión altamente curada e idealizada de nuestra vida cotidiana.


Entre nuestro pequeño equipo, fue sobre todo divertido. El plan era esquiar en la estación de esquí de Lake Louise y en el extenso y glaciar campo más allá. Pero no había nevado demasiado tarde y el invierno era inusualmente cálido.

Entonces, mientras nuestros guías trabajaron duro para olfatear la nieve fría en escondites secretos, nos dirigimos hacia el norte hacia Jasper, con todo ese paisaje derramándose. Dentro del corredor de montañas que se extiende a horcajadas sobre Columbia Británica y Alberta, a una hora al oeste de Calgary, hay cinco parques nacionales. Solo a lo largo de Icefields Parkway, hay docenas de vistas panorámicas en la carretera: montañas, cascadas, manadas de alces y el glaciar Athabasca, catalogado como “uno de los más accesibles del mundo”.

A media milla del estacionamiento, donde una flota de autobuses turísticos con neumáticos de camionetas monstruosas conducen hacia el glaciar, encontramos una cueva de hielo estilo Fortaleza de la Soledad en azul translúcido que podría enmarcar perfectamente una pequeña figura. No era realmente un destino sino un telón de fondo. Pero eso es lo que le gusta a la gente.

@kalenthorien en Bow Lake.

La cultura de Instagram está cambiando la forma en que las personas viajan y planifican sus viajes. En lugar de pensar en las experiencias que desean tener, las personas piensan en las fotos que desean publicar. Es como ese viejo chiste: ¿Te divertiste en tus vacaciones? No lo sé, todavía no he desarrollado la película.

“Se está convirtiendo en un problema”, bromeó Jessica Harcombe Fleming, la representante de Travel Alberta que organizó el viaje. “La gente nos llamará y preguntará si hay hoteles o restaurantes aquí, porque todo lo que ven es estas pequeñas figuras y grandes montañas”.

Paul Zizka (55K), otro fotógrafo con sede en Banff, se preocupa por lo que la tendencia hace a la creatividad. “¿Por qué todos vienen aquí y disparan exactamente los mismos tiros de trofeos?” preguntó cuando hablamos por teléfono. “Noventa y nueve por ciento de las imágenes provienen de los mismos diez lugares”.

Por un lado, Instagram democratiza el negocio fotográfico, permitiendo que personas con talento encuentren clientes en función de sus habilidades en lugar de los editores que conocen. La carrera de Snape, por ejemplo, se inició cuando se recogió una imagen de dos alces cruzando algunas vías del ferrocarril en el sitio web Your Shot de National Geographic. Pero también ha creado una cultura en la que los fotógrafos y los atletas son valorados por la cantidad de seguidores que tienen en lugar de por su estética o habilidad. De hecho, Instagram puede reforzar tus peores hábitos como tirador al recompensarte, a veces generosamente, por producir melaza. A Instagram le encantan las puestas de sol, la Vía Láctea y los carteles inspiradores.


Alrededor de dos horas de esquí en las montañas, el equipo de guía de marido y mujer de Craig McGee y Lindsay Andersen encontró varios corredores orientados hacia el noreste que se habían hundido profundamente. Nos revolcamos en una ranura estrecha del Surprise Pass, sobre el Fairmont Chateau Lake Louise. A Craig y Lindsay les gustó lo que vieron del manto de nieve, encerrado y con poca probabilidad de deslizarse, por lo que nos dieron luz verde. Empacar un nuevo couloir puede ser tan incómodo como nadar en puré de papas. Pero fuimos recompensados ​​con hermosas vueltas por un pasillo de 45 grados de roca y nieve.

En nuestro segundo día, salimos de Icefields Parkway en busca de una línea clásica de gran montaña frente al Monte Chephren. Nos cambiamos a botas de esquí mientras Chin saltaba capturando la acción, experimentando con ángulos extremos y fotografiando retratos. (Una nota para los aficionados: muy pocos Instagrammers serios realmente toman sus fotos en un teléfono. El mejor uso de las réflex digitales, retocan cuidadosamente y luego transfieren los archivos a sus teléfonos y los suben).

La nieve se había podrido al acercarse a la montaña. McGee se postró entre los abetos y abetos para ver si podía encontrar un cruce sobre el río Mistaya. En la radio de Lindsay, pudimos escuchar a Craig gruñir y trabajar, tratando de encontrar un puente de nieve que aún no se hubiera derretido. “Simplemente no creo que vaya a suceder hoy”, dijo.

Discutimos algunos otros objetivos de esquí, pero fue lluvioso y desagradable, y finalmente el plan que ganó no implicó una montaña en absoluto. Retrocedimos hacia Bow Lake, un lugar pintoresco rodeado de picos irregulares, y construimos una fogata en el hielo para sentarnos mientras comíamos nuestros almuerzos en bolsa, revisando la caja para ver otra foto clásica. Un grupo de escaladores guiados por el legendario alpinista canadiense Barry Blanchard, de 56 años, salieron a esquiar al otro lado del lago con la esperanza de escalar el Monte Baker, en el campo de hielo de Wapta. Las olas de nubes iban y venían, ocluyendo y revelando la montaña Crowfoot, que se encuentra en la curva que le da nombre al lago Bow. Filmamos todo, una escena que es dolorosamente hermosa y, sin embargo, constantemente en riesgo de convertirse en un simulacro.

@kalenthorien

Jimmy terminó publicando alrededor de una docena de fotos de nuestro viaje en Instagram, Facebook y Twitter, llegando, según Inkwell, a un potencial de diez millones de personas. El resto de nosotros publicamos 39 fotos, alcanzando quizás un millón. La tarde antes de partir, llegamos a Lake Louise para encontrarnos con Chris Burkard, el fotógrafo, y un equipo de un fabricante de ropa de aventura que planeaba filmar en el Assiniboine Lodge, una posada rural debajo de su montaña homónima, que tiene un parecido pasajero. al Cervino.

Una cosa que querían saber: ¿Estaba Thorien disponible para modelar durante la semana? Se había lesionado la rodilla en un accidente automovilístico en enero y no había podido esquiar durante la mayor parte del invierno. Entonces ella necesitaba el trabajo.

“¿Cuánto crees que debería cobrar?” ella me preguntó. Durante los últimos años, había estado sacando espressos en Salt Lake City y combatiendo incendios forestales por $ 11.40 por hora.

Tal vez un gran? Dije.

Ella más que lo duplicó. La compañía estuvo de acuerdo. Y así, nació otra floreciente carrera en Instagram.

Grayson Schaffer (@graysonschaffer, 15K) escribió sobre Conrad Anker en julio.