Encontrado: Un oasis indio. Dejado atrás: tu yo maníaco.

Cualquier cosa puede suceder durante Onam. Cada otoño, los residentes de Kerala, un exuberante estado del sur de la India que limita con el Mar Arábigo, salen a celebrar su secular festival de la cosecha de diez días. Conmemora el regreso del legendario rey Mahabali, de quien se dice que dio a todos los Keralan, ya sean hindúes, musulmanes, cristianos, sikhs, budistas, judíos, jainistas u otros, igualdad de derechos y prosperidad total. A lo largo de los siglos, Mahabali se ha transformado en una versión india de Santa Claus, y lo encontrarás en todas partes: en vallas publicitarias que venden autos nuevos y en la carne que giran sombrillas en desfiles.

Me topé con Mahabali mientras intentaba cruzar la calle en la ciudad de Vaikom. Estaba tan preocupado por comprar un sari para el festival que no noté un desfile de cientos siguiendo a un hombre adornado con una panza gigante y una corona. Siendo Mahabali, me entregó un dulce al pasar, mientras un periodista de televisión me metió un micrófono en la cara y me preguntó: “¿Qué opinas de Onam?”

“¡Es un momento feliz!” Tartamudeé, tratando de resumir la historia antigua en un bocado.

“¿Vas a ganar la carrera?” Le pregunto a uno de los hombres. “Todo depende de Dios”, responde, antes de remar hacia la línea de salida en perfecta sincronía.

Después de unos días de exuberancia, puedo dar fe de que los keralanes saben cómo celebrar. Ayer, en el lago Vembanad, me di un festín con la comida tradicional de Onam, conocida como sadya, en un eco-resort llamado Coconut Lagoon. Las 26 porciones vegetarianas incluyeron calabaza de ceniza, curry de masala, sambar, papadams, encurtidos de mango y hojuelas de arroz prensado con azúcar moreno, una forma pura de azúcar, que se servían en una hoja de plátano y se comían a mano. Esta mañana me dirijo al último evento del festival, la Aranmula Boat Race, una competencia de casi una milla de 700 años que comienza en el Templo de Aranmula en el río Pamba. Según la leyenda, Lord Krishna, una de las deidades más veneradas del hinduismo, diseñó los barcos. La carrera, en la que 120 pies de largo palliyodams, o barcos de serpientes, de 48 aldeas se enfrentan cara a cara frente a miles de espectadores, tiene la pompa y las circunstancias de los Juegos Olímpicos y parece un final apropiado para la celebración.

En la orilla de un arroyo, hay dos botes de serpientes, hechos a mano con madera de jackwood y con popas en forma de cabezas de cobras, que se preparan para el evento. Los botes están cubiertos de caléndulas y llenos de bastidores de plátanos para alimentar a las docenas de hombres sin camisa en cada uno. Los hombres tienen marcas de sándalo en la frente y visten taparrabos blancos y pañuelos en la cabeza; algunos ya se han sumergido en toddy, un alcohol de coco fermentado, y están comenzando a ponerse un poco ruidosos.

“¿Vas a ganar la carrera?” Le pregunto a uno de los hombres.

“Todo depende de Dios”, responde, antes de remar hacia la línea de salida en perfecta sincronía.

The Aranmula Boat Race india kerala travel

La carrera es un caos. Uno de los botes se vuelca y los juerguistas dejan escapar un jadeo colectivo mientras los remeros nadan hacia la orilla opuesta. Una lancha motora repleta de hombres disfrazados con máscaras de demonio y que se hacen pasar por turistas extranjeros, con senos falsos y pelucas rubias, pasa a toda velocidad. Si este festival estridente es una representación precisa de la vida en el estado conocido como el propio país de Dios, entonces, decido, Dios debe prosperar en el caos y quiere divertirse.

“En Kerala, muchas cosas tienen sentido y muchas cosas no”, dice mi guía, Rajesh “Raj” Padmanabha Iyer Ramakrishnan, un sacerdote hindú de 36 años e instructor de yoga. Desde el comienzo de nuestro viaje en auto y tren de 600 millas a través del estado, ha estado cantando el Mahamrityunjaya, una devoción melódica a Lord Shiva, el creador y destructor de muchos poderes a quien los hindúes adoran como una de las principales formas de Dios.

