El síndrome misterioso destruyendo atletas de resistencia

En mayo de 2012, un millar de los mejores corredores del mundo se alinearon para el inicio del Transvulcania Ultramarathon, un recorrido de 83.3 kil√≥metros que atraviesa los afloramientos volc√°nicos de La Palma, en las Islas Canarias. El ambiente era tenso, una mezcla de energ√≠a acumulada y anticipaci√≥n, y los corredores revoloteaban, revisaban sus relojes e intercambiaban choca esos cinco. “Bienvenidos, amigos“, Grit√≥ un locutor espa√Īol flaco con un espectacular salmonete negro.

Al frente de la fila, Mike Wolfe, de 34 a√Īos, estaba tratando de concentrarse en el d√≠a que se avecinaba. Wolfe, un introspectivo e introspectivo de cara delgada, hab√≠a renunciado recientemente a su trabajo como fiscal asistente de los Estados Unidos en Helena para concentrarse en postularse para el equipo atl√©tico global de North Face. Transvulcania fue su debut como profesional a tiempo completo, y aunque hab√≠a establecido un r√©cord de curso en Bighorn 100 de Wyoming en 2010 y gan√≥ el extremadamente competitivo Campeonato North End Endurance Challenge en Marin Headlands de California en 2011, sinti√≥ que ten√≠a algo que demostrar . Una buena actuaci√≥n ayudar√≠a a validar su giro profesional poco convencional.

√öltimamente, sin embargo, sus semanas de entrenamiento de 160 millas hab√≠an parecido m√°s dif√≠ciles que antes. No dorm√≠a bien y ten√≠a hambre constantemente. Justo antes de volar a Canarias, Wolfe sali√≥ a una carrera de entrenamiento casual con algunos amigos y apenas pudo mantener el ritmo. Cinco horas m√°s tarde, inhal√≥ un s√°ndwich de mantequilla de man√≠ y mermelada en la mesa de la cocina e hizo una entrada sin complicaciones en los meticulosos registros de entrenamiento que guarda: ‚Äú4:50, mucho vert. Se movi√≥ bien, cansado hoy con ritmo acelerado “.

Cuando el arma se dispar√≥, Wolfe luch√≥ para mantenerse hacia el frente de la corriente de corredores de Transvulcania, que estaban atrapados en la estrecha pista √ļnica. Remarc√≥ la primera escalada de 6,000 pies con un prometedor estadounidense, Dakota Jones, y el rey reinante del deporte, el espa√Īol Kilian Jornet. Sigui√≥ el ritmo de los l√≠deres mientras cruzaban la columna vertebral de la isla, pero a mitad de la carrera Wolfe comenz√≥ a disminuir. No ten√≠a calambres ni golpes: hab√≠a experimentado esas cosas con la frecuencia suficiente para saber cu√°ndo hab√≠a salido demasiado r√°pido o no hab√≠a comido lo suficiente. Esto fue diferente.

“No me esforc√© demasiado”, me dijo Wolfe, ahora de 37 a√Īos, en septiembre pasado, reflexionando sobre el momento en que su carrera comenz√≥ a desmoronarse debajo de √©l. Est√°bamos sentados en el c√©sped cerca del final de la ultramarat√≥n Rut en Big Sky, Montana, una carrera en la que Wolfe codirecta, observando a su hijo Colt, de 11 meses, jugar con una caja de galletas de animales cuando los √ļltimos corredores cruzaron la l√≠nea. . “No era como si mi est√≥mago estuviera mal o no pudiera comer. Era como si mi cuerpo acabara de apagarse. Como, No, no puedes correr tan duro. No lo voy a permitir “. Ocho horas despu√©s, Wolfe termin√≥ en el puesto 13, confundido y aplastado por su actuaci√≥n. Pasar√≠a otro a√Īo antes de que encontrara una etiqueta para su actual malestar: s√≠ndrome de sobreentrenamiento.

Anton Krupicka.

La marcha de la muerte de Wolfe hacia la l√≠nea de meta en Transvulcania fue el comienzo de una larga y dolorosa batalla contra la enfermedad, un trastorno poco conocido que afecta a los atletas de resistencia que entrenan en los l√≠mites externos del rendimiento humano. Todav√≠a es raro en la mayor√≠a de los deportes de potencia y velocidad, los casos de s√≠ndrome de sobreentrenamiento, o OTS, han aumentado constantemente en los rangos de resistencia en la √ļltima d√©cada. A medida que los eventos de ultradistancia han ganado popularidad, una generaci√≥n de los mejores corredores ultrarr√°pidos se est√° desmoronando m√°s r√°pido y en mayor n√ļmero. Los √ļltimos siete a√Īos han visto el ascenso y el declive de al menos una docena de competidores de √©lite, incluida Anna Frost, que gan√≥ la divisi√≥n femenina del Campeonato de Resistencia de North Face en 2011; Anton Krupicka, dos veces ganador de los Leadville 100; Geoff Roes, quien estableci√≥ un nuevo r√©cord en 2010 Western States 100; y Kyle Skaggs, quien demoli√≥ el r√©cord de Hardrock 100 en 2008. Cada uno de ellos alcanz√≥ el pin√°culo del deporte solo para luchar misteriosamente para repetir sus mejores resultados. Transvulcania fue el comienzo de la precipitada ca√≠da de Wolfe.


“OTS es una de las cosas m√°s aterradoras que he visto en mis m√°s de 30 a√Īos trabajando con atletas”, dice David Nieman, ex vicepresidente del Colegio Americano de Medicina del Deporte. “Ver a alguien pasar de ese grado de competencia a una c√°scara de s√≠ mismo es incre√≠blemente doloroso y frustrante”.

Nieman, profesor de ciencias de la salud y el ejercicio en la Universidad Estatal de los Apalaches en Carolina del Norte, ha pasado su carrera estudiando los efectos del entrenamiento en el sistema inmunitario. En 1992, recibió la primera de una docena de cartas angustiantemente similares de atletas de resistencia, cada una de las cuales describía una pérdida repentina de capacidad mientras luchaban con todo, desde anemia hasta deshidratación crónica y una incapacidad básica para levantarse de la cama. Nieman estaba preocupado y fascinado por estos cuentos. Todos sus síntomas parecían apuntar al síndrome de sobreentrenamiento, y él ha estado investigando las causas de la enfermedad desde entonces.

Nieman, al igual que otros especialistas en medicina deportiva, estaba al tanto de OTS en ese entonces, pero con tan pocos casos documentados, efectivamente no hubo estudios para revisar. La primera referencia cient√≠fica conocida a OTS fue hecha por un investigador y atleta llamado Robert Tait McKenzie, quien se√Īal√≥ en su libro de 1909: Ejercicio en educaci√≥n y medicina, un agotamiento agudo y “envenenamiento lento del sistema nervioso que podr√≠a durar semanas o incluso meses”. D√©cadas despu√©s, el reconocido profesor sudafricano de ciencias del ejercicio Timothy Noakes escribi√≥ en detalle sobre la condici√≥n en El saber correr. Publicado en 1985, es uno de los pocos libros que los atletas con OTS tienen como referencia. Los corredores que examin√≥ Noakes se hab√≠an empujado a un punto en el que sus cuerpos, y, m√°s desconcertantemente, sus mentes, simplemente hab√≠an dejado de responder. Como resultado, sufrieron todo, desde “fatiga generalizada” y “dolores de cabeza recurrentes” hasta “incapacidad para relajarse, apat√≠a” y “la inflamaci√≥n de las gl√°ndulas linf√°ticas”.

Alberto Salazar.

Quiz√°s el caso m√°s conocido de OTS es el de la leyenda estadounidense Alberto Salazar, ahora el entrenador en jefe del Proyecto Nike Oregon. Entre 1980 y 1984, Salazar estableci√≥ tres r√©cords estadounidenses y gan√≥ tres maratones de la ciudad de Nueva York seguidos. Pero tambi√©n era un adicto al ejercicio que se describ√≠a a s√≠ mismo, obsesionado con la pr√≥xima carrera o entrenamiento y nunca satisfecho con sus victorias. En 1984, su excesiva carga de entrenamiento lo alcanz√≥ cuando termin√≥ un decepcionante 15¬ļ en el marat√≥n ol√≠mpico de Los √Āngeles. Durante los siguientes diez a√Īos, plagado de infecciones respiratorias y depresi√≥n, Salazar luch√≥ para descubrir lo que hab√≠a sucedido, pero encontr√≥ pocas respuestas. Cuando se retir√≥ en 1998, apenas pod√≠a completar carreras de m√°s de 30 minutos.

Salazar se esforz√≥ demasiado, pero su enfoque se basaba en la ciencia. Los humanos evolucionaron para adaptarse al aumento de los niveles de estr√©s, lo que hace que aumentar gradualmente la carga de entrenamiento sea una de las formas m√°s efectivas de lograr mejores resultados. Es la raz√≥n por la cual los corredores de marat√≥n se condicionan con semanas cada vez m√°s duras seguidas de intervalos de descanso. Este enfoque, conocido como periodizaci√≥n, a menudo conduce al sobreentrenamiento, el dolor muscular y la fatiga de rutina experimentados por muchos atletas que soportan una temporada larga o un esfuerzo duro para una gran carrera. Seg√ļn algunas estimaciones, alrededor del 60 por ciento de los corredores de √©lite experimentar√°n cierto grado de sobreentrenamiento en el transcurso de sus carreras deportivas, pero se recuperan r√°pidamente con el tiempo de inactividad estrat√©gico.

Sobreentrenamiento síndrome es lo que sucede cuando el cuerpo nunca descansa. Mediante alguna combinación de ejercicio excesivo y recuperación inadecuada, los atletas experimentan un shock severo en el sistema nervioso parasimpático, que controla las vías inflamatorias del cuerpo. En circunstancias normales, cuando su cuerpo está estresado, su sistema nervioso simpático se activa para ayudarlo a responder. Tu corazón se acelera. Tus pupilas se dilatan. La sangre corre de su sistema digestivo a los órganos necesarios para la supervivencia inmediata. El sistema parasimpático es el contrapeso, devolviendo al cuerpo a un estado de equilibrio. Después de una salida dura, su ritmo cardíaco se calma y la sangre regresa a sus extremidades, restaurando las funciones normales de su cuerpo. Para los atletas con OTS, esas respuestas de equilibrio ya no ocurren. El sistema parasimpático efectivamente se vuelve loco.

“El s√≠ndrome de sobreentrenamiento es una de las cosas m√°s aterradoras que he visto”, dice David Nieman, ex vicepresidente del Colegio Americano de Medicina del Deporte. “Ver a alguien pasar de la competencia a una c√°scara de s√≠ mismo es incre√≠blemente doloroso y frustrante”.

“Usted sube y sube y sube, y su cuerpo se adapta a cargas cada vez m√°s grandes”, dice Jeff Kreher, m√©dico del Hospital General de Massachusetts y autor de uno de los √ļnicos trabajos acad√©micos completos sobre OTS, publicado en Salud deportiva en 2012. “Pero llegar√° un punto en el que alcanzar√° el pin√°culo y dejar√° de adaptarse positivamente al estr√©s y la tensi√≥n, y en su lugar comenzar√° a responder negativamente”.

Las consecuencias de superar ese punto son diferentes para cada atleta, pero el OTS puede afectar todo, desde el equilibrio hormonal hasta la funci√≥n neurol√≥gica. Algunos atletas describen dolores misteriosos, p√©rdida de apetito y disminuci√≥n de la libido. Otros experimentan arritmias card√≠acas extra√Īas o un debilitamiento de las piernas. (Un corredor me dijo que durante d√≠as no pudo obtener su frecuencia card√≠aca por debajo de 130 latidos por minuto). Los investigadores dicen que el OTS puede imitar una serie de enfermedades, incluida la leucemia. Pero el s√≠ntoma m√°s com√ļn descrito por los atletas es simplemente una inefable y confusa falta de capacidad.

“No es fatiga”, aclara Kreher. “Si empujas los l√≠mites de tu cuerpo, te sentir√°s fatigado”. En cambio, es lo que Nieman encontr√≥ por primera vez en esas cartas que recibi√≥: la desaparici√≥n repentina, casi de la noche a la ma√Īana, de los talentos de resistencia de √©lite de un corredor. Para los atletas que experimentan OTS, esto puede ser aterrador. Peor a√ļn, los m√©dicos no pueden decirles si alguna vez se recuperar√°n.


En El saber correr, Noakes describe por qu√© los corredores competitivos est√°n predispuestos de manera √ļnica al implacable bucle de retroalimentaci√≥n negativa que caracteriza a OTS: ‚ÄúCreemos que cuanto m√°s entrenamos, m√°s r√°pido correremos e ignoramos la evidencia de que esto es descaradamente falso. As√≠ entrenamos m√°s duro y corremos peor. Y luego, en el √ļltimo acto de estupidez, interpretamos nuestras razas pobres como una indicaci√≥n de que hemos recibido un entrenamiento insuficiente “.

Noakes podr√≠a haber estado describiendo a Mike Wolfe. Cuando regres√≥ a casa de Transvulcania, la respuesta de Wolfe a su pobre desempe√Īo fue redoblar sus esfuerzos. “No sab√≠a si era solo un mal d√≠a o una mala carrera”, me dijo. “Todo lo que pod√≠a pensar era que ten√≠a que entrenar m√°s duro. Tal vez no puse suficiente tiempo “.

De vuelta en Montana, comenzó a correr 25, a veces 30 horas a la semana, ayunando para soltar cualquier peso extra de su delgado cuerpo y golpeándose en los márgenes de sus registros de entrenamiento:

2/7/2012: Festered … mente y cuerpo. ¬ŅDeber√≠a estar totalmente descansando m√°s ahora? ¬ŅY comiendo mucho menos / m√°s inteligente? ¬ŅEstoy totalmente quemado f√≠sicamente? ¬ŅMentalmente?
2/08/2012: Corr√≠ esta a.m. por 1 hora. Tom√© una taza de java primero. Me sent√≠ lento, horrible … ¬°Tan harto de esta mierda!
10/10/2012: Realmente estoy tratando de ser consciente en este momento acerca de perder un poco de peso de merienda sin valor … ¬°Necesito ser m√°s diligente, tomar medidas, joder y restaurar el cuerpo y la mente!

Ese verano, Wolfe hab√≠a llegado con grandes esperanzas a la l√≠nea de salida de los 100 estados del oeste, celebrada en Squaw Valley, California, pero las piernas rancias aparecieron una vez m√°s. “Sesenta millas adentro” – Wolfe hace el sonido de una explosi√≥n. ‚ÄúB√°sicamente camin√© las √ļltimas 20 millas. Fue sombr√≠o. Y esa fue toda mi temporada, solo una tras otra ‚ÄĚ.

Wolfe hab√≠a entrado en ultrarunning en 2005, justo cuando comenzaba a explotar. Hace quince a√Īos, las carreras emblem√°ticas como Western States y Leadville 100 eran asuntos de aficionados, con los mejores competidores haciendo malabarismos con el entrenamiento y las carreras junto con trabajos de tiempo completo. A mediados de la d√©cada de 2000, North Face y Salomon, reconociendo el creciente inter√©s de los estadounidenses en los desaf√≠os m√°s all√° del marat√≥n, comenzaron a apoyar a los equipos ultra, lo que permiti√≥ a algunos de los mejores atletas del deporte correr profesionalmente por primera vez. A medida que el campo se volvi√≥ cada vez m√°s competitivo, los registros comenzaron a caer. Entre 2004 y 2012, la marca de hombres m√°s r√°pida en los 100 estados occidentales se redujo en casi una hora, de 15:36 a 14:46. El a√Īo pasado, Kilian Jornet super√≥ el r√©cord de Hardrock 100 por m√°s de 40 minutos.

Mike Wolfe.

“Atr√°s quedaron los d√≠as en que Tony Krupicka pod√≠a acampar en un ba√Īo p√ļblico la noche anterior a Leadville, ganar al d√≠a siguiente y colocarse en cinco ultras m√°s ese mismo a√Īo”, dice Christopher McDougall, autor del √©xito de ventas. Nacido para correr, un libro que jug√≥ un papel importante en el gran avance de ultrarunning. En esta nueva era hipercompetitiva, los corredores est√°n asumiendo cargas de entrenamiento sin precedentes para mantener el ritmo, lo que explica c√≥mo una condici√≥n rara como OTS comenz√≥ a aparecer con tanta frecuencia en los primeros puestos del deporte.

Eso no quiere decir que los atletas en otros deportes no estén trabajando duro. Son. Pero generalmente lo hacen dentro de un ambiente de equipo o bajo la dirección de un entrenador profesional, proporcionándoles marcos bien establecidos para el éxito. Aunque el ultrarunning ha crecido, todavía hay poca infraestructura para apoyar a sus competidores. Los patrocinios significan carreras de tiempo completo, pero eso rara vez incluye entrenamiento. La mayoría de los mejores corredores supervisan su propio entrenamiento, registrando millas con otras estrellas ultra, que a menudo comparten la misma mezcla peligrosa de características: una alta tolerancia al sufrimiento, el rechazo de la moderación y la creencia de que los mejores jugadores son los que más entrenan. Dentro de esta burbuja, muchos corredores son reacios a quejarse o discutir sus propias luchas, lo que hace que OTS, hasta hace muy poco, sea una plaga silenciosa. Y no hay una respuesta organizada para evitar que se propague. Ultrarunning no tiene un organismo rector para, por ejemplo, dictar con qué frecuencia un atleta puede competir en una temporada. Mientras tanto, los patrocinadores apenas están comenzando a aprender lo peligroso que puede ser el OTS.

Robert Amrine, un m√©dico de medicina deportiva en Missoula, Montana, que actualmente trabaja con Wolfe y un pu√Īado de otros atletas que tratan con OTS, cree que parte del frenes√≠ de entrenamiento que causa el trastorno es un subproducto de la cultura del Tour de Francia. “Muchos de estos ultra corredores crecieron viendo el Tour en los d√≠as de Lance, cuando todos quer√≠an creer que estaba corriendo limpio”, me dijo Amrine cuando me detuve en su oficina de Missoula el invierno pasado. “Los criaron para pensar que ten√≠an que entrenar man√≠acamente para ganar, pero es mucho m√°s dif√≠cil recuperarse de ese tipo de intensidad cuando no se est√° dopando”.

Justin Angle

Otro de los pacientes de Amrine, Justin Angle, un corredor tranquilo, larguirucho y patrocinado por la Patagonia, luch√≥ con OTS hace dos a√Īos despu√©s de reunir meses de carreras consecutivas adem√°s del estr√©s de un nuevo trabajo y un beb√©. “No hay mucha ciencia sobre lo que funciona y lo que no funciona en el mundo ultra”, dice. ‚ÄúLas demandas que los corredores ponen en sus cuerpos a√Īo tras a√Īo no tienen precedentes. Nadie sabe el costo que est√° cobrando, pero la gente sigue derrumb√°ndose “.

De hecho, parece haber un patr√≥n para muchos de los que alcanzan los niveles m√°s altos del deporte: un aumento constante de dos a√Īos que resulta en relaciones p√ļblicas cada vez m√°s r√°pidas y grandes victorias consecutivas en eventos de ultrarunning, seguido de una disminuci√≥n repentina.

Aunque algunos se recuperan, otros desaparecen por completo de la escena. En 2008, Kyle Skaggs, de 23 a√Īos, que aparentemente hab√≠a salido de la nada el a√Īo anterior para dominar las ultra razas, rompi√≥ el r√©cord del curso en el Hardrock 100 con un tiempo que algunas personas pensaban que no pod√≠a ser vencido. Despu√©s de esa temporada, nunca volvi√≥ a correr. En cambio, se mud√≥ a su hogar en Nuevo M√©xico para administrar una granja org√°nica.

Kyle Skaggs.

Skaggs no dio a conocer sus razones para irse, pero finalmente se corri√≥ la voz de que hab√≠a sufrido un caso grave de OTS. “Comenz√≥ con lo que pens√© que era una faringitis estreptoc√≥cica realmente mala, pero de repente se convirti√≥ en el peor insomnio”, me dijo Skaggs. Despu√©s de Hardrock, se tom√≥ un solo d√≠a libre y luego comenz√≥ a entrenar para una marat√≥n. “Correr est√ļpidamente”, dice, “y los s√≠ntomas segu√≠an empeorando cada vez m√°s”. Despu√©s de un mes de esto, Skaggs sab√≠a que necesitaba detenerse. “Hab√≠a le√≠do el libro de Noakes. En ese momento, supuse que era un sobreentrenamiento ‚ÄĚ.

El declive de Wolfe reflejó este patrón. Alcanzó su punto máximo en 2011 con su victoria en el North Face Championship, cuando todavía estaba encajando ultra carrera en su carrera como abogado, y luego comenzó a experimentar los síntomas de OTS la siguiente temporada. Mirando hacia atrás, Wolfe reconoce que estaba registrando demasiadas millas, encerrado en una batalla implacable para mejorar. Pero el enfoque tenía sentido. Esa carga de entrenamiento masivo lo había transformado en uno de los mejores corredores del país.

Hasta que no lo hizo. Al final del frustrante verano de 2012, la esposa de Wolfe, Stephanie, m√©dica, sugiri√≥ que considerara hacerse un an√°lisis de sangre. Wolfe a rega√Īadientes hizo una cita.


Cuando un ultrarunner bien entrenado ingresa al consultorio de un m√©dico y dice: “No me siento bien”, la mayor√≠a de los m√©dicos no est√°n equipados para tratar el problema central. Muy pocos de ellos han visto OTS. Pueden examinar al paciente, realizar algunas pruebas y concluir que est√° bien. Y en t√©rminos de salud b√°sica, la mayor√≠a lo son, al menos cuando est√°n siendo evaluados contra una l√≠nea de base de estadounidenses sanos normales.

Considere la saga del ultrarunner de Alaska Geoff Roes. En 2010, Roes gobern√≥ el deporte, ganando todo, desde el American River 50 a principios de abril hasta Western States, donde estableci√≥ un nuevo r√©cord de curso. Al a√Īo siguiente, despu√©s de varios meses de entrenamiento lento, Roes se despert√≥ un d√≠a mareado. En una semana sufr√≠a dolores de cuerpo completo y entumecimiento en sus extremidades. Se revolv√≠a entre la agitaci√≥n nerviosa, como si acabara de tomar siete tazas de caf√© y una fatiga tan profunda que apenas pod√≠a levantarse del sof√° de la sala.

Geoff Roes.

Despu√©s de diez d√≠as de s√≠ntomas agudos, Roes finalmente fue a ver a un m√©dico. “Estaba convencido de que tendr√≠a una enfermedad grave que me iba a matar”, dice. Durante los siguientes dos a√Īos, la vida de Roes se convirti√≥ en una serie de salas de espera y pruebas: an√°lisis de sangre, esc√°neres cerebrales, ex√°menes de coraz√≥n. “Estaba teniendo fiebres severas y fases extremas donde entrar√≠a en una niebla mental, pens√© que podr√≠a desmayarme”, dice. Las pruebas no arrojaron un diagn√≥stico definitivo.

Roes no necesariamente habría tenido mejor suerte si hubiera comenzado con un especialista en medicina deportiva. Aunque la conciencia de OTS ha crecido, la comprensión de la condición no se ha puesto al día. Por razones éticas, los investigadores no pueden forzar a los atletas a un estado de sobreentrenamiento para estudiarlos, por lo que la mayoría de los datos disponibles sobre OTS son anecdóticos. No hay consenso sobre sus marcadores definitorios, y eso hace que sea extremadamente difícil de diagnosticar. El resultado es que incluso un médico como Amrine que está familiarizado con la afección se siente más cómodo descartando cualquier otra posibilidad antes de decidirse por OTS.

“Podemos analizar los paneles sangu√≠neos y verificar la funci√≥n de las c√©lulas T y los niveles de cortisol y concluir que est√°n apagados”, dice Amrine, “pero ni siquiera sabemos qu√© [OTS] es decir, mucho menos c√≥mo tratarlo. Se convierte en un diagn√≥stico muy nebuloso decirle a un atleta de alto nivel, a quien se le puede pagar o no por correr, que se retire seis semanas o m√°s cuando ni siquiera est√° seguro de que el OTS sea lo que tiene “.

Por ahora, el enfoque entre los m√©dicos es determinar las causas fisiol√≥gicas de la afecci√≥n, pero incluso aqu√≠ no hay consenso. El profesor Nieman cree que el OTS est√° enraizado en el sistema inmunitario de los pacientes. Su investigaci√≥n anterior en inmunolog√≠a del ejercicio ayud√≥ a establecer que el esfuerzo intenso los hace m√°s susceptibles a las infecciones de las v√≠as respiratorias superiores. La teor√≠a de Nieman es que cuando los atletas entrenan a trav√©s de una enfermedad de este tipo, ponen su sistema inmunol√≥gico bajo tensi√≥n, eventualmente cayendo en un estado de fatiga post-viral y creando las condiciones que conducen a OTS. “El ochenta y cinco por ciento de las personas con las que he trabajado que tienen este s√≠ndrome entrenaron o corrieron mientras estaban enfermas”, dice.

OTS puede afectar todo, desde el equilibrio hormonal hasta la función neurológica. Algunos atletas describen dolores misteriosos, pérdida de apetito y disminución de la libido. Los investigadores dicen que OTS puede imitar una serie de enfermedades, incluida la leucemia.

Pero como se√Īala Kreher, muchas personas corren mientras est√°n enfermas, y los casos de OTS no siempre coinciden con los resfriados graves. Kreher y otros creen que la mente juega un papel igualmente importante. Debido a que su sistema nervioso central influye en su cerebro y en su fisiolog√≠a, teoriza que el verdadero s√≠ndrome de sobreentrenamiento se desencadena por una combinaci√≥n de estr√©s psicol√≥gico y f√≠sico.

“Esa es la naturaleza multisistema de la condici√≥n”, dice Kreher. “La interacci√≥n de la mente y el cuerpo es incre√≠blemente influyente”. Para terminar una carrera de 100 millas se requiere una paliza psicol√≥gica, y algunos corredores han descrito una especie de depresi√≥n posterior a la carrera. A medida que intentan recuperarse para entrenar para el pr√≥ximo objetivo, quiz√°s golpe√°ndose a s√≠ mismos por su rendimiento anterior, ese estr√©s mental, adem√°s del agotamiento f√≠sico, podr√≠a provocar OTS.

Le pregunt√© a Wolfe si pod√≠a identificar un momento o un evento espec√≠fico que podr√≠a haber tenido ese tipo de influencia singular. No pod√≠a pensar en uno, pero especul√≥ que a√Īos de fatiga mental podr√≠an haber pasado factura. “Creo en la conexi√≥n mente-cuerpo”, dijo. “A menudo me he preguntado acerca de m√≠ y de otros que han trabajado tan duro durante tanto tiempo que en alg√ļn momento la mente se detiene ante el cuerpo y simplemente dice:” Suficiente “”.


Aunque sus s√≠ntomas pueden diferir, cada corredor con el que habl√© estuvo de acuerdo en que OTS hab√≠a cambiado su relaci√≥n con la carrera, a veces significativamente. Hab√≠an organizado sus vidas en torno al deporte, y cuando los m√©dicos les dijeron que el tiempo libre es el √ļnico remedio efectivo, de repente se vieron obligados a enfrentar la vida sin √©l. “Estos atletas est√°n tan definidos por sus entrenamientos”, dice Kreher, “que obligarlos a descansar lleva a una crisis de identidad en toda regla”.

Anna Frost, una corredora patrocinada por Salomon, pas√≥ un a√Īo luchando contra OTS. La recuperaci√≥n implic√≥ largos per√≠odos de tiempo fuera del entrenamiento, pero tambi√©n reconoce el trabajo mental que hizo. Como lo explica, tuvo que poner algo de distancia entre correr y su sentido de s√≠ misma. “Ten√≠a que recordar las razones por las que correr me hizo feliz y dejar de intentar que sea mi identidad”, dice ella. Regres√≥ en 2014 y ahora est√° registrando mejores tiempos de carrera que antes de enfermarse.

Anna Frost.

A otros les resulta mucho m√°s dif√≠cil aceptar las consecuencias de un diagn√≥stico. Cuando Roes finalmente se dio cuenta de que ten√≠a OTS, pas√≥ un a√Īo llegando a un acuerdo con √©l. ‚ÄúSent√≠ que me hab√≠an quitado algo rico y valioso. ¬ŅPor qu√© estaba sucediendo esta cosa horrible? Poco despu√©s del inicio de los s√≠ntomas agudos, envi√≥ a Skaggs un correo electr√≥nico desesperado en busca de respuestas. “Si ten√≠a alg√ļn consejo, era alejarse de toda la escena”, dice Roes. “Con el tiempo, su cuerpo se sentir√° mejor y podr√° correr como le convenga en su vida”.

La propia experiencia de Skaggs es evidencia de que, al menos para algunos atletas, OTS es un boleto de ida. Han pasado m√°s de seis a√Īos desde que se alej√≥ del deporte, pero incluso hoy, si sale a correr, los s√≠ntomas (palpitaciones del coraz√≥n, falta de sue√Īo) comienzan a reaparecer. Ha canalizado su viaje a Frisco Farm, la extensi√≥n org√°nica de 12 acres que cultiva con su pareja, Meggie Dexter, y sus dos caballos de tiro belgas, que venden verduras en el mercado de agricultores en Silver City, Nuevo M√©xico, los fines de semana. “Hay muchas cosas ricas y valiosas en la vida”, me dijo cuando le pregunt√© si ten√≠a alg√ļn arrepentimiento. “Claro, no puedo salir y correr en la misma medida que antes, pero si pudiera, no tendr√≠a mucho de lo que tengo ahora”. A√ļn as√≠, est√° claro que una parte de √©l pierde el placer y la autodefinici√≥n que una vez le dio correr. “Es solo eso, porque corr√≠ primero, tal vez se siente m√°s como una p√©rdida”, dice. “Pero ya no puedes pensar en lo que puedes y no puedes hacer”.

Para Wolfe, un descanso limpio de la ultrarunning ha resultado esquivo. Desde 2012, ha descansado y corrido con diversos grados de frecuencia, esperando recuperarse, pero nunca ha recuperado su forma m√°xima. “Llegu√© al punto en que un descanso de dos semanas no hizo absolutamente nada”, me dijo el verano pasado. “Demonios, incluso un descanso de cuatro semanas no hizo nada”. Incluso entonces no estaba listo para dejarlo. Pero unos meses despu√©s, una cirug√≠a mayor de tobillo lo oblig√≥ a tomar una pausa prolongada.

Cuando volv√≠ a ver a Wolfe en diciembre, todav√≠a estaba con muletas. Ya estaba deseando volver a la pista este verano. “Mi objetivo a largo plazo nunca fue hacer esto para siempre”, dice, “pero me gustar√≠a tres o cuatro a√Īos m√°s de carreras”.

Estar lejos de correr oblig√≥ a Wolfe a reevaluar lo que el deporte que hab√≠a definido su vida durante casi una d√©cada podr√≠a haberle hecho. Por lo menos, quiere recuperar la pasi√≥n que lo atrajo a correr en primer lugar: la simple alegr√≠a de una larga y agotadora aventura en las monta√Īas. “Descubr√≠ que cuando estoy f√≠sicamente reducido a un polvo fino, mi emoci√≥n mental y mi pasi√≥n por correr disminuyen”, dice. “Me esforc√© mucho por mantener mi vida, pero simplemente no estaba all√≠”. Encontrarlo nuevamente ser√≠a la marca de la recuperaci√≥n completa.

Meaghen Brown (@meaghenbrown) es un Fuera de Editor asociado.