John John Florence se está haciendo cargo del surf

John John Florence está sentado en su lanai frente al mar con uno de sus dos hermanos y un par de amigos, buscando indicios del oleaje en el tranquilo Pacífico.

“No tendrías idea de que mañana va a ser tan grande como dicen”, dice Florence, mirando las olas de la costa norte de Oahu. Un nimbo de rizos dorados enmarca su rostro; Los ojos celestes y la nariz rosada son una reminiscencia de las fotos de bebés que a su madre le gusta publicar en Instagram. A los 23 años, es ampliamente considerado como el mejor surfista del mundo, incluso por Kelly Slater.

“Ni siquiera parece una gran energía”, dice Koa Rothman, un surfista profesional que creció cerca.

“De ninguna manera”, acepta Florence, sacudiendo la cabeza con incredulidad.

Según la tradición familiar, Florence comenzó a surfear cuando tenía seis meses, de pie en una tabla de body body. A la edad de seis años, fue patrocinado por O’Neill. A los 13 años, cuando tenía solo cuatro pies y medio, se convirtió en el surfista más joven en competir en la Triple Corona de Surf de Vans.

Hoy tiene seis pies y dos y 170 libras, con extremidades largas y un tronco sólido. La mandíbula cuadrada que ancla su cara querubín le da una mirada de fortaleza silenciosa. Su contrato con Hurley, que según los informes tiene un valor de hasta $ 4 millones anuales, lo ubica entre el 1 por ciento más alto del mundo del surf. Vive en 150 pies de bienes inmuebles de primera línea frente al mar, en los que se agregan los frutos de su talento: un bungalow y una casa de huéspedes bellamente renovados. Una colección de juguetes para el campamento de verano que incluye un catamarán, una moto de agua y una docena de tablas de surf. Un grupo de amigos y asistentes de confianza le permiten cumplir todos sus deseos.

Sin embargo, para un niño que ha sido llamado el próximo Slater desde que estaba en la escuela primaria, Florence tiene un bajo rendimiento. Si bien Slater ganó un título mundial a los 20 años, al igual que el prodigio brasileño Gabriel Medina hace dos años, Florence ganó solo un puñado de concursos de la Liga Mundial de Surf. En 2015, terminó el año en el puesto 14. Se unió a la gira en 2011, y cuanto más tiempo esté allí, más pronunciada y urgente se vuelve la pregunta: ¿cómo puede ser el mejor surfista del mundo si no puede ganar un título mundial?


“John John bajó una ola y, boom, salió por la parte trasera, hizo un vuelo y aterrizó perfectamente, y luego siguió surfeando”, recuerda Jon Pyzel, quien da forma a las tablas de Florence. “¡Tenía ocho años!”

Es finales del invierno en Hawai, la temporada de grandes olas y tiempo de vacaciones para los surfistas de WSL que viajan a concursos alrededor del mundo de marzo a diciembre. Más allá de los arbustos nativos y la fina arena blanca cerca de la casa de Florencia hay un descanso llamado Log Cabins, parte de un tramo de playas vírgenes y lugares de surf históricos que bordean la costa norte. Conocido como el Seven Mile Miracle, es la meca de los mejores surfistas del mundo. Los descansos incluyen leyendas como Rockpiles, Off the Wall, Backdoor, Sunset Beach y Pipeline.

En raras ocasiones, cuando las olas se elevan a 50 pies en la cercana bahía de Waimea, un panel de jueces puede decidir invitar al Quiksilver en memoria de Eddie Aikau. Aikau era un gran surfista y salvavidas que se perdió en el mar durante un rescate en 1978. El concurso, conocido como el Eddie, se ha celebrado solo ocho veces desde 1984. Es un evento especial, administrado por el WSL pero no es parte de La gira del campeonato.

En su última carrera, en 2009, Florence tenía 16 años y no se consideraba lo suficientemente bueno como para ser uno de los 28 invitados. Durante el anterior Eddie, tenía nueve años. No es una exageración decir que ha estado esperando toda su vida para participar en este concurso, celebrado en un descanso a apenas dos millas de la casa donde creció.

Gracias en parte al sistema climático de El Niño que domina el Pacífico, a partir de ayer por la mañana, el Eddie está oficialmente listo. Florencia ha sido invitada. Estará surfeando en el tercer calor. Debajo de la mesa, sus rodillas se llenaron de energía nerviosa.

Junto a él está Nathan Florence, su hermano menor por dos años. (El más joven, Ivan, es dos años más joven aún). Nathan y Rothman también son respetados surfistas de olas grandes, y como sucede, ambos son suplentes de Eddie: también han estado esperando toda su vida. Debido a que el concurso siempre se convoca en el último minuto, los concursantes vuelan desde lugares remotos. Naturalmente, Nathan y Rothman esperan que algunos de ellos no puedan hacerlo.

“¿Qué número eres?” Florence le pregunta a su hermano.

“Estoy cerca, pero no lo suficientemente cerca”, dice Nathan, mirando las olas. Claramente, no tiene muchas esperanzas. Ningún surfista invitado echaría de menos al Eddie a menos que fuera absolutamente necesario.

“Soy el cuarto suplente”, dice Rothman. La madre de Rothman es hawaiana. Su hermano, Makua, es un surfista campeón mundial de olas grandes. Su padre es Eddie Rothman, un hombre blanco de Pensilvania que es conocido por fundar un club de surf militante para los hawaianos nativos en la década de 1970 llamado Da Hui, cuya ocupación principal era mantener a los turistas y otros hombres lejos de los descansos locales.

“¿Quién ha salido hasta ahora?” Florence pregunta.

“Albee posiblemente está atrapado en Oregon y no hay más vuelos”, dice Nathan esperanzado, refiriéndose a Albee Layer, un surfista de Maui.

“Podría intentar volar a San Francisco o Los Ángeles”, dice Florence.

Nathan se toca los ojos. “¡Bueno, no le digas nada!”

“No digas nada”, se ríe Rothman.

Los niños se sientan un rato en silencio pensativo, mirando las olas. Al crecer como el hijo mayor de una madre soltera, Florence a menudo desempeñaba el papel de padre de sus hermanos menores. Puede decir que Nathan está decepcionado. “¿Qué dices si vamos a surfear la bahía mañana antes del Eddie?” Florencia propone.

“Definitivamente deberíamos”, dice Rothman.

“Por supuesto”, dice Nathan, encendiéndose.


A las ocho de la mañana siguiente, el Eddie ha sido suspendido. El oleaje esperado nunca se materializó.

En el complejo de Florence, detrás de una pared de roca de lava, hay una vaga sensación de desplazamiento, como estar en una boda que no sucedió, los invitados dando vueltas por el lugar, la mayoría de ellos despiertos desde las 4 am, cansados ​​y no del todo seguros qué hacer.

“Todos tenemos una caja de bolas azules de Eddie”, bromea Jon Pyzel, quien da forma a las tablas de Florence.

Pyzel vio por primera vez a Florence hace 18 años, cuando Pyzel miró por la ventana de la tienda de surf donde trabajaba y observó, como él lo cuenta, una rubia “mamá en bikini” con tres niños que entran al estacionamiento en un lugar oxidado Pontiac con enormes aletas traseras.

Se llamaba Alex Florence. Sus hijos con cabeza de remolque eran cinco, tres y uno. Ella podría haber sido un bombón, pero Pyzel pensó que su pedido era un chiflado: una tabla personalizada para un niño de cinco años.

Alex insistió. Pyzel accedió. Hizo del chico un propulsor de tres aletas de punta fina, cola de calabaza, de tres puntas, de alto rendimiento, miniaturizado a 4’6 “. Los materiales eran de $ 200. El trabajo era gratis.

Avance tres años. Pyzel conoció a la familia en un descanso llamado Gas Chambers para ponerse al día con los niños. El veterano surfista quedó asombrado por lo que vio a continuación. “John John bajó una ola y, boom, salió por la parte de atrás, tomó aire y aterrizó perfectamente, y luego siguió surfeando. Me voló la cabeza. ¡Tenía ocho años! En aquel entonces, incluso los mejores surfistas profesionales del mundo no estaban haciendo trucos como ese “.

Como si fuera una señal, Alex Florence aparece en el patio trasero del complejo con pantalones cortos y un sombrero para el sol. Con ella están Nathan, Ivan y Herbie Fletcher, un productor de películas de surf y ex profesional.

Alex se crió en Ocean Grove, Nueva Jersey, y fue a una estricta escuela católica. Durante su tiempo libre, navegaba, patinaba y veía películas de surf. Cuando tenía 16 años, abandonó la escuela y voló a Honolulu. Mientras hacía autostop, fue recogida por una joven que le consiguió un concierto como extra en la película. Costa norte, protagonizada por Laird Hamilton como el antagonista de la película, un surfista profesional cuya feroz competitividad entra en conflicto con el enfoque más espiritual del héroe de la película, que navega por el amor a la película.

A los 22 años, viajaba con el padre de John John en Europa cuando quedó embarazada. Conmovida por el desgarrador saludo militar de John F. Kennedy Jr. el día del funeral de su padre, nombró a su primer hijo después del apodo de Kennedy Jr. La pareja tendría dos hijos más juntos.

En el 2016 Eddie Aikau en febrero.

Hoy, Florence parece un poco desgarrada por su manejo. En el lado positivo, es su marca: el nombre que la gente de todo el mundo conoce, el nombre que la gente siempre lo ha llamado. Y, dice, realmente no le importa una mierda lo que la gente lo llame de todos modos.

En el lado negativo, John John es un poco juvenil, lo sabe. Y luego está esto: John Florence es el nombre de su padre separado. Florence, una persona mayor, publicó una breve biografía de libros electrónicos de Amazon en 2014 llamada MIEDO. Las líneas finales explican que no ha terminado el libro porque se dirige a la cárcel por un año por delitos de conducir. “Me siento aquí con una abrumadora sensación de DOOM mientras trato de averiguar cómo pagar a mi abogado de DUI”.

La relación entre Alex y John Sr. se disolvió cuando Ivan era un niño pequeño. Con la ayuda de amigos, Alex se instaló en una pequeña cabaña junto a la playa en Rocky Point en la costa norte. Bartende por la noche y fue a la Universidad de Hawai durante el día. Amigos y vecinos colaboraron con el cuidado de niños: la comunidad de surf en North Shore era pequeña. La mayoría había venido de otra parte para perseguir sus sueños. Se sentía como un pueblo o una familia, del buen tipo que eliges. Para ayudar a llegar a fin de mes, Alex comenzó a alquilar espacio en el piso de su casa, principalmente para surfistas visitantes, por hasta $ 350 por mes.

“Por la noche te levantabas e ibas al baño, y había diez chicos durmiendo en el suelo. Estaría pisando cuerpos “, dice Nathan, sonriendo al recordarlo.

En un momento en que muchos surfistas blancos en la costa norte luchaban por el respeto y las olas, en parte un legado de la pandilla de surf de Eddie Rothman, las habilidades extravagantes de Florence, su juventud extrema y su disposición solemne parecían otorgarle inmunidad.

“Tuvimos un chico que les enseñó guitarra”, dice Alex. “Solía ​​cuidar niños a veces cuando estaba en clase en UH. Él traería a los niños a Point Panic: es estrictamente un descanso para el bodysurfer, nadie tiene permitido surfear allí. Pero John John se hizo amigo de todos, y lo dejaron surfear. Solo a él se le permitió.

Hasta el día de hoy, Florence mantiene a su alrededor un elenco de viejos amigos y vecinos de la familia: ex tutores, niñeras y hermanos mayores no oficiales que ayudan y aconsejan.

“John John es un producto de la costa norte, es como si fuera el niño de todos”, dice Pyzel, sentado en la terraza de la cabaña de invitados de Florence, que tiene una vista perfecta de las olas.

“¿Sabes cómo es cuando una comunidad tiene un equipo local?” Pyzel pregunta. “Él es nuestro equipo local. Cuando gana un concurso, estamos todos entusiasmados “.

“Incluso a una edad temprana, hombre, John John acaba de marcarlo”, dice Fletcher. Sentado junto a Alex en otro sofá, recuerda a Dennis Hopper en Apocalipsis ahora. “Sabía exactamente lo que estaba sucediendo, y parecía que era un adulto a una edad muy temprana. Definitivamente un alma vieja.

Alex se ríe. “Al crecer, era como si fuera el jefe de la casa. A veces me sentí como él fue mi papá, ¿sabes?

“Él tiene la magia”, dice Fletcher. “Aquí en North Shore, lo llamamos maná, espíritu. Es como si sintonizaras y puedes sacar las olas del agua. Veré a John John sentado allí y nadie atrapará ninguna ola, y luego aparecerá una ola solo para él. Él sabe cómo sacarlos del océano ”.


Tienes la sensación de que es el tipo de atleta que puede hacer lo que se proponga. Es una cuestión de identidad: dónde encaja, qué quiere hacer, quién quiere ser.