“Se reduce a una súplica por la victoria sobre la muerte”, dice sobre la oración. Lo que tiene sentido: no tengo cinturón de seguridad, así que confío en Shiva para que pase de forma segura por el campo ondulado de las plantaciones de árboles de caucho y plátanos, los santuarios hindúes y cristianos, las altas palmeras de coco y las cabras, las vacas, las personas y tuk-tuks cuando pasamos un letrero que dice VELOCIDAD EMOCIONA, PERO MATA.

mapa de kerala india

Kerala, uno de los estados más pequeños de la India, es aproximadamente del tamaño de Maryland y Delaware combinados, pero tiene una población de 35 millones, aproximadamente el mismo número de personas en todo el país de Canadá. A pesar de las masas, Kerala es intensamente hermosa. En el oeste, 360 millas de costas arenosas bordeadas de palmeras abrazan el Mar Arábigo. Al este, los montañosos Ghats occidentales, uno de los siete sitios del Patrimonio Mundial Natural de la Unesco de la India, se elevan hasta la cumbre de Anamudi de 8,842 pies, el punto más alto del país fuera del Himalaya. Las manadas de elefantes salvajes y tigres solitarios deambulan por los Ghats a través de la extensa Reserva de la Biosfera de Nilgiri, un corredor de vida silvestre que se extiende hacia los estados vecinos de Tamil Nadu y Karnataka.

Numerosos ríos salvajes fluyen desde los picos de los Ghats, muchos de ellos hacia las “aguas estancadas”, una vía fluvial interior interconectada de lagunas, canales y lagos cerca del Mar Arábigo. Plante cualquier cosa aquí y crecerá, desde cocos hasta mangos y jengibre, por eso la comida es tan fresca y saludable. Agregue bosques llenos de hierbas medicinales, especias y flores, y no es de extrañar que los keralanes hayan practicado el arte curativo del Ayurveda durante siglos. Los hospitales y spas ayurvédicos tratan a los granjeros de 90 años con artritis y ejecutivos occidentales estresados ​​que viajan en jets privados para tratamientos de un mes.

“Kerala, el paraíso verde, no solo puede ser un gran lugar de recuperación después de una gran caminata o expedición en el Himalaya, sino un destino en sí mismo”, dice Mandip Soin, un pionero montañista que realizó el primer ascenso indio del Meru North de 21,162 pies. En 2008, Soin fue el presidente fundador de la Sociedad de Ecoturismo de India, un organismo nacional que impulsa la agenda de turismo responsable del país. También es el dueño de Ibex Expeditions, la compañía que organizó mi viaje.

Los hospitales ayurvédicos tratan a los agricultores de 90 años con artritis y ejecutivos occidentales estresados ​​que viajan en jets privados para recibir tratamientos de un mes.

“Uno puede pasar fácilmente días caminando en los Ghats occidentales, haciendo ciclismo de montaña sobre los cafetales ondulados, haciendo kayak en las lagunas remansivas y buscando el tigre a pie”, me dijo mientras trazábamos un itinerario entre los cinco parques nacionales de Kerala. , 17 santuarios de vida silvestre, cientos de kilómetros de bosque y playas interminables.

Como epicentro del comercio mundial de especias, Kerala también ha resistido como una sociedad multicultural en gran medida independiente durante siglos. Es una amalgama alucinante de culturas y creencias. “Kerala es quizás el único lugar en el mundo que puede producir tanto un católico practicante como un comunista agitado”, dijo José Dominic, director gerente de CGH Earth Hotels, un grupo de eco-resorts sostenibles y propiedades en el sur de India. yo.

viajes de templo hindú de kerala india

Sí, Kerala tiene comunistas. En 1957, diez años después de que India se independizara de Gran Bretaña, el estado se convirtió en el primero en el mundo en elegir democráticamente un gobierno comunista. Los comunistas impulsaron con éxito la reforma agraria en 1970, convirtiendo a Kerala en uno de los primeros estados de la India en poner fin al sistema feudal. Basándose en una larga historia de gobernantes hindúes iluminados y misioneros cristianos, los comunistas y los partidos sucesivos (que continúan intercambiando poder en cualquier elección) hicieron de la educación de las masas una prioridad. Hoy, el 93 por ciento de la población de Kerala sabe leer y escribir, por lo que tal vez todo el mundo parece estar leyendo uno de los 31 periódicos estatales de Malayalam. Kerala también tiene atención médica universal asequible, la tasa de mortalidad infantil más baja de la India y una esperanza de vida promedio de 73, siete años más que el promedio nacional. En casi todos los indicadores de calidad de vida, Kerala está fuera de las listas.

“Kerala es un soplo de aire fresco para la Madre India”, dijo Dominic. “Es mucho más seguro que el norte, y los viajeros no están tan conmocionados aquí. El miedo al comunismo mantuvo alejados a los inversores industriales y, finalmente, los empresarios locales navegaron por los campos minados políticos. Ahora pequeño, de alto valor y local se ha convertido en el sabor del crecimiento de Kerala. Aquí no se permitirá nada si es a costa de la comunidad “.

