Jennifer Ridgeway, la visionaria detrás de la marca Patagonia, muere

Jennifer Ridgeway, la primera directora de publicidad de la Patagonia y directora fundadora de fotografía de la compañía, murió el martes en su casa de Ojai, California, después de una lucha de un año contra el cáncer de páncreas. Tenía 69 años. Le sobreviven su esposo, Rick, 70; sus dos hijas, Carissa Tudor, de 36 años, y Cameron Tambakis, de 34; un hijo, Connor, de 31 años; y cuatro nietos.

Los empleados de la compañía atribuyen a Ridgeway la creación de la estética que se convertiría en un emblema de la marca Patagonia: las imágenes de su catálogo no se basaban en modelos pagados sino en fotografías de “personas reales haciendo cosas reales”, como lo expresó el fundador de la Patagonia, Yvon Chouinard. El catálogo de Patagonia bajo la dirección de Ridgeway enfatizó la imagen documental y minimizó el producto. Las fotos contaron historias, inspiraron e hicieron lo que estaban destinadas a hacer: vender ropa. Pero quizás más que eso, Ridgeway, a través de sus selecciones, describió una contraparte a la cultura del consumidor que aún logró impulsar las ventas. “Tenía buen ojo para la autenticidad”, dice Vincent Stanley, miembro del equipo directivo de la Patagonia durante cinco décadas y actualmente director de filosofía de la compañía, “un verdadero ojo para la belleza y un sentido del humor directo e irónico”.

Jennifer Dawn Fleming nació el 30 de diciembre de 1949 en Jackson, Oklahoma, hijo de J. Carl Fleming y Claudine Sneed, ambos maestros de escuela. La familia, que incluía a sus dos hermanos, vivió por un tiempo en Texas antes de establecerse en Portland, Oregon. Jennifer asistió a la Universidad de Mississippi y se graduó con una maestría en psicología de la Universidad de Oregon. En “Capture a Patagoniac”, un ensayo autobiográfico que escribió para un catálogo temprano de la Patagonia, describió trabajar como modelo desde los 12 años hasta la universidad y luego mudarse a la ciudad de Nueva York para trabajar con Calvin Klein, donde organizó espectáculos de baúl para el cuentas de alto nivel de la compañía, como Saks Fifth Avenue y Neiman Marcus.

Al viajar a Tailandia por negocios en 1981, perdió un vuelo de conexión en Delhi, India, y “inspirada en la canción de Cat Stevens”, escribió, optó por desviarse a Katmandú, Nepal. Como ella lo contó, hizo una reserva en el exclusivo Hotel Yak y Yeti y pronto un escritor de una escalada con un contrato de un escalador le cortó en el bar. National Geographic quien de repente la estaba invitando a unirse a él en un paseo de tres semanas en Parque Nacional Sagarmatha, que alberga el Monte Everest.

“Tengo fajos de rupias en mi cuenta de gastos, y te contrataré un ejército de sherpas. Tomaremos un sorbo de Rémy Martin en Namche Bazaar y cenaremos un filete de yak en el glaciar Khumbu “, dijo el escalador.

Ella objetó, diciendo: “Pero lo más lejos que he caminado … es desde un taxi en la Quinta Avenida hasta la entrada principal de Bergdorf Goodman”.

El escalador, Rick Ridgeway, le pidió que la visitara cuando sus viajes de negocios la trajeron al sur de California. Tres meses después, lo hicieron. El diminuto Ridgeway se reunió con ella en el aeropuerto con sus dos amigos igualmente diminutos: Yvon Chouinard y el montañista japonés Naoe Sakashita. “Genial”, escribió más tarde, al darse cuenta de que el costo de su vestido de seda, perlas y tacones de cinco pulgadas excedía el costo del Datsun de 1969 de Chouinard, “Me acogen tres enanos borrachos”. La cabaña de playa al sur de la comunidad de Santa Bárbara de Montecito, que Ridgeway había prometido alojarlos, resultó ser una choza en Ventura, pero en el invierno de 1982, los dos se casaron. Jennifer fue reclutada en la Patagonia, contratada por Kris Tompkins, entonces gerente general, y asignada a marketing. “Esos primeros meses, estuve a cargo de publicidad, arte y relaciones públicas”, recordó Jennifer. “Incluso me hicieron escribir una copia del catálogo. Tan pronto como pude deletrear polipropileno, comencé a programar campañas publicitarias para ropa interior larga … trabajando con los medios de comunicación, dirigiendo el programa de compra, gestionando la producción de catálogos y creando un departamento de fotografía “. Ese año, la compañía produjo su segundo catálogo basado en el estilo de vida.

En 1986, a medida que la empresa crecía, Ridgeway felizmente cedió algunos de esos roles a especialistas, pero mantuvo el trabajo que le dio el mayor placer: directora de fotografía, con la ayuda de un par de empleados de toda la vida, incluida Karen Bednorz (ahora la empresa archivo histórico de fotos) y Jane Sievert (que asumiría el papel de Ridgeway), administrando un cuadro de fotógrafos deportistas, cientos de ellos, la mayoría de los cuales eran amigos o amigos de amigos. A algunos se les dio ropa para que se pusieran a sus compañeros de escalada, remo y pesca. Trabajaron sin pedir disculpas en las especificaciones o no funcionaron en absoluto. Cada año, decenas de miles de fotos rodaban por la puerta, archivadas, como recuerda Bednorz, dentro de seis cajas en un gran carro que el equipo sacaba de una bóveda todas las mañanas y encerraba todas las noches.

La mayoría de ellos entendieron que, como escribió Ridgeway en 1986, “El objetivo de las fotos es barrer a las personas, inspirarlas, permitirles visualizar lo que es estar ‘afuera’, no atascado sentado en un escritorio o en Frente a un televisor. El mensaje es salir de tu trasero y salir y hacer cosas “.

Y a medida que más y más de ellos se salieron de la borrachera e hicieron cosas, también lo hicieron los fotógrafos, quienes aprendieron rápidamente que para ingresar al libro, sus imágenes requerían cierto tipo de honestidad brutal y un je ne sais quoi sin guión.

Recopilaron imágenes ahora consideradas icónicas, como la de la madre arrojando a su recién nacido atado a través de un pequeño cañón a los brazos que esperaban del padre. Pero al emplear un sistema que tenía a los trabajadores independientes y a cualquier cliente inclinado fotográficamente que enviara fotos de manera involuntaria, ellos a sabiendas amplificaron su carga de trabajo. “Nunca voy a trabajar tan duro para nadie por el resto de mi vida”, dice Sievert, quien se ha referido a su amiga como “parte madre espiritual y parte maestro zen”. Ridgeway contrató a Sievert por su experiencia en escalada, la mejor para entender una toma real de escalada con un simulacro de uno, y no por sus habilidades fotográficas, porque no tenía ninguna. “Estaba tan verde y Jennifer fue tan generosa”, dice Sievert. En los primeros años, Sievert recuerda que Ridgeway la alentó a pasar tiempo al aire libre, escalar y esquiar, no solo para cultivar relaciones con los fotógrafos, sino también para perfeccionar sus propios talentos atléticos, porque “no puedes hacerlo si no estás en él”. . ” Bednorz recuerda cómo Ridgeway la ayudó a resolver su vida personal. “Tuve un par de relaciones en mi haber”, dice Bednorz. “Ella me enseñó que uno saludable era posible”.

Con el tiempo, Ridgeway se ocupó de su propia familia y otros proyectos, a menudo trabajando sin ser vistos ni anunciados en el fondo (hay pocas fotos de la propia Ridgeway), con la misma atención al detalle y el enfoque único que solía examinar las presentaciones de fotos. En 1985, con Malinda Chouinard, Ridgeway cofundó la guardería en el lugar de la Patagonia. (un concepto que los dos habían comenzado a implementar dos años antes), finalmente inscribió a sus tres hijos como prueba de concepto (sus cuatro nietos actualmente asisten), y luego en 2016, nuevamente con Malinda Chouinard, escribió Empresa familiar: cuidado infantil innovador en el lugar desde 1983 para inspirar a otras compañías a hacer lo mismo. En 2011, Sievert y Ridgeway son coautores Inesperado: 30 años de fotografía del catálogo de la Patagonia, un libro que el Centro Banff honró con su premio Best Book – Mountain Image.

El regalo de Ridgeway, dice Stanley, era cultivar una cartera de fotografías en cada catálogo que permitiera a las personas verse a sí mismas en la actividad. “Y cambió la forma en que la industria veía los deportes”, dice. Incluso más que las representaciones de atletas extremos que participan en actividades con las que muchos podrían no poder relacionarse, Stanley dice que Ridgeway buscó sumergir a sus clientes en los paisajes salvajes que celebraron esas fotos.

Siempre aprendiz, Sievert se ve a sí misma como la protectora de la visión de Ridgeway y su habilidad para encontrar la imagen definitiva y auténtica. “No se puede escribir la vida”, dice Sievert, infiriendo que una fotografía de la Patagonia tampoco está escrita. Y para el caso, tampoco lo es la muerte.

En una pieza de 2009 para Viajero geográfico nacional, “Tocando la puerta del cielo”, Rick Ridgeway escribe sobre un viaje a la Patagonia, el primero con Jennifer y sus tres hijos. Una escena tiene lugar en el Glaciar Moreno en el Parque Nacional Los Glaciares.

“Desde el estacionamiento, descendemos a través de un bosque de hayas atrofiadas hasta una serie de plataformas de observación que nos ponen a la par con una pared de hielo de 200 pies de altura y tres millas de largo. Jennifer se queda paralizada, luego me mira y forma su boca en un silencioso “¡guau!” Como si decir algo en voz alta fuera tan irrespetuoso en este santuario natural como lo sería en una catedral hecha por el hombre. Pero el ruido es algo que todos los visitantes del Glaciar Moreno esperan escuchar: los enormes bloques de hielo ocasionalmente se rompen con un estallido de disparos seguido de un chapoteo gigante en el lago.

“” Voy a querer romper “, dice Jennifer con una especie de determinismo de la Nueva Era en contra de su forma habitual de mirar el mundo de causa y efecto. Mantengo mi cámara lista mientras ella mira hacia el glaciar. Pasa una hora, luego dos. El sol se pone y el aire se enfría.

“‘ Supongo que no quiere romperse ahora. Quizás sea mejor así “, dice Jennifer. “Ahora tenemos más razones para regresar”.

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