El río Dolores y el futuro del agua en el suroeste

El río Dolores comienza en los altos y antiguos bosques de ponderosa en el extremo suroeste de las montañas de San Juan antes de llegar al desierto, atravesando 250 millones de años de geología, en ruta hacia se encuentra con el río Colorado. Tiene una de las secciones continuas de raftable más largas del país, que serpentea por uno de los cañones más hermosos y diversos del suroeste.

Pero casi nunca se ejecuta.

Además de una pequeña sección destinada al hábitat de los peces, casi toda el agua del río se destina a la agricultura. La presa McPhee, a unas 60 millas al noroeste de las Cuatro Esquinas, contiene el agua del río en el segundo embalse más grande de Colorado. Su disponibilidad depende principalmente del deshielo, y solo se derrama lo suficiente como para que las personas floten en él cada tres o cinco años, después de que se hayan satisfecho las necesidades de riego. Desde 2000, el río ha corrido a 1,200 pies cúbicos por segundo (cfs), el nivel recomendado para flotar, o más durante solo 131 días.

Este fue uno de esos buenos años. La capa de nieve en la cuenca del río estaba a 302 por ciento de su nivel normal a fines de mayo, y las autoridades planearon abrir la presa y liberar 1,200 cfs cerca de fin de mes. Estaba en casa en Seattle cuando mi amigo Brad llamó el martes, dos días antes del lanzamiento planeado, para invitarme a un viaje río abajo. “Lo presentamos el viernes, y deberías venir. Puede reunirse con nosotros en el puesto “.

yo era un 19 horas en coche, pero había estado mitificando a los infrecuentes libera en mi cabeza. Le dije que estaría allí.

Llegué al estacionamiento del Puente Bradfield, río abajo de McPhee, después de la medianoche del viernes. Por la mañana, cinco de nosotros nos detuvimos en la rampa y comenzamos a tirar de los botes del remolque.

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Nos metimos en el canal hinchado, que estaba ahogado con sauces de coyote que se espesan cuando el río no corre. Brad remaba un bote. Matt, otro amigo que había estado fuera por última vez hace dos años, estaba en los remos de otro, buscando puntos de referencia familiares.

El río estaba lleno de grupos delante de nosotros, viajes comerciales que habían desempolvado los permisos apenas utilizados. Había dos botes de personas de ochenta años de Oregón que planeaban flotar hasta Moab, Utah, diez días río abajo, porque nunca podrían tener la oportunidad de hacerlo nuevamente.

Los raros flujos de Dolores son el resultado de una complicada malla de capacidad de almacenamiento, derechos de agua y un clima variable. Las personas que dependen del río están buscando una manera de satisfacer las necesidades de la agricultura, la conservación y la recreación, a la vez que tienen en cuenta esos factores. Es un marcador para el futuro en un suroeste más cálido y seco.


El Dolores se ha utilizado para la agricultura desde 1889. El riego se convirtió en su objetivo principal una vez que el proyecto McPhee se completó en 2000.

La capacidad activa del embalse McPhee es de 229,000 acres-pie. El flujo de entrada promedio, el agua que se vierte al depósito desde el deshielo, es de 327,000 acres-pie, de los cuales 278,000 se asignan a la agricultura. Eso significa que McPhee es esencialmente lo suficientemente grande como para servir a los derechos agrícolas. Debido a que depende completamente de la entrada, no tiene espacio para retener agua adicional, por lo que incluso en años húmedos, las autoridades no pueden depositar nada para recreación o investigación. El depósito solo puede derramar el agua extra para flujos recreativos si hay suficiente precipitación.

“Los [Dolores Water Conservancy] Toda la misión del distrito es terminar la temporada con el embalse en la cima tippy tippy “, dice Jimbo Buickerood, gerente del programa de protección de tierras y bosques de la Alianza de Ciudadanos de San Juan, un grupo de defensa ambiental centrado en la cuenca de San Juan. Remó por primera vez el río en 1973. “No terminó por completo en 2017, y los miembros de su junta se volvieron locos”. Para el distrito del agua, que gestiona la presa, un depósito lleno es una medida de seguridad y una forma de garantizar que se cumplan todas las necesidades legales, pero significa que hay una flexibilidad mínima para los flujos ecológicos y recreativos, especialmente porque la cuenca ha estado en sequía durante los últimos 20 años , Dice Buickerood.

Eso es particularmente aterrador en años como 2018. Los Dolores no corrieron en absoluto el año pasado, dejando a la gente en la región atormentada por el fantasma de las nevadas, el miedo a la escasez amenazada y la falta de agua suficiente para todos.

“Nuestros ojos temblaban porque era muy extraño”, dice Sam Carter, coordinador del programa y divulgación de Dolores River Boating Advocates. “Y ahora, este año, hay suficiente agua para llenar un depósito que estaba en mínimos históricos”. Carter, que forma parte del comité de derrames que ayuda a decidir cuánta agua liberar y cuándo, dice que este año los tomó por sorpresa y que todavía están nerviosos por la sequía del año pasado. Están constantemente a merced de la capa de nieve.

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Mientras flotamos río abajo, la arenisca roja de Wingate se transformó en losas marrones de arenisca navajo, del Triásico cediendo al Jurásico. Los castores asomaban la cabeza en los remolinos, y una noche instalamos el inodoro junto a las huellas de osos.

Los campamentos y los bancos estaban cubiertos de plantas como el tamarisco invasivo, que crece en suelos poco profundos y salados, porque nadie remaba la temporada pasada. Eso facilitó la idea de cómo se ve cuando está seco y el régimen de inundación que respalda los planes nativos no sucede. Puedes ver el impacto humano de un canal de río sin agua. Me pregunto a dónde van las nutrias y los castores cuando solo hay 40 cfs, el flujo mínimo de peces, atravesando el canal. Buickerood dice que descubrieron que el álamo no puede regenerarse cuando los flujos son bajos, y los sauces se hacen cargo, blindando las orillas.

El pináculo de remar en Dolores es un rápido llamado Snaggletooth, una serie larga y complicada de movimientos en los que muchas cosas pueden salir mal. Tiene un curso de rocas que te atornillan en la parte superior, luego un deslizamiento estrecho en una lengua de agua rápida entre un enorme agujero y un vertiginoso vertido. Debajo de eso, toda el agua empuja hacia dos colmillos enganchados de roca roja, los dientes que dan nombre al rápido. Exploramos por un tiempo, observando otros barcos correr, tratando de memorizar la línea, seleccionando el plan A y el plan B en caso de que volteáramos o nos atascaramos en el hoyo o navegáramos de lado en el vertido. Uno de los botes de personas mayores que se dirigían a Moab se inmovilizó en una roca de panqueques mientras miramos.

En la costa, Matt nos dijo que navegaba más fácil de lo que parecía, lo cual fue un pequeño consuelo mientras flotamos hacia la línea del horizonte y el río se aceleró. Brad estaba en los remos. Llegamos al río a la derecha, patinamos sobre las rocas y atrapamos la corriente, cortando el borde del hoyo, simplemente succionando por un segundo. Luego fuimos libres, y él estaba empujando río abajo, hacia la orilla izquierda, lejos de las rocas dentudas, cuando recordé respirar nuevamente.

Paisaje, Snaggletooth, y la soledad se unen para hacer de los Dolores un destino principal para el rafting, pero la integridad ecológica también es parte del rompecabezas. Los dos están vinculados, y Buickerood dice que, ante la sequía, la presión para mantener el ecosistema podría ser la herramienta más poderosa para mantener el agua en el río para los remeros cuando se reducen las entradas.

Tratar de Para tener en cuenta eso, y equilibrar los derechos de agua con lo salvaje, ha habido una serie de medidas destinadas a proteger el corredor. Van desde una recomendación de Wild and Scenic en 1968, después de que se aprobó la presa, hasta una propuesta más reciente para convertirse en un área de conservación nacional, que Carter dice que solo protegería el paisaje, no el agua, porque los flujos aún están sujetos al riego derechos de agua, incluso si la tierra está protegida.

Este año, a pesar de que la capa de nieve era alta, la escorrentía fue lenta, gracias a una primavera fría. El comité de derrames fue cauteloso sobre cuándo liberar el agua. Buickerood dice que muchas de esas decisiones han sucedido históricamente por miedo.

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El Diálogo del río Dolores, un grupo de partes interesadas que comenzó a principios de la década de 2000, está tratando de obtener más flujos de pescado y más flexibilidad. Establece recomendaciones sobre cómo usar el exceso de agua (cuando hay alguna), y Carter dice que trae todos los componentes del río, desde los regantes hasta los ecologistas de corrientes, para tratar de descubrir cómo usar el río para la mayoría de los propósitos. Los peces en peligro de extinción son una gran palanca, al igual que el deseo de mantener y administrar el corredor del río, todos los cuales toman agua.

Estos años los niveles fueron anormalmente altos. Cuando salimos del río, tres días después, la capa de nieve era de más del 1,000 por ciento del promedio. Eso es el cambio climático: inconsistencias en los sistemas de los que dependemos. El futuro de los Dolores es una pregunta compleja: ¿cómo planificamos un futuro variable y evitamos uno en el que los flujos reducidos puedan enfrentar a la agricultura contra las preocupaciones ambientales o la recreación?

“Mi respuesta a eso La pregunta es construir relaciones. La pieza más importante es la comunicación ”, dice Carter.

A medida que el suroeste se seca, y casi todo el mundo predice que lo hará, no quiero que los viajes por el río sean peregrinaciones extrañas que parecen las últimas miradas a una porción frágil y desvaída de un sistema natural que solíamos conocer. Me alegro de haber venido, me alegro de haberlo visto, pero no quiero que este año de agua hinchada sea la última vez que lo haga.

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