Es hora de que tratemos algunos bosques como cultivos

Aquí hay algo que probablemente no sabía: el negocio de la construcción representa aproximadamente el 23 por ciento de las emisiones mundiales de dióxido de carbono: 5,7 mil millones de toneladas, según las estimaciones más recientes. Gran parte de esto proviene del uso de hormigón y acero, los dos principales contribuyentes a las emisiones en el sector de la construcción. Como informó la BBC, si la industria del concreto fuera un país, sería el tercer mayor productor de emisiones, detrás de China y Estados Unidos. Y no hay un final a la vista: el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente predice que los humanos colocarán el equivalente a un nuevo París cada semana durante los próximos 40 años. En los Estados Unidos, una publicación arquitectónica predijo que se construirán unos 1.900 millones de pies cuadrados de nuevas estructuras en las próximas tres décadas.

Si tan solo hubiera un material de construcción resistente y renovable, uno que realmente pudiera ayudar a frenar el cambio climático al tiempo que nos brinda espacios más relajantes y estéticamente agradables en los que vivir, trabajar y jugar.

Tal sustancia milagrosa existe, por supuesto. Es madera. Como sin duda sabe, los árboles absorben dióxido de carbono y liberan oxígeno a la atmósfera durante la fotosíntesis. El carbono es secuestrado en el árbol mientras está de pie y permanece encerrado dentro de los productos de madera después de ser cosechado para la madera. (Se liberan grandes cantidades de CO2 solo cuando la madera se descompone o se quema). La casa de madera en pie más antigua de Estados Unidos, la Fairbanks House, construida en Dedham, Massachusetts, en 1637, todavía conserva carbono de 400 años de antigüedad. Esa es una de las principales razones por las cuales los ambientalistas luchan tan duro para preservar los bosques existentes y plantar nuevos: los estudios sugieren que es lo más útil que podemos hacer para mitigar el cambio climático.

Cortar un árbol para obtener madera, por supuesto, termina sus días de inhalación de carbono. E incluso dentro de bosques bien gestionados, la reforestación lleva una cantidad significativa de tiempo, especialmente cuando se esperan los grandes especímenes que se usan tradicionalmente en la construcción. Aún así, a largo plazo, los bosques manejados para obtener madera secuestran carbono casi tan bien como lo hacen los bosques silvestres. Y en los EE. UU., Actualmente estamos agregando más árboles a nuestros bosques en funcionamiento de los que estamos talando: hoy hay tanto bosque como en 1910, según el Servicio Forestal. Podemos agregar mucho más si desarrollamos métodos de construcción que utilicen árboles más pequeños, que pueden propagarse en unas pocas décadas, en lugar de los gigantes que pueden tardar siglos en crecer.

Ingrese madera maciza, un término para una categoría de productos innovadores hechos de piezas de madera más pequeñas, como dos por cuatro y dos por seis, que se pegan o se laminan para crear vigas, paredes estructurales, techos y pisos. Estas piezas pueden ser prefabricadas para hacer que la construcción sea altamente eficiente. Y con la última maquinaria de fresado en el mercado, incluso se pueden usar árboles de diámetro pequeño como el abeto negro.

The Nature Conservancy es tan optimista sobre el potencial de la madera masiva para impulsar la reforestación que encargó un estudio exhaustivo, que involucró a 16 instituciones en Europa y en América del Norte y del Sur, investigando cómo las nuevas prácticas podrían llevar al planeta hacia la meta de la organización de expandir los bosques en 500 millones acres para 2030. “Eso significaría 200 mil millones más de árboles”, dice Mark Wishnie, director de silvicultura global y productos de madera de Nature Conservancy. “La madera en masa no es una bala de plata para cultivar más bosques, pero esperamos que sea parte del perdigón de plata”.

La madera laminada cruzada producida en masa (CLT, en lenguaje de la industria) se concibió por primera vez en Europa central. Los silvicultores austriacos, que buscan hacer un mejor uso de los árboles más pequeños para las técnicas de construcción tradicionales que favorecían las vigas grandes expuestas, piensen en los chalets bávaros, crearon las primeras prensas de madera en masa hace más de 30 años. Escandinavia hizo lo mismo, pero Estados Unidos tardó en aceptar la idea. Eso finalmente comenzó a cambiar en 2013, después de que el Servicio Forestal iniciara estudios de tecnologías CLT. Casi al mismo tiempo, algunos estadounidenses y canadienses con visión de futuro comenzaron a incorporar CLT de fabricación austriaca en edificios únicos. Aun así, en fecha tan reciente como 2016, los organizadores de la conferencia anual de madera masiva de Forest Business Network podrían señalar solo un puñado de proyectos nacionales.

Desde entonces, la madera en masa ha despegado. Esta primavera, Woodworks, un grupo de defensa de la construcción en madera, contó 549 proyectos activos de CLT, y los analistas esperan que aumenten a miles en poco tiempo. El interés en la madera en masa ha sido impulsado por edificios de alto perfil como Carbon12 (una obra de lujo de uso mixto en Portland, Oregon, que en ocho pisos es el edificio CLT más alto del país), el edificio T3 de siete pisos de Minneapolis y una cadera nuevo hotel en el centro de Bozeman, Montana, llamado Lark. Sidewalk Labs, propiedad de la empresa matriz de Google, Alphabet, ha propuesto crear 3.2 millones de pies cuadrados de nuevos edificios de madera maciza en Toronto, algunos de hasta 30 pisos de altura, así como una fábrica de CLT en Ontario. Luego está Walmart, que en mayo anunció que construirá su nueva sede corporativa en Bentonville, Arkansas, utilizando materiales de madera en masa.

“La madera en masa no es una bala de plata para cultivar más bosques”, dice Mark Wishnie de Nature Conservancy, “pero esperamos que sea parte del perdigón de plata”.

El Departamento de Defensa también está interesado en la madera. En colaboración con el Servicio Forestal y Woodworks, el Pentágono realizó simulaciones de explosión en una variedad de edificios de madera en masa; ahora planea erigir hoteles de construcción de madera en bases militares consideradas de alto riesgo para un ataque terrorista. Otra investigación sugiere que el CLT es resistente a los terremotos y, entiéndelo, al fuego. Las capas externas tienden a carbonizarse, aislando la madera de las llamas, y la falta de oxígeno en el material altamente comprimido ofrece un combustible mínimo para quemar.

“Nunca miraremos hacia atrás”, dice Ben Kaiser, el arquitecto y desarrollador detrás de Carbon12. “Solo construiremos utilizando productos de madera en masa en el futuro. Hemos visto de primera mano que esta metodología se acerca a una panacea “.

Muchos expertos creen que la oportunidad de crecimiento real en América del Norte involucra edificios de cuatro a doce pisos (lo que significa principalmente parques de oficinas y edificios de apartamentos). Rosy estima que algunos analistas tienen madera en masa que representa hasta el 10 por ciento de la construcción de los EE. UU. En los próximos 30 años. Parte de esto sucederá porque los proyectos de CLT se pueden completar mucho más rápidamente, pero un factor subyacente importante es que los hábitos de construcción no han cambiado mucho desde que comenzamos a alejarnos de la madera después del terremoto e incendio de 1906 en San Francisco. Como a los capitalistas de riesgo les gusta decir, el espacio está listo para la interrupción.

También ayuda que los arquitectos estén entusiasmados por volver a un material hermoso. “La estética de la madera no puede ser sobrevendida”, dice Craig Curtis, arquitecto jefe de Katerra, una startup de Silicon Valley que abrió este verano una planta de fabricación de madera en masa de 250,000 pies cuadrados en Spokane Valley, Washington. Los estudios han demostrado que el sistema nervioso simpático humano, que controla nuestra respuesta de lucha o huida, es menos activo cuando estamos cerca de la madera, que los estudiantes están menos estresados ​​en las aulas hechas con mucha madera, y que los empleados de oficina son más felices y más productivo en edificios de madera. Al igual que las plantas de interior y las ventanas con vistas al parque, la madera provoca una conexión relajante con el mundo natural.

Entonces, ¿qué está frenando la revolución? Como era de esperar, la gente de concreto no está contenta con la madera en masa. En Washington, D.C., los grupos de presión están tratando de entorpecer la investigación del Servicio Forestal, alegando que el gobierno está seleccionando injustamente ganadores y perdedores en el mercado. Grupos de la industria han colocado vallas publicitarias que menosprecian la construcción en madera y hacen afirmaciones infundadas sobre el riesgo de incendio.

La inercia simple también dificulta el cambio: durante un siglo, arquitectos e ingenieros fueron entrenados para construir con concreto y acero, y la mayoría todavía se les enseña eso hoy. La producción de madera en masa requiere maquinaria costosa, lo que está frenando el desarrollo de las fábricas nacionales de CLT. En la actualidad, Estados Unidos solo tiene un puñado de operaciones y solo agrega unas pocas más cada año. Pasarán décadas antes de que tengamos suficientes fabricantes en todo el país para mantener bajos los costos de material y envío y aumentar el suministro.

Algunos ambientalistas desconfían de las industrias madereras y madereras, habiendo visto esfuerzos supuestamente ecológicos, como la tala de salvamento, que a veces se usa como una cortina de humo para lo que equivalía a la desregulación. El año pasado en Oregón, los patrocinadores de un edificio de madera masiva de 12 pisos enfrentaron un fuerte rechazo para obtener madera que no estaba certificada por el Forest Stewardship Council. Hasta ahora, la mayoría de los materiales destinados a productos de madera en masa en los EE. UU. Provienen de fuentes de madera convencionales. Para atraer a más ambientalistas, la industria necesita ponerse al día con Europa e incorporar madera de menor calidad de árboles más pequeños en capas CLT. Esto es especialmente importante en el oeste propenso a incendios forestales, donde la madera talada en operaciones de adelgazamiento a menudo se quema en el sitio. Si, en cambio, puede encontrar un mercado para ello, los árboles pequeños pueden “salir del bosque”, dice Michael Goergen, vicepresidente de innovación de Endowment for Forestry and Communities, una organización sin fines de lucro.

El apoyo del gobierno también es esencial. Oregon ha gastado cientos de miles de dólares para promover CLT en un esfuerzo por impulsar su industria maderera, pero necesitamos que el gobierno federal incentive la construcción de madera masiva favoreciéndola en los contratos y ofreciendo exenciones de impuestos a los desarrolladores que incorporan madera de diámetro pequeño en sus proyectos

Los cultivos arbóreos no siempre proporcionan el tipo de hábitat que sustenta diversos ecosistemas. Para eso necesitamos continuar luchando como el infierno para proteger nuestros bosques remanentes. Pero si se toma como verdad que el cambio climático es la mayor amenaza para el planeta, entonces la madera en masa ofrece una oportunidad poco común: una oportunidad para transformar las industrias de la construcción y la tala para que reduzcamos las emisiones al tiempo que agreguemos millones de árboles que secuestran carbono al paisaje. Los cortaremos y luego creceremos más, cultivando un huerto en la tierra como mayordomos que viven en un mundo construido hecho cada vez más de madera.

El editor colaborador Marc Peruzzi vive en Montana.

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From Outside Magazine, septiembre / octubre de 2019