La verdadera razón por la que los maratonistas golpean la pared

Parafraseando a Mike Tyson, cada maratonista tiene un plan hasta llegar a la milla 20. Has ajustado tu ritmo de carrera, trazaste tus zonas de frecuencia cardíaca, te obsesionaste con la carga de combustible y tal vez incluso hiciste algunas pruebas metabólicas en un laboratorio de ejercicios. Sabes lo rápido que deberías poder correr 26.2 millas. Pero de alguna manera, en esa neblina de la última carrera, nada de eso importa. Incluso para profesionales respaldados por un equipo de ciencia deportiva de primer nivel, los últimos kilómetros del maratón siguen siendo obstinadamente impredecibles.

Un nuevo estudio en el Revista de Fisiología Aplicada Explora una de las razones de esta imprevisibilidad: su fisiología cambia a medida que se cansa. Las pruebas de laboratorio pueden medir parámetros como el VO2max, el umbral de lactato y la economía de carrera, que juntos pueden predecir exactamente qué tan rápido debería poder correr un maratón. Pero esas pruebas se realizan invariablemente cuando estás bien descansado. Se sabe muy poco acerca de cómo esos y otros parámetros cambian en el transcurso de un maratón, y qué puede hacer para mantenerlos lo más estables posible.

El nuevo estudio proviene del grupo de investigación de Andy Jones en la Universidad de Exeter, dirigido por Ida Clark, e incluye un par de coautores interesantes: Brett Kirby del Laboratorio de Investigación Deportiva Nike y su ex colega Brad Wilkins. Este estudio surgió del proyecto Breaking2 hace unos años. Jones y el equipo de Nike hicieron muchas pruebas de laboratorio y de campo con Eliud Kipchoge y otros candidatos a maratón de dos horas para evaluar sus capacidades, pero sabían que este tipo de pruebas solo contaban parte de la historia, ya que todos los parámetros que probaron cambiarían bajo el estrés de un maratón.

Por obvio que parezca este hecho, ¡por supuesto, su fisiología y metabolismo e incluso su forma de correr cambian cuando está exhausto! A menudo se descuida y es extremadamente difícil de medir o predecir, dice Jones. “Es posible que haya varios atletas en la línea de salida que son difíciles de diferenciar en función de su fisiología cuando se les realiza una prueba en un estado nuevo, pero el que gana es el individuo que, por alguna razón, resiste la fatiga y sufre menos deterioro de estos variables a medida que avanza la carrera “. Es posible, agrega, que Kipchoge sea “súper bendecido en este sentido”, y eso es lo que lo hace especial, porque sus valores de laboratorio descansados ​​no son particularmente inusuales para un atleta de élite.

Para explorar esta pregunta, Jones y sus colegas sometieron a 16 voluntarios a través de cuatro pruebas de ejercicio en diferentes días: una vez cuando descansaron y tres veces cuando estaban cansados ​​de 40, 80 o 120 minutos de ciclismo rápido. El marco temporal no es una coincidencia: querían descubrir qué tipo de cambios fisiológicos podría experimentar un potencial maratonista de dos horas.

La prueba de ejercicio principal que usaron requiere un poco de explicación. En la superficie, es muy simple (pero insoportablemente doloroso): una prueba de ciclismo de tres minutos en la que no se marca el ritmo, sino que se apresura tan rápido como puede desde el principio y luego espera. vida. También hicieron todo tipo de mediciones más complicadas que incluían muestras de sangre para lactato, máscaras para respirar para VO2 y biopsias musculares. Pero estaban más interesados ​​en la prueba de tres minutos, porque es una forma de determinar algo llamado poder crítico.

La ciencia del ejercicio está maldecida con una gran cantidad de umbrales diferentes, definidos de varias maneras por su frecuencia respiratoria, la cantidad de lactato en su sangre y varios otros parámetros. Todos ellos, de una forma u otra, están tratando de delinear entre un ejercicio más fácil que sea sostenible durante largos períodos y un ejercicio más difícil que no lo sea. Por supuesto, la transición de “fácil” a “difícