La nueva aplicación de Weight Watchers para niños es una muy mala idea

No se puede negar que la obesidad infantil es un problema importante. Los datos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades muestran que uno de cada cinco niños en los Estados Unidos es obeso. La obesidad está asociada con una amplia gama de enfermedades y trastornos, incluidas enfermedades cardíacas, cáncer y degradación de las articulaciones. Es en este contexto que Weight Watchers, recientemente renombrado como WW, lanzó Kurbo, una aplicación que promete ayudar a los niños a perder peso al hacerles rastrear lo que comen y consultar regularmente con un entrenador de salud. A primera vista, Kurbo puede parecer que podría ser útil. Pero profundice un poco más, y hay muchas razones para creer que en realidad es bastante peligroso.

“En el momento en que diga que va a hacer algo para combatir la obesidad infantil, la gente simplemente asumirá que es una gran cosa”, dice Kory Stotesbury, un psiquiatra infantil de California que se especializa en trastornos alimentarios. “Pero eso es evidentemente falso”, dice. “Si Kurbo tiene el alcance que desea, millones de niños, entonces será el inicio de trastornos alimentarios para muchos, y la gente morirá”.

Stotesbury no solo es dramático: los trastornos alimentarios tienen la tasa de mortalidad más alta de cualquier enfermedad mental. Los estudios muestran que entre el 5 y el 18 por ciento de los niños y adolescentes con trastornos alimentarios mueren como resultado.

Y debido a que los cerebros de los niños todavía se están desarrollando, son particularmente susceptibles a los trastornos psicológicos aprendidos, que están influenciados en gran medida por el entorno y los comportamientos propios, como la anorexia y la bulimia. La investigación sugiere que los programas de pérdida de peso en la niñez pueden crear o exacerbar problemas de alimentación e imagen corporal desordenados. Un estudio de 2019 descubrió que más de la mitad de los jóvenes de 18 a 25 años que usaron lo que los investigadores llamaron “alimentación saludable” y aplicaciones de acondicionamiento físico informaron sentimientos negativos como culpa, aislamiento y obsesión. En un gran estudio de personas de 14 y 15 años, la dieta fue el predictor más importante de desarrollar un trastorno alimentario. Aquellos que hicieron una dieta moderada tenían cinco veces más probabilidades de desarrollar un trastorno alimentario, y aquellos que practicaron restricción extrema tuvieron 18 veces más probabilidades de desarrollar un trastorno alimentario que aquellos que no hicieron dieta. La Asociación Nacional de Trastornos de la Alimentación dice que los jóvenes que se centran en la “alimentación limpia” pueden ser igual de peligrosos.

Por esta razón, la Academia Estadounidense de Pediatría (American Academy of Pediatrics) emitió pautas en 2016 que aconsejan a los médicos y las familias que no discutan sobre la pérdida de peso o las dietas con los niños, sino que se centren en estilos de vida saludables.

“Nunca, jamás, abordaría la dieta con un niño”, dice Stotesbury, quien tiene niños pequeños. “Todo lo relacionado con Weight Watchers, que parece ser el enfoque de Kurbo, es” come lo que quieras, pero con un riguroso seguimiento y matemáticas “”, dice. “Y para mí, esto es misteriosamente similar a la dieta”.

Aunque Kurbo no menciona explícitamente la dieta en su sitio web, la pestaña “historias de éxito” muestra imágenes de niños de 8 a 17 años con una de dos estadísticas: cuánto peso perdieron o cuánto cayó su IMC.

Kurbo utiliza un sistema de semáforos: verde para frutas y verduras, amarillo para proteínas y granos magros y rojo para alimentos como dulces y refrescos, para que los niños rastreen y califiquen su consumo de alimentos. La compañía se jacta de que este sistema es “científico” y se basa en un programa desarrollado y probado en Stanford Health Care. Pero eso no es del todo cierto. El sistema de semáforos fue desarrollado por primera vez hace décadas por Len Epstein, en la Universidad de Buffalo. Y aunque el programa de pérdida de peso pediátrico de Stanford utiliza el sistema de semáforos, existen algunas diferencias cruciales entre los dos enfoques: el programa de Stanford tiene pruebas de ingreso y se desarrolla alrededor de 25 reuniones semanales en persona entre grupos de 12 familias y profesionales de la salud.

Kurbo no tiene exámenes ni reuniones en persona (donde los profesionales capacitados pueden detectar más fácilmente la angustia psicológica), y solo utiliza entrenadores de salud “certificados” que, según el sitio web de Kurbo, no tienen una certificación médica estándar. (Me puse en contacto con Kurbo para preguntarle sobre esto, y un representante me dijo que los entrenadores provienen de diversos orígenes, pero todos son “apasionados por la salud, deben pasar una extensa verificación de antecedentes y recibir capacitación sobre el enfoque de Kurbo para el cambio de comportamiento”).

Nada de esto significa que debamos aceptar las tasas de obesidad infantil tal como son. Pero una solución de tirita cuestionable no ayudará y podría hacer más daño que bien. No es sorprendente que Kurbo ya esté enfrentando escepticismo y una reacción violenta en Internet. Muchas aplicaciones similares han nacido y proliferado en Silicon Valley, donde Kurbo llega a casa. Y si bien las intenciones de la cultura de start-ups digitales pueden ser nobles, en lo que respecta a la salud, ha surgido un tema común: historias cautivadoras, muchas exageraciones, pocos beneficios y un gran potencial de daño. Kurbo parece encajar en este proyecto de ley.

“Abordar la obesidad infantil de una manera segura y efectiva requerirá nada menos que una revisión de la cultura y el cambio de la política alimentaria”, dice Stotesbury. “No es una aplicación de dieta para niños”.


Brad Stulberg (@Bstulberg) entrena sobre rendimiento y bienestar y escribe la columna Outside’s Do It Better. También es el autor más vendido de los libros. La paradoja de la pasión y Máximo rendimiento. Suscríbase a su boletín aquí.

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