Héroes poco conocidos: cuerpo de bicicleta de infantería 25 completamente negro

"Bicyclists

Nos adentramos en la historia del poco conocido 25º Cuerpo de Bicicletas de Infantería, un grupo completamente negro de ciclistas rudos que cruzaron 1,900 millas de la frontera estadounidense en servicio al país.

Grupo de “ciclistas” en Minerva Terrace. [Lt. James A. Moss’s company of 25th Infantry, U. S. Army Bicycle Corps, from Fort Missoula, Montana.] YNP “. 7 de octubre de 1896

En junio de 1897, la compañía completamente negra de la 25ª Infantería Móvil, bajo el mando de un teniente blanco y acompañado por un médico y un periodista, se embarcó en un viaje a través del corazón de Estados Unidos, desde Fort Missoula, Montana, hasta St. Louis, Missouri, para “probar la bicicleta a fondo”. un medio de transporte para las tropas “.

Su caminata abarcaría 41 días y 1,900 millas y enfrentaría a los hombres contra las colinas de arena, las Montañas Rocosas, la lluvia, la nieve, el veneno y más. Décadas antes de que el Dr. King tuviera su famoso sueño, estos hombres sudaban juntos, sangraban juntos y montaban en bicicleta juntos como un equipo.

Su viaje probó dos verdades que deberíamos considerar evidentes hoy: 1) Todos los hombres son creados iguales; 2) Todos los hombres no son tan duros como lo fueron en 1897.

bicicleta militar

Los engranajes aún no fueron inventados

Pocas personas pueden comprender La angustia física de viajar casi 2,000 millas en bicicleta, salva a los pocos corredores de élite que entrenan toda la vida para participar en eventos profesionales como el Tour de Francia. El Tour no existía en 1897 y tampoco existían los engranajes (lo más parecido al dopaje con sangre era el bicarbonato de sodio).

No solo los hombres de la infantería número 25 no eran jinetes de élite, algunos de ellos nunca habían montado una bicicleta (no es sorprendente teniendo en cuenta que la cadena de bicicletas acaba de ser inventada). Aún así, cada hombre pedaleó o empujó su bicicleta cada centímetro de las 1,900 millas y lo hizo sin “engranajes de abuela”.

La bicicleta especial del ejército de Spalding era increíblemente pesada

Hacer cualquier viaje de 2,000 millas en bicicleta es impresionante. La hazaña se vuelve sobrehumana si esa bicicleta pesa 55 libras, que es exactamente con lo que trabajaban los “Buffalo Soldiers” del 25. La bicicleta pesaba 35 libras de acero puro (solo las ruedas pesaban seis libras), agreguen las carpas de la era de la Guerra Civil, postes, cambio de ropa, artículos de tocador, utensilios para cocinar y comer, repuestos, rifle y municiones que cada hombre tenía que llevar , y esencialmente tienes un yunque rodante. Además, la tropa varias veces tuvo que empujar a estos gigantes por la División Continental y llevarlos a través de los ríos.

Los caminos eran tan malos que viajaban en las vías del tren

Por muy malo que pienses que son las carreteras hoy en día, son un tramo interminable de espuma de memoria sin perturbaciones en comparación con las huellas de vagones que pasaron por las carreteras interestatales en 1897. De hecho, los caminos de barro rocoso y lleno de baches eran tan malos que los hombres a menudo optaron por enfrentar la agonía predecible de conducir las vías del ferrocarril en su lugar.

Aún más ridículo, muchos de los ferrocarriles de Burlington y el Pacífico Norte en el oeste fueron recientemente construidos, y muchas veces carecían de lastre o grava, lo que significa que entre los amarres del ferrocarril había agujeros de nueve pulgadas de profundidad de hasta dos pies de ancho. Para tener una idea de cómo podría haberse sentido esto, tome una bicicleta vieja y pesada de acero, una que no le importe demasiado, y tírese por un tramo de escaleras de 10 millas dos veces al día durante un mes.

Reabastecimiento cada 100 millas

En un esfuerzo por mantener a sus hombres enfocados y en movimiento, El teniente James A. Moss organizó puntos de suministro a intervalos de 100 millas a lo largo de la ruta de 1.900 millas. Teniendo en cuenta la capacidad de los hombres para transportar como máximo dos días de raciones en sus bicicletas, ese es un club de ciclismo motivado. Cuando la marcha era buena (viento de cola bajando), el día 25 podía reunir 18 millas por hora. Desafortunadamente, la marcha casi nunca fue buena en 1897 y la velocidad promedio, gracias a los caminos arrasados, los trenes que se aproximan, los descansos de reparación y la necesidad incesante de comer de los soldados todos los días, fue un exiguo 6,5 mph. Para llegar a cada punto de control sin morir de hambre, la infantería pedaleaba rutinariamente 10 o más horas todos los días durante seis semanas.

Llovió 10 días en las primeras dos semanas, nevó en junio

25a infantería en bicicleta

Se dice que un viaje, una vez comenzado, está a la mitad. No menciona que la otra mitad es una marcha miserable a través de aguaceros torrenciales, una tormenta de nieve en el verano y un solo cambio de ropa que nunca puedes lavar. Que llueva al ir al trabajo es suficiente para que la mayoría de la gente tome el autobús. Imagine su frustración si su trabajo estuviera a cuatro estados de distancia, hubiera estado lloviendo todos los días durante una semana y su autobús aún no se hubiera construido. Eso todavía no es tan horrible como tener que andar en bicicleta sobre las Montañas Rocosas durante una nevada, lo que también hicieron.

Dos días de descanso en seis semanas

Así es. Aunque el viaje total acumulado siete días “ El valor de “demora” (paradas para reparaciones, almuerzo y cambios de neumáticos), solo dos días de los 41 viajes, los hombres no comenzaron su día subiéndose a la silla de montar y recorriendo millas de su viaje.

Comieron galletas y frijoles, durmieron en cactus

Si nunca has oído hablar de hardtack, es porque nunca has navegado a través del océano o servido en la Guerra Civil estadounidense. Estos blandos y duros bizcochos son tan difíciles de comer como de estropear, por eso fueron perfectos para un paseo en bicicleta Sisyphean en todo Estados Unidos. Este alimento es tan suave que más tarde se inventaron las saltinas para mejorar el sabor. Las otras dos comodidades modernas (además de las galletas que no apestaban) que habrían hecho la vida menos insoportable son los campamentos y las almohadillas para dormir. Tal como estaban las cosas, los soldados dormían bajo las estrellas envueltas en una manta de lana y encima del menor número posible de arbustos de “tuna”.

El agua era veneno

Si. Leelo de nuevo. Como si montara una bicicleta de acero de 55 libras a través de la nieve y la lluvia en una montaña y a lo largo de las vías del ferrocarril durante diez horas al día durante 41 días sin nada para comer, pero las galletas no eran lo suficientemente locas, el 25 bebió de un suministro de agua envenenada. Específicamente, los acuíferos a menudo tenían un alto contenido de álcali, a veces contenían disentería y al menos una vez albergaban cólera. A pesar de que varios miembros enfermaron con estas enfermedades, cada hombre llegó a St. Louis en su bicicleta.

Nueve meses después del viaje de 1,900 millas fueron a la guerra

En abril de 1898, en respuesta al creciente anti-español sentimiento y el misterioso hundimiento del U.S.S. Maine, Estados Unidos declaró la guerra contra España. Entre las primeras tropas llamadas a la acción estaban los valientes hombres de la 25ª Infantería. Aunque su testimonio de la confiabilidad de la bicicleta no permitió explorar más su uso militar, demostraron que su temple y su lugar en la historia estaban fijos.

En el Día de MLK este año, cuando la gente se reúne para cantar coros de “We Shall Overcome”, recuerde que en 1897, 23 hombres, algunos negros y otros blancos, hicieron exactamente eso.

¿Querer aprender más? El documental de PBS de una hora a continuación profundiza en los detalles del cuerpo de bicicletas.