Lo que no quiere decir que Kerala no tenga problemas, incluidos estallidos ocasionales de violencia entre partidos políticos en huelga, huelgas y una de las tasas más altas de alcoholismo en la India. Y en un estado donde hay 2,200 personas por milla cuadrada, mis nociones occidentales de individualismo resistente y espacios abiertos pueden necesitar un poco de ajuste.


“Cuando miras esto, puedes sentir el destino infinito”, dice Raj. Estamos justo al norte de Alleppey, un centro de remanso, remando kayaks sentados encima de Meenapally Kayal, un lago ancho y hermoso y un enlace importante a los numerosos canales en el ecosistema de remanso de 297 millas. También es uno de los escenarios más populares para los éxitos de taquilla de Mollywood (películas en malayalam filmadas en Kerala), debido a su impresionante extensión y costa despejada rodeada de cocoteros.

Conocido como “el tazón de arroz de Kerala”, las aguas estancadas son uno de los únicos lugares en el mundo fuera de Holanda donde la tierra se cultiva por debajo del nivel del mar. Pequeños pueblos bordean los canales y están rodeados por un cielo de clorofila de arrozales, hojas de plátano y jardines de espinacas, frijoles largos y curry. Casas de lavanda, pavos reales índigo, mujeres con saris de colores brillantes y hombres con dhotis a cuadros salen del follaje con un alivio brillante. Esta es la tierra de Arundhati Roy, quien pasó parte de su infancia en el pueblo de Aymanam, donde presentó su novela inquietante. El dios de las cosas pequeñas.

viajes kerala india

Con un mechón de cabello blanco, una maestría en filosofía y religión, años de enseñanza de yoga en un ashram y una grave adicción a Facebook, Raj ha dirigido docenas de viajes a través de los remansos, pero esos han estado en marcha. kettuvallams, las famosas casas flotantes que se usaban en los días del comercio de especias y ahora son barcazas motorizadas para turistas. En el último recuento, 800 kettuvallams Las vías fluviales se encuentran cerca de Alleppey, y el gobierno está vigilando las licencias. Algunos de los barcos son cruceros lujosos equipados con camarotes con aire acondicionado. Pero para llegar a los canales remotos se requiere un kayak, por eso estamos con Binu Joseph, un local de 26 años cuya madre le prestó su oro para comprar seis kayaks en Nueva Zelanda para comenzar sus propios recorridos sin motor.

“Veo a todos en las casas flotantes, y no están experimentando los remansos”, me dice Binu mientras remamos tocando la bocina. kettuvallams Eructos de gases diesel. “Así que busco en Google un bote plano. Cuando comencé los viajes, solo estaba yo haciéndolo, pero ahora hay otros tres “.

Binu creció cerca de aquí y conoce su camino a través de estas aguas laberínticas. Nos detenemos a lo largo de un canal principal en un restaurante al aire libre para un desayuno de Appam, que es como un panqueque de coco, acompañado de un sambar y un poco de toddy fresco que un “toddy tapper” acababa de recoger de un árbol. Es un poco dulce, un poco picante, mucho menos agrio de lo que esperaba, y baja sin problemas. Nos subimos a los botes y remamos frente a un salón de bodas hindú y un templo y la sede local del Partido Comunista antes de remar en un canal más pequeño que nos llevará a los barrios pacíficos musulmanes, cristianos e hindúes, donde las orquídeas crecen con abandono, los niños compiten lanchas en canoas de madera y martines pescadores, garcetas y cormoranes.

philipkuttys farm kerala india

Las ubicuas canoas de madera son como automóviles, y la mayoría de todo lo necesario para mantener la vida se puede encontrar a lo largo de las vías fluviales, incluida una clínica médica flotante, iglesias, escuelas, mezquitas, templos y supermercados que venden arroz en polvo, papel, jabón y aceite. En un momento el pequeño canal, llamado thode, es tan estrecho y ahogado con jacintos de agua que parece que estamos girando por un camino sin retorno. Pero después de unos cientos de metros, el canal se ensancha y nos escupe de regreso al lago, donde el conductor de Binu nos está esperando en su fueraborda de techo colorido shikara.

Binu, que tiene una complexión robusta, se casó hace unos meses y tiene una licenciatura en negocios de la Universidad de Kerala. Su familia tiene grandes esperanzas de que él vaya a la escuela de leyes. Se está preparando para sus exámenes de ingreso, pero me dice: “No quiero ir a la corte. Me gusta mi vida.”

Puedo ver porque. Hace unas mañanas, sentí el tirón de las aguas estancadas cuando me desperté, en una posada familiar llamada Philipkutty’s Farm, en un monzón que conducía antes del amanecer. Los grillos, las ranas y los gallos cantaban, croaban y hacían cobrar vida al mundo. Minutos después sus gritos salvajes fueron ahogados por la explosión staccato de cientos de petardos, una clásica oferta hindú, especialmente popular durante el festival Onam. A las 6 a.m., un himno melodioso flotaba sobre el agua a través de un altavoz en la Iglesia de Santa María en Kudavechoor, donde los creyentes ya estaban celebrando misa y difundiendo la palabra.


“¿Ves esto? Es una dama española, la usamos para tratar los cálculos renales “, dice Renjith Hadlee, una mujer de 28 años con una camiseta de elefante y una gorra de béisbol sobre el cabello oscuro y rizado. “Y esto es alcanfor albahaca. Lo usamos para tratar el resfriado y la gripe. Este es un tulipán africano. La corteza es buena para tratar la malaria. ¿Esta? Nuez moscada silvestre Sabe bien. Y este es un árbol de flor de pascua. Es simplemente bonito “, dice.

Para comprender cuán integrados están los Keralans con su entorno natural, dé un paseo con uno por el bosque en los Ghats occidentales. Es difícil creer que este paisaje montañoso empinado, con sus picos de granito calvo, ríos de Clase V y clima frío, se encuentre en el mismo estado que los remansos.

viajes kerala india

Estoy a 5,000 pies cerca de la estación de la colina de Munnar para caminar entre las plantaciones de té verde esmeralda y cardamomo en el centro-oeste de Kerala. Es tranquilo estar en la tranquila abundancia del bosque, un respiro de los coches que tocan la bocina y los ojos inquisitivos de las ciudades de Kerala. Hadlee, cofundador de una empresa de senderismo y ciclismo de montaña llamada Kestrel Adventures hace tres años, me lleva de arriba abajo por un sendero de roca cubierto de musgo verde luminiscente a través de un sholao bosque tropical de montaña. Más de 1.200 especies endémicas viven entre el cardamomo plantado comercialmente, que es un cultivo ideal a esta altitud porque necesita poca luz solar y requiere mucha humedad. Hoy no llueve, pero los árboles están goteando con una niebla que se asienta como una mortaja. Entre la densa niebla, los productos farmacéuticos salvajes y los avistamientos de aves exóticas, se siente como un bosque encantado.

La familia de Hadlee ha vivido en Munnar durante cinco generaciones, por lo que él ve esto shola como botiquín para Ayurveda, una práctica india que se remonta a 5.000 años. Todavía tengo que experimentar un tratamiento, pero es evidente que estas colinas están vivas con poderes curativos.

Durante los días siguientes, visité tres estaciones de montaña más, incluida una cerca del Parque Nacional Periyar, un santuario de tigres y elefantes de 357 millas cuadradas que fue nombrado el parque de biodiversidad mejor conservado del Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo 2012 en India, y el Nagarhole National de Karnataka Park, en las estribaciones de los Ghats occidentales y parte de la reserva trióstata de la Biosfera de Nilgiri, que tiene una de las densidades de tigres más altas del mundo. Los grandes felinos me evadieron en ambos, lo cual no es sorprendente: son solitarios y nocturnos, y había demasiado follaje cuando estuve allí en septiembre. Pero en Nagarhole, vi un elefante toro, pavos reales salvajes, una manada de gaur y un águila crestada. Si hubiera optado por el safari a pie antes del amanecer en lugar de buscar aves exóticas a lo largo de la orilla del lago Kabini, también habría visto a tres leopardos tumbados en las ramas de un árbol.

marari beach india kerala viajes

Entre períodos en las estaciones de la colina, tomamos un pequeño desvío a la playa. Es una costa deslumbrante, pero no es el hogar de la vida playera como se podría pensar. Con la excepción de los pescadores, la mayoría de los keralanos parecen tener una relación personal distante con el océano.

“No es parte de nuestra cultura”, me dijo más tarde un empresario de Keralan cuando pregunté por qué había tan poca gente en Marari Beach, un largo tramo de arena blanca a seis millas al norte de Alleppey. “El océano significa mucho sol y no necesitamos el bronceado”.

A pesar de que las temperaturas subían a los ochenta grados, la playa estaba casi vacía, a excepción de una mujer en un burka negro que perseguía a un niño pequeño, algunos luna de miel indios y una docena de pescadores que lanzaban una panga al mar. Por mucho que quisiera deshacerme de mi falda larga y mis mangas largas, ver el burka me recordó que debía permanecer cubierto en una cultura conservadora que no tolera fácilmente a las mujeres en trajes de baño. A lo largo de esta parte de la costa, el ambiente es local y tranquilo, y los huéspedes como Paul McCartney vienen a refugiarse en bungalows con techo de paja para hacer yoga y tratamientos ayurvédicos. Los deportes de estilo occidental como el surf y el surf de remo están empezando a arraigarse más al sur, cerca de las playas con acantilados de Varkala y el Kovalam más desarrollado.


No importa dónde estuve en Kerala, se me ocurrió que la mayor parte de la vida aquí se vive afuera. Puede que no siempre sea en los espacios abiertos y en la soledad que los occidentales guardan tan celosamente como su derecho de nacimiento, pero los Keralans tienen una extraña habilidad para integrarse con su entorno natural, sin importar cuán caóticos o pacíficos puedan ser. En el propio país de Dios, es difícil discernir dónde termina la humanidad y dónde comienza la naturaleza.

Unos días después, cuando regresé a los Ghats occidentales, hice una cita temprano con Sony Sumi, la primera mujer en una larga línea familiar de médicos varones que practicaba Ayurveda. Ella tiene dos oficinas: una en su casa en la ciudad de Thekkady, para tratar a los lugareños, y otra en Spice Village, un refugio de montaña y spa ayurvédico en el borde del Parque Nacional Periyar, donde nos quedamos.

“¿Cómo es tu evacuación intestinal?” ella preguntó. “¿Cómo está tu apetito? ¿Tu poder de inmunidad? ¿Te gusta lo agridulce? ¿Qué tipo de sueños tienes? Después de las preguntas y respuestas rápidas, Sumi, que llevaba un elegante oro salwar kameez, tomé mi pulso en su escritorio. Detrás de nosotros había una lámpara de cobre adornada con una llama constante que, según explicó Sumi, ilumina la presencia de Dios.

“Antes y después de los tratamientos, rezamos a Dios. Dios reside en todas partes. ¿Crees en Dios?” ella preguntó.

viajes kerala india

Los hindúes creen que el Ayurveda fue transmitido de Brahma, el dios de la creación, a Dhanvantari, el médico de los dioses. Simplificado, su premisa es que somos una mezcla de tres doshaso energías. Si nuestro doshas estamos en equilibrio, nuestro cuerpo, mente y espíritu están sanos. Si nuestro doshas están fuera de balance, enfermedad, depresión y dolor físico. Para equilibrar el doshas requiere una estricta rutina de dieta, ejercicio, masajes y meditación, y a menudo desintoxicantes menos agradables.

“En las medicinas modernas, tratan el síntoma particular”, me dijo Sumi. “En Ayurveda, tratamos la enfermedad desde su raíz. En una era de estrés, contaminantes y cambio climático, podemos tratar y eliminar toxinas mediante decocciones y sudoración, enemas, derramamiento de sangre y vómitos “.

Un verdadero diagnóstico y tratamiento puede tomar hasta tres semanas, pero solo tuve un día, así que Sumi diagnosticó mi primario dosha como vata “Básicamente, la calidad de vata es movimiento, acción muy rápida “, dijo, lo cual no es una sorpresa para mí, considerando que soy un vagabundo inquieto e insomne ​​crónico. Ella me dio una larga lista de alimentos para comer (como jarabe de arce y aguacate) y para evitar (chocolate y ajo crudo) y me recomendó un sirodhara Tratamiento ayurvédico. Después de recibir una bendición del terapeuta, seguido de un riguroso masaje en el cuero cabelludo y el cuerpo, me tumbé boca arriba en una cama tradicional de tratamiento ayurvédico de teca, mientras que una olla de barro que se balanceaba como un metrónomo a unos metros sobre mí goteaba aceite sagrado infundido de sándalo. en línea recta a través de mi frente, directamente sobre el tercer ojo. El goteo constante relaja el sistema nervioso y alivia las migrañas, el insomnio, el estrés y la fatiga. Me puso en un trance tan relajado que me pregunté si el mismo Shiva estaba tratando de borrar mis líneas de preocupación.

Guía para visitar Kerala

Si nunca has estado en India, ve con una compañía que conozca las cuerdas, incluso en un estado muy transitado como Kerala. Aquí se explica cómo hacerlo bien.

La editora colaboradora Stephanie Pearson escribió sobre las mejores escapadas a la isla en noviembre de 2014.