John John Florence está en el garaje, clasificando y empacando equipo. La decepción del no Eddie ya se olvidó, está pasando a lo siguiente.

Mañana por la mañana se despertará antes del sol para volar a las Islas Marshall, en el Pacífico central, donde ha sido invitado por el propietario de Indies Trader, una compañía de viajes de aventura, en un viaje privado de surf. Poco después de eso, comenzará la gira de la World Surf League, 11 eventos agotadores durante diez meses que lo llevarán a Australia, Brasil, Fiji, Sudáfrica, Tahití, California, Francia,
y Portugal

“Definitivamente es un año largo”, dice Florence, de pie en el centro de un revoltijo de tablas y equipos con las manos en las caderas, sonando un poco como un chico universitario al final de las vacaciones de verano, no tan emocionado por empacar y volviendo a la carga de la escuela.

Desde que era joven, dice Florence, los concursos han sido su vida. “Estuve en la escuela primaria toda la semana, y luego el fin de semana mi madre nos llevaba a Kauai, a la Isla Grande o a California para un concurso. Eso fue muy divertido “.

A medida que pasaron los años, Florence dice que las cosas se volvieron un poco menos divertidas: para hacer la gira que tuvo que calificar, otro nivel de dedicación. “Simplemente sigues haciendo cosas, y una cosa se convierte en otra. Entonces, de repente, es como, oh, espera, estoy aquí surfeando contra Kelly Slater y todos estos tipos que crecí viendo “.

Pero la dedicación por sí sola no hace una estrella. El estilo influenciado por los patinadores de Florence es acrobático y al mismo tiempo agresivo y casual. Los expertos en surf apuntan a sus ridículas habilidades sinápticas, su don nativo para sentir y adaptarse. Y su comportamiento intrépido, cómo nunca parece vacilar cuando las cosas se ponen raras en una ola.

“Tienes la sensación de que su ritmo cardíaco nunca sube”, dice Matt Warshaw, autor de La enciclopedia del surf y un ex editor de Tablista revista. “Siempre se encorva como si estuviera yendo unos kilómetros por la carretera en patineta”.

A Florence le gustaría ser un superhombre, pero él sabe que no lo es. “Todavía me asusto cada vez que salgo”, dice. “Me da miedo despegar, me da miedo la ola, caer, todo. Pero, ya sabes, al crecer con eso, supongo que estás un poco más cómodo “.

En cuanto a la falta de éxito de Florence en el circuito profesional, puede que no sea tan excepcional. Los anales del surf están llenos de grandes surfistas que se creía que eran los mejores del mundo durante su apogeo, pero nunca ganaron un título mundial, desde Phil Edwards en la década de 1960 hasta Buttons Kaluhiokalani en la década de 1970 hasta Dane Reynolds a principios de la década de 2010, todos de los cuales dejaron una huella duradera en el surf.

A pesar de su extraordinario talento, Florence aún tiene que capturar un título mundial.

El obstáculo principal de Florence es la falta del instinto competitivo asesino que poseen los surfistas como Adriano de Souza, el actual campeón mundial. “Parte de eso”, dice Warshaw, “es que John John sabe que él es básicamente el doble que el surfista de Souza”. Todos saben eso. No creo que haya un claro beneficio en su mente al esforzarse en los concursos solo para obtener un trofeo “. Quizás eso es todo: está más interesado en surfear que en ganar.

“El título mundial es importante para los surfistas que intentan ganarlo”, dice Kelly Slater. “Pero no es la máxima medida de respeto por parte de otros surfistas. Eso solo sucede cuando destruyes día tras día “. Florencia está claramente desgarrada. Al conocerlo, tiene la sensación de que es el tipo de atleta que puede hacer lo que se proponga. Al igual que el problema con su nombre, es una cuestión de identidad: dónde encaja, qué quiere hacer, quién quiere ser.

Por un lado, a Florencia le gusta el circuito profesional. “Vas a un concurso y es como, OK, estoy aquí por dos semanas. Toda mi energía, tiempo, pensamiento y todo se dirige hacia eso. Todo lo que estás haciendo es avanzar hacia el marcador al final “.

Por otro lado, cuando no está compitiendo y persiguiendo puntos, puede hacer lo que quiera. A Florence le apasiona la fotografía fija (junto con la meditación, la navegación y el pilotaje de aviones pequeños) y tiene su propio cuarto oscuro en su propiedad. También le encanta el cine, lo cual es una suerte porque, para los surfistas profesionales de hoy, lanzar un buen clip o un largometraje puede ser tan valioso como ganar un concurso. Con ese fin, Florence emplea a un camarógrafo y editor a tiempo completo y tiene un estudio cerca del cuarto oscuro al que llama Laboratorio, que alberga sus tres cámaras rojas y un dron.

El año pasado lanzó Vista desde una luna azul en iTunes, una producción de gran presupuesto que ayudó a dirigir y editar, con voz en off del actor John C. Reilly. La película, la primera película de surf filmada en resolución 4K de ultra alta definición, fue creada junto con la productora boutique Brain Farm Cinema y ha sido ampliamente considerada como la mejor película de surf jamás realizada. Unas semanas después del lanzamiento, su volumen bruto digital fue mayor que el de cualquier otra película de surf en la historia.

Pero dirigir, filmar, surfear y complacer a sus patrocinadores a la vez ha debilitado a Florence. El año pasado, mientras filmaba para la película después de un concurso en Brasil, hizo un vuelo y aterrizó ligamentos divertidos y desgarrantes en el tobillo derecho. Terminó perdiéndose dos eventos, arruinando su oportunidad de obtener un título mundial. Algunos se preguntaban en voz alta si Florence debería agudizar su enfoque.

Esta temporada, quizás consciente de las críticas, Florence dice que se concentrará en la gira. Justo después de este pequeño viaje a las Islas Marshall.

Florence, maestro de todo lo que estudia, en la costa norte

“Algún día haré lo que quiera”, dice mientras mete cartuchos de CO2 en los bolsillos de un chaleco inflable, usado como medida de precaución en las grandes olas.

“Estaré dando vueltas por la casa, surfeando y haciendo lo que sea, y cada vez que escuche de un gran oleaje, como en Tahití o las Islas Marshall, simplemente diré, ‘Empaca, vámonos'”.


Toda su tabla se desconecta de la ola mientras cae por la cara masiva. Aún así, se ve indiferente, encorvándose como si la ola llegara hasta la cintura cuando una pared de agua blanca lo derriba.

Dos semanas después, el 25 de febrero, el Eddie está encendido nuevamente. Slater, Shane Dorian, Greg Long y otros miembros de la realeza del surf de olas grandes vuelan, y esta vez el oleaje se entrega.

A última hora de la tarde, con olas de 60 pies y unos 30,000 espectadores reunidos en el Parque Waimea Beach, Florence se sumerge casualmente en una bomba. Toda su tabla se desconecta de la ola mientras cae por la cara masiva. Aún así, se ve indiferente, encorvándose como si la ola llegara hasta la cintura cuando una pared de agua blanca lo derriba. Momentos después vuelve a aparecer a la vista. El puntaje lo empuja al primer lugar, donde permanece hasta la bocina final.

De pie en el escenario y aceptando su cheque de premio de gran tamaño de $ 75,000, emite una sonrisa genuina y deslumbrante.

“Estaba conduciendo mi bicicleta hasta el concurso esta mañana en la oscuridad, y fue increíble”, le dice a la multitud. “La gente en las playas gritaba; La energía era tan loca. He vivido aquí toda mi vida, y nunca lo había visto así. Definitivamente, este ha sido el punto culminante de mi vida ”.

Si ganar el Eddie avivó el fuego competitivo de Florence es una pregunta que solo el tiempo responderá. ¿Levantará su juego en los concursos o seguirá su propio camino, buscando su propia noción de excelencia?

Una posible pista se produjo varias semanas después, cuando lo contacté por teléfono en la primera parada de la gira, el Quiksilver Pro Gold Coast en Queensland, Australia, donde las olas en Snapper Rocks alcanzaban los dos pies y medio.

¿Cuál fue su mejor recuerdo de su triunfo en el Eddie? Yo pregunté.

Temprano en la mañana, dijo Florence, antes de que comenzara el concurso, él y su hermano Nathan remaron a Waimea Bay. Si bien Rothman había sido llamado como suplente en el último minuto, Nathan no logró entrar.

“Fuimos los primeros en el agua”, dijo, “y Nathan y yo tuvimos una buena ola juntos. Eso fue dulce.”–

Mike Sager es el autor de Stoned Again: The High Times and Strange Life of a Drugs corresponsal. Esta es su primera historia para Fuera de.