El Parque Nacional Shenandoah enfrenta su historia de segregación

Hace cuatrocientos años, en agosto, dos barcos piratas británicos llegaron a Jamestown, Virginia, transportando a docenas de africanos esclavizados, que vendieron a los colonos, precipitando más de 200 años de esclavitud aprobada por el gobierno en Estados Unidos. Mientras la nación reflexiona sobre ese solemne aniversario, también está luchando con una historia de racismo y exclusión en sus parques nacionales y espacios silvestres.

Una mayor atención a esta historia por parte de académicos, activistas y los propios parques busca mejorar muchas de las prácticas que excluyeron a las personas de color de nuestros espacios silvestres. En el Parque Nacional Shenandoah, el esfuerzo por reconciliarse con su pasado comenzó hace varios años, con una exhibición interpretativa centrada en la historia de la segregación allí, uno de los primeros parques del país en enfrentar este doloroso legado. Continuando con ese trabajo, Shenandoah y otros cuatro parques nacionales en Virginia ahora están involucrados en un estudio histórico único e integral que proporcionará una imagen más completa de la segregación en esos lugares a través de la investigación de archivo y las historias orales de quienes lo experimentaron. Una vez que está terminado, el proyecto se puede utilizar para desarrollar más instalaciones y recursos que cuentan las historias de afroamericanos en los parques.

Pero es un proceso difícil, y para Shenandoah y la industria al aire libre en general, muchos se preguntan cómo los parques de nuestra nación pueden sentirse verdaderamente acogedores para todos.


La accesibilidad a nuestros parques nacionales ha estado cargada desde el principio. A pesar de ser designados como tierras federales, los superintendentes de los parques individuales diferían a las leyes y costumbres locales o estatales cuando elaboraban las políticas del parque. Cuando se inauguró el Parque Nacional Shenandoah en 1934, había una sensación general de confusión acerca de a quién se le permitía dónde, particularmente en lo que respecta a las personas de color.

“Básicamente, el parque fue segregado de manera ad hoc”, dice Erin Devlin, profesora asociada de historia y estudios estadounidenses en la Universidad de Mary Washington, quien dirige el estudio de los cinco parques nacionales en Virginia. Los visitantes afroamericanos escribieron cartas de queja tanto al parque como al Departamento del Interior, informando que los guardabosques les dijeron que ciertas áreas del parque estaban prohibidas para ellos. Algunos visitantes blancos también escribieron cartas al Servicio de Parques Nacionales, argumentando que este tipo de práctica basada en la raza no era estadounidense. Pero las políticas continuaron.

Parques Nacionales

En el verano de 1937, J. Ralph Lassiter, primer superintendente de Shenandoah, recibió una carta angustiada de un miembro del personal del Departamento del Interior. “Hay una creciente demanda de áreas de picnic para personas de color”, escribió el miembro del personal del Interior. “Mañana subirán dos autobuses y deben instalarse en campamentos para personas blancas. Esta no es una buena condición “.

Los empleados del parque estuvieron de acuerdo. Y así, el Servicio de Parques se decidió por un plan controvertido: crearía Lewis Mountain, un área con campamentos, cabañas e instalaciones de concesión, para los afroamericanos. Simultáneamente designaría Pinnacles, un área de picnic popular, como una instalación oficialmente integrada. Si bien nunca se declaró oficialmente, se entendió que el resto del parque seguiría siendo competencia exclusiva de los visitantes blancos.

“Al crear instalaciones duplicadas en los parques nacionales, el NPS estaba haciendo más de lo que los gobiernos estatales estaban haciendo en ese momento, pero también acomodaba las leyes y costumbres locales con respecto a la segregación”, dice Devlin.

Lewis Mountain prosperó como destino después de su apertura en 1939. Gracias en gran parte a la visión de su antiguo gerente, Lloyd Tutt, el hotel rápidamente se hizo conocido por su excelente comida y música de grandes bandas. Mientras tanto, los visitantes blancos comenzaron a mendigar la admisión a las instalaciones, y Tutt los alojó en el comedor y el albergue de las instalaciones. Pero muchos visitantes afroamericanos todavía se sentían contenidos.

Devlin entrevistó a docenas de los primeros visitantes de Shenandoah para su estudio. “Su experiencia fue que la integración era una calle de sentido único”, dice Devlin. “Los blancos querían disfrutar de lo que Lewis Mountain tenía para ofrecer, pero tampoco querían que los afroamericanos entraran en áreas designadas para el uso de blancos”.

Para complicar aún más el problema estaba la cuestión de cómo deberían marcarse esas áreas. Los primeros mapas de Shenandoah etiquetaron a Lewis Mountain como una instalación segregada, pero esa designación pronto se eliminó de la literatura oficial: algunos funcionarios no querían que los afroamericanos visitaran el área, mientras que a otros les preocupaba que las designaciones oficiales codificaran la práctica de la segregación y la hicieran más difícil. repeler.

Algunos guardabosques en las estaciones de entrada comenzaron a dibujar una flecha para marcar la montaña Lewis cuando los visitantes afroamericanos pidieron un mapa del área. Por lo que Devlin puede ver, no marcaron las instalaciones integradas en Pinnacles. Y algunos pueden no haber marcado ninguna área en absoluto. “Se puede ver cómo esa estrategia descentralizada puso mucho poder en las manos del parque y les permitió dictar su visión de cómo pensaban que las personas deberían moverse por el parque”, dice ella.

Shenandoah comenzó una práctica más formal de integración en 1947, que completó al menos nominalmente en 1950, pero todavía existían barreras sustanciales para los posibles visitantes que eran negros, dice Camille T. Dungy, profesora de inglés en la Universidad Estatal de Colorado y editora de Naturaleza negra: cuatro siglos de poesía natural afroamericana.

Mientras Shenandoah experimentó con la desegregación, las estaciones de servicio segregadas, los restaurantes y los hoteles dificultaron el acceso a los parques, dice Dungy. La historia del antagonismo en los espacios silvestres hizo que los visitantes afroamericanos no tuvieran forma de saber si estarían seguros una vez que llegaran allí.



Estaciones de confort separadas para mujeres blancas y negras.
(Cortesía del Servicio de Parques Nacionales)


Estaciones de confort separadas para mujeres blancas y negras.
(Cortesía del Servicio de Parques Nacionales)

Para muchos afroamericanos, dice Dungy, el mensaje era claro: los parques y los espacios salvajes estaban fuera de los límites. Y eso, dice, se ha transmitido en algunas familias. “Hay muchas personas que, por razones muy válidas, no pueden entrar a un bosque sin sentirse aterrorizados”.

Pero esa es solo una experiencia de ser negro en el desierto, dice Dungy. “También hay una larga tradición en la escritura afroamericana de personas que realmente amaron la tierra, que caminaron, cazaron y acamparon. Es una tradición que se remonta al siglo XIX, cuando los negros se autoemancipaban convirtiéndose en pantanos y pantanos “, dice ella. “Y se ignora en gran medida en las conversaciones contemporáneas sobre la naturaleza”.

El truco es cómo reconocer que ambas realidades son igualmente verdaderas, dice ella.


Crear una atmósfera de inclusión en los parques nacionales ha seguido siendo un desafío. En 1994, después Parques Nacionales La revista publicó una historia sobre la importancia de la diversidad dentro de nuestros parques, fue asediada con cartas que condenaban tales esfuerzos.

“Muchos de nosotros vemos los parques como un escape de los problemas que crean las minorías étnicas. No modifiquen nuestros parques para destruir nuestro oasis “, escribió un lector blanco.

En 2013, el Servicio de Parques Nacionales creó la Oficina de Relevancia, Diversidad e Inclusión. Esa oficina no respondió a mis repetidas solicitudes de entrevista, pero su sitio web define su misión como trabajar “para integrar los principios y prácticas de relevancia, diversidad e inclusión en todo el Servicio de Parques Nacionales”. Encuentra tu parque, En 2016 se lanzó una campaña destinada a ayudar a todos los estadounidenses a conectarse con los sitios del Servicio de Parques Nacionales como parte de la celebración del centenario del Servicio de Parques. Incluye entrevistas con los guardaparques afroamericanos Shelton Johnson, que trabaja en Yosemite, y Ahmad Toure, que sirve en el Parque Great Falls en Virgina.

Por esa misma época, Shenandoah creó una instalación interpretativa que guía a los visitantes a través de la historia de segregación del parque y relata la historia de lugares como Lewis Mountain y los afroamericanos que lo hicieron posible, una de las primeras exhibiciones para reconocer la historia de la segregación racial. en nuestros parques nacionales.

Pero un estudio reciente publicado por la Sociedad George Wright encontró que, en los parques nacionales encuestados, menos del 2 por ciento de los visitantes recientes eran afroamericanos. (Un artículo de 2017 en National Geographic aumente el número, indicando que el 7 por ciento de todos los visitantes eran negros, todavía un número desproporcionadamente pequeño).

Los autores del estudio de la Sociedad George Wright señalaron una variedad de factores, que van desde el acoso por visitantes blancos, un sentido generacional de exclusión e inconsistencias en los parques nacionales que se sienten relevantes para las experiencias de algunos afroamericanos.

“La gente quiere verse a sí misma. Quieren escuchar sus historias, incluso en paisajes a gran escala, como parques naturales, quieren saber que tienen un lugar allí ”.

El erudito Myron Floyd ha hecho una carrera estudiando esa experiencia y cómo se traduce en el uso del parque. Señala todos los beneficios (físicos, psicológicos, emocionales) que provienen del tiempo que pasan en estos lugares. Y le preocupa lo que podría significar una brecha continua en el uso, especialmente para nuestras generaciones más jóvenes. “No tener acceso a todos esos beneficios debido a los ingresos, la raza o el origen étnico es un gran problema de equidad”, dice.

Le gustaría ver parques dedicar más recursos a instalaciones como la de Shenandoah. “La gente quiere verse a sí misma. Quieren escuchar sus historias ”, dice. “Incluso en paisajes a gran escala, como los parques naturales, quieren saber que tienen un lugar allí”.

Ese tipo de inclusión es importante porque también hace que sea más difícil para los blancos creer que la naturaleza salvaje les pertenece exclusivamente, dice Floyd.

Claire Comer, la especialista en interpretación del Parque Nacional Shenandoah, dice que han contratado a Devlin para crear una historia completa de la raza en el parque. Y le gustaría ver más instalaciones experimentales, como el proyecto cooperativo que Devlin y sus estudiantes ayudaron recientemente a completar en Fredericksburg y el Parque Militar Nacional de Spotsylvania, también en Virginia, que muestra a los visitantes de primera mano las desigualdades sistemáticas en aspectos básicos del parque, como baños

La primera tarea de este estudio, dice, es excavar la mayor cantidad posible de la historia de la desigualdad y asegurarse de que se encuentre en un contexto nacional de segregación y discriminación. Con eso, pueden crear materiales como un plan de estudios interactivo y paneles interpretativos. (Pero todavía no están muy seguros de dónde vendrán esos recursos).

Mientras tanto, Floyd y Dungy dicen que es importante adoptar un enfoque holístico para la inclusión. Eso significa diversificar a los empleados de Park Service (según el último recuento, más del 83 por ciento de los empleados de Park Service eran blancos, según los datos de la agencia) y crear un ambiente de trabajo seguro (según un estudio reciente, al menos el 39 por ciento de los empleados de Park Service informaron que había sufrido acoso mientras trabajaba). También incluye la expansión de asociaciones con grupos como Outdoor Afro, una organización sin fines de lucro con la misión dedicada de cultivar e inspirar experiencias afroamericanas en el mundo natural.

“Todavía escucho demasiadas historias que son excluyentes, de afroamericanos tratados como aberraciones en nuestros parques”, dice Dungy. “Es como si la gente realmente no pudiera entender lo que hace un cuerpo negro allí porque ninguna representación de la naturaleza sugiere que deberían estar allí”.

Es una propuesta desafiante, advierte Floyd, pero que nos beneficia a todos si podemos llevarla a cabo. “Nuestros parques cuentan las historias de nuestra nación”, dice. “Son un lugar donde podemos demostrar lo que nos hace a los Estados Unidos, el lugar de donde surgió uno de muchos. Y eso significa que también deberían ser un lugar que realmente invite a todos los estadounidenses a venir ”.

Nuestra misión de inspirar a los lectores a salir nunca ha sido tan crítica. En los últimos años, Outside Online ha informado sobre investigaciones innovadoras que relacionan el tiempo en la naturaleza con la mejora de la salud mental y física, y lo hemos mantenido informado sobre las amenazas sin precedentes para las tierras públicas de Estados Unidos. Nuestra cobertura rigurosa ayuda a provocar debates importantes sobre el bienestar, los viajes y la aventura, y brinda a los lectores una puerta de acceso accesible a nuevas pasiones al aire libre. El tiempo al aire libre es esencial, y podemos ayudarlo a aprovecharlo al máximo. Hacer una contribución financiera a Outside Online solo lleva unos minutos y nos asegurará que podamos continuar brindando el periodismo innovador e informativo del que dependen lectores como usted. Esperamos que nos apoyen. Gracias.