El mejor surfista del mundo mejora con la edad

El pasado 17 de octubre fue un d√≠a mixto para surfear en la costa oeste de Portugal. En el lado sur de Peniche, una peque√Īa pen√≠nsula rocosa de forma ovalada que se adentra en el Atl√°ntico, los vientos soplaban en tierra a unos 25 nudos, los principales organizadores del Moche Rip Curl Pro Portugal, el pen√ļltimo evento en la Asociaci√≥n de Surfing de 11 concursos. Tour del Campeonato Mundial de Profesionales, para pedir el quinto d√≠a consecutivo mientras esperan que las condiciones mejoren. Las cosas estaban mejor en el lado norte, por lo que muchos de los surfistas profesionales que hab√≠an venido a la ciudad para el evento fueron a una playa all√≠ para perseguir las olas ocasionales. Entre ellos, Kelly Slater, a los 42 a√Īos, el competidor m√°s viejo en la gira por seis a√Īos, fue probablemente el menos entusiasta.

“Ten√≠a en mi cabeza que iba a jugar al golf”, me dijo Slater unas semanas m√°s tarde. “Parec√≠a muy dif√≠cil encontrar una buena ola”.

Un amigo alent√≥ a Slater a al menos meterse en el agua, dici√©ndole que solo atrapar√≠an a una pareja y luego entrar√≠an si no era divertido. As√≠ que se pusieron sus trajes de neopreno y se metieron en los conjuntos m√°s altos. Despu√©s de unos minutos, Slater anot√≥ un peque√Īo tubo.

Un par de minutos despu√©s, se dej√≥ caer en su segunda ola y se gir√≥ para enfrentarla mientras corr√≠a bajo la cresta plegable. Frente a √©l, la ola comenz√≥ a desmoronarse. Iba a ser un viaje corto. De vuelta en la playa, Kolohe Andino, un profesional de California de 20 a√Īos conocido por las acrobacias a√©reas, le hab√≠a dicho a Slater que los fuertes vientos en alta mar hac√≠an posible atrapar un gran aire si se lanzaba desde la cima de una ola. Slater supuso que era una oportunidad para probar algo nuevo.

Estaba surfeando a gran velocidad, y cuando se acercaba a las aguas blancas, Slater se agachó y extendió los brazos, enrollando la parte superior del cuerpo y apuntando al labio. Se disparó hacia el cielo y comenzó a girar, su tabla ahora más alta que su cabeza. Dio la vuelta una vez, luego continuó, completando otra media rotación y aterrizando hacia atrás en un mar de espuma con su tabla apuntando hacia la orilla. Luego giró otros 180 grados en el agua y se levantó.

Poco despu√©s, el primer clip fue publicado en Instagram. Cuatro horas despu√©s, un video grabado profesionalmente que inclu√≠a comentarios de Slater y otros profesionales que estaban disponibles en Portugal estaba en YouTube. El mundo del surf estall√≥. Las secciones de comentarios en los sitios web de surf se iluminaron con un debate sobre si el truco era un 540 o 720. Algunos profesionales m√°s j√≥venes estuvieron cerca de conseguir algo similar durante el a√Īo pasado, pero ninguno lo logr√≥. Nadie hubiera predicho que Slater ser√≠a el que lo har√≠a, especialmente no en su primer intento.

Slater fue bombardeado con docenas de textos de profesionales que expresaban admiraci√≥n o indignaci√≥n. Los expertos de la industria contemplaron si era la antena a√©rea m√°s grande en la historia del deporte. Un desglose t√©cnico de la maniobra por la leyenda del patinaje Tony Hawk circul√≥. Los principales medios de comunicaci√≥n como The Washington Post, EE.UU. Hoy en d√≠a, y Slate inform√≥ sobre el truco “alucinante”.

Con un solo movimiento deslumbrante en una ola poco notable, Kelly Slater había demostrado al mundo que el calvo geezer del surf competitivo seguía siendo su rey indiscutible. Para el mes siguiente, nada más que sucedió en el deporte realmente importó.


Slater atrap√≥ su primera ola cuando ten√≠a cinco a√Īos, cerca de su ciudad natal de Cocoa Beach, Florida. Gan√≥ su primer t√≠tulo mundial en 1992, a los 20 a√Īos, convirti√©ndose en el campe√≥n m√°s joven en la historia del surf. Captur√≥ cinco t√≠tulos seguidos entre 1994 y 1998, se aburri√≥ y se retir√≥ durante varios a√Īos, cantando para una banda de rock ac√ļstica llamada Surfers, luego regres√≥ para ganar cinco t√≠tulos m√°s, el m√°s reciente en 2011 , cuando bati√≥ su propio r√©cord por ser el campe√≥n m√°s viejo en la historia del deporte. En 2012 y 2013, termin√≥ en segundo lugar, perdiendo por poco en la carrera por puntos en el evento final de la temporada, el Pipeline Masters, en la costa norte de Oahu. En diciembre, lleg√≥ a Pipeline en tercer lugar, aferr√°ndose a una posibilidad externa de obtener un t√≠tulo mundial.

Otras superestrellas han tenido √©xitos a finales de los treinta y cuarenta a√Īos, pero ninguno ha conservado su potencia como Slater. En cualquier d√≠a, sigue siendo el mejor surfista del mundo. Lo que hizo en ese d√≠a ventoso en Portugal habr√≠a sido como Michael Jordan ganando el concurso de slam-dunk de la NBA mientras jugaba para los Washington Wizards, si Jordan tambi√©n todav√≠a compet√≠a por un campeonato y un premio MVP.

“No hay precedentes de lo que hace, en el surf o en cualquier otro deporte, punto”, dice Matt Warshaw, autor de La enciclopedia del surf. “No tengo tiempo para escuchar a la gente hablar sobre ning√ļn otro atleta en ninguna otra d√©cada o siglo”. Lo que Slater ha hecho durante todo el tiempo que lo ha hecho, est√° en un nivel por s√≠ mismo y ni siquiera puede ver qui√©n est√° en segundo lugar “.

Cuando era m√°s joven, Slater domin√≥ los concursos de surf con su precisi√≥n t√©cnica, innovaci√≥n y su despiadado impulso competitivo. Montaba olas m√°s r√°pido que todos los dem√°s y combinaba ingeniosamente los trucos a√©reos de la nueva escuela con el estilo fluido que hab√≠a definido durante mucho tiempo el escal√≥n superior del deporte. Pero como ha confesado muchas veces, fue un ganador miserable. El surf fue el escape de Slater de una infancia infeliz: su madre ech√≥ a su padre alcoh√≥lico de la casa cuando Slater ten√≠a 11 a√Īos, y √©l canaliz√≥ su ira hacia un enfoque impetuoso de ganar a toda costa. Funcion√≥, pero los otros muchachos en el World Tour lo molestaron, y Slater apenas pod√≠a sostenerse. Despu√©s de verlo aprovechar una regla t√©cnica para ganar la final del Abierto de Estados Unidos de 1996 en Huntington, California, la multitud de unos 50,000 dio la bienvenida a Slater de regreso a la playa con un coro de abucheos. “Ten√≠a una sensaci√≥n de vac√≠o y soledad en ese entonces”, dice. “Ten√≠a tantas ganas de ganar que se interpuso en el camino de otras cosas”.

Kelly Slater surfeando atletas perfiles fuera

Desde el final de su primer retiro, en 2002, Slater ha trabajado para cultivar un enfoque m√°s equilibrado de la vida y el surf. La primera vez que lo entrevist√©, en 2005, estaba inmerso en un proceso de autorreflexi√≥n y recuperaci√≥n emocional, estimulado en parte por la muerte de su padre tres a√Īos antes. Habl√≥ abiertamente acerca de tratar de identificar patrones en su vida personal y llor√≥ un par de veces al hablar sobre la amabilidad de las personas cercanas a √©l. Cuando habl√© con Slater varios a√Īos despu√©s, √©l se hab√≠a establecido en una existencia m√°s relajada, pero parec√≠a listo para terminar con la mentalidad de batalla requerida para ser un campe√≥n. Ahora parece haber encontrado un t√©rmino medio.

“Es realmente como una pr√°ctica zen”, dice. ‚ÄúPara la mayor√≠a de los atletas de √©lite, un desaf√≠o personal alimenta su deseo de ser bueno en algo. Por lo tanto, para llegar a un punto en el que est√©s feliz y puedas seguir esforz√°ndote competitivamente, debes encontrar diferentes razones “.

Pero tener una cabeza m√°s fr√≠a no explica c√≥mo Slater ha logrado mantener sus habilidades f√≠sicas en sus cuarentas. Warshaw se√Īala que, a medida que los surfistas envejecen, lo fundamental que pierden es la capacidad de ponerse de pie r√°pida y limpiamente en el momento en que atrapan una ola. “Empiezas a levantarte un poco m√°s lentamente y tu posici√≥n en el tablero no es perfecta como sol√≠a ser, tal vez tu peso se desplaza un poco descentrado”, explica. ‚ÄúAhora tienes que hacer correcciones. Todo lo que pudo hacer como un gran surfista no est√° fuera de discusi√≥n, pero debe reunir las cosas de inmediato para que esto suceda, porque tiene menos tiempo. Y una vez que empiezas a pensar en eso, obtienes los yips.

“Pero nunca le ha pasado a Slater”, agrega Warshaw con asombro. “No parece posible”.

Por supuesto, hay otros atletas mayores que han podido desafiar o al menos posponer las inevitables ca√≠das que vienen con la edad. Seg√ļn Hirofumi Tanaka, director del Laboratorio de Investigaci√≥n de Envejecimiento Cardiovascular de la Universidad de Texas en Austin, la mayor√≠a de ellos siguen lo que √©l llama el enfoque de F√≥rmula Uno. “Los pilotos de F√≥rmula Uno tienen 20 personas trabajando en su autom√≥vil durante las paradas en boxes”, dice Tanaka, quien se√Īala a la nadadora Dara Torres como un excelente ejemplo de alguien que usa este sistema de uso intensivo de recursos. “Es lo mismo para los atletas de √©lite que envejecen. Tienen dietistas, m√©dicos, terapeutas de masaje, entrenadores personales, especialistas en acondicionamiento de la fuerza: es todo un ej√©rcito de ayudantes que intentan mantener y mejorar su rendimiento “.

Slater no es de los que est√°n tan regimentados. Sus respuestas errantes a preguntas sobre el estado f√≠sico revelan su inter√©s en todo tipo de pr√°cticas: jujitsu, CrossFit, apnea, pero en √ļltima instancia, el tipo simplemente navega mucho. Sigue su propia versi√≥n reducida de bricolaje del enfoque de F√≥rmula Uno, lee obsesivamente sobre salud y nutrici√≥n y hace tapping con profesionales de confianza cuando lo necesita. “Me dan una paliza y voy a buscar ayuda”, dice.

“No me importa cu√°l sea mi edad”, dice Slater, quien ahora compite con chicos en su adolescencia. ‚ÄúEstos son mis compa√Īeros y estoy surfeando contra ellos. Si tienen un problema de que soy mayor, entonces adelante y golp√©enme ‚ÄĚ.

Slater casi no realiza entrenamiento en tierra firme, no tiene salas de pesas ni calistenia de playa. √Čl es un gran creyente en el poder de la carrocer√≠a regular de tejido profundo, “donde caminan sobre ti y usan sus pies”, y recientemente comenz√≥ a viajar con un rodillo de pl√°stico duro con un vibrador en el interior que utiliza para resolver los problemas. sus m√ļsculos La recuperaci√≥n despu√©s de un concurso puede significar un par de semanas sin navegaci√≥n. Cuando se retira a su casa de Florida (tambi√©n tiene propiedades en Haw√°i y Australia), es probable que pase d√≠as solo, sin hacer nada m√°s que tomar ba√Īos calientes y escuchar m√ļsica.

Lo √ļnico que se destaca en su programa de bajo perfil es su dieta de estilo yogui. La mayor√≠a de los d√≠as su desayuno es un bud√≠n casero hecho con semillas de ch√≠a, nueces crudas, bayas de goji y yogur. En casa, hace su propia leche de almendras en una licuadora y la cuela con una gasa. Con frecuencia bebe una dosis concentrada de √°cidos grasos omega-3 de algas marinas. En los √ļltimos a√Īos, ha eliminado casi toda la cafe√≠na. Cuando viaja para concursos de surf, su “maleta muy grande” est√° llena “mitad de ropa y mitad de comida”. Incluso presta mucha atenci√≥n a la textura de sus heces: “Si vas al ba√Īo regularmente, y es un excremento saludable, tu cuerpo probablemente est√© funcionando bien”.

Para los surfistas que conocen a Slater desde hace mucho tiempo, lo m√°s sorprendente de √©l no es su poder f√≠sico duradero sino su motivaci√≥n para seguir compitiendo en un circuito alrededor del mundo de 11 paradas con una manada de ni√Īos. “No tengo idea de c√≥mo lo hace”, dice Shane Dorian, quien tambi√©n tiene 42 a√Īos pero dej√≥ el Circuito Mundial despu√©s de 11 a√Īos, citando el agotamiento, para centrarse en el surf de olas grandes. “Creo que todos estamos tratando de resolver eso”.

Puede ser simplemente que todav√≠a lo disfruta. “Estoy sano y estoy compitiendo con muchachos que literalmente tienen la mitad de mi edad o menos”, agrega. “Yo personalmente no ato nada a eso. No me importa cu√°l sea mi edad. Estos son mis compa√Īeros, y estoy navegando contra ellos. Si tienen un problema de que soy mayor, entonces adelante y golp√©enme “.


Entonces, ¬Ņqu√© sucede cuando las habilidades de un atleta no se erosionan con la edad?

La respuesta corta es que √©l puede hacer cosas que nadie m√°s puede hacer. Slater ha pasado 37 a√Īos surfeando olas, acumulando experiencias en situaciones incre√≠blemente dif√≠ciles, en el aire, dentro de tubos gigantes. Al igual que los veteranos astutos en otros deportes, ve oportunidades para movimientos que los j√≥venes no tienen y tiene una bolsa cada vez mayor de trucos para sacar. Pero a diferencia de, digamos, un experimentado lanzador de b√©isbol que agreg√≥ algunos lanzamientos a su arsenal pero perdi√≥ algo de pop en su bola r√°pida, Slater todav√≠a tiene sus mejores cosas.

Lo que significa que probablemente presenciaremos m√°s trucos a√©reos sorpresa y, cuando comience la caza del campeonato de 2015 la pr√≥xima primavera, m√°s actuaciones como la que realiz√≥ en agosto, durante las semifinales de un evento del Circuito Mundial en Teahupoo, el peligroso arrecife en Tahit√≠. Slater estaba surfeando contra John John Florence, el ni√Īo prodigio hawaiano de 21 a√Īos que fue promocionado durante a√Īos como el pr√≥ximo Slater. Teahupoo estaba haciendo lo suyo, sacando gruesos barriles de agua esmeralda que ofrec√≠an cortos y emocionantes paseos antes de tronar sobre el arrecife. Florence capt√≥ la primera ola de calor, se meti√≥ profundamente en el tubo, permaneci√≥ erguida por un momento, luego sali√≥ volando por el extremo en un chorro de agua blanca. La multitud ulul√≥ y los jueces le dieron a Florencia una puntuaci√≥n casi perfecta de 9.9.

Slater remaba hasta la siguiente ola, tomando una gran ca√≠da antes de agarrar la barandilla de su tabla y girar hacia la cara. El tubo comenz√≥ a trag√°rselo, en ese momento el movimiento correcto fue dispararlo hacia la salida y esperar que no te golpeen. Eso es lo que cualquier otro surfista en el concurso habr√≠a hecho. Pero Slater vio otra posibilidad. Se acurruc√≥ en su tabla y mont√≥ un arco hacia la parte superior de la ola, donde encontr√≥ una l√≠nea m√°s r√°pida. √Čl sali√≥ disparado del agujero y lanz√≥ sus manos al aire, como diciendo: ¬ŅPuedes creer eso? Los jueces no pudieron: le dieron un 10. Luego venci√≥ a Florencia en lo que muchos consideran el mayor calor en la historia del surf competitivo.

Para Slater, la prisa de ese tipo de experiencia es la misma de siempre. “Simplemente se siente natural”, dice. “Recibo la afirmaci√≥n de que estoy haciendo lo que estaba destinado a hacer en la vida. Cuando aterric√© esa maniobra en Portugal, sent√≠ que ten√≠a ocho a√Īos otra vez y que mi padre estaba en la playa vi√©ndome hacer mi primera vez en el labio. Me sent√≠ como si hiciera algo realmente especial. Y estaba tan emocionado “.

Michael Roberts (@ultimateeditor) es editor ejecutivo en Fuera de.

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From Outside Magazine, enero de 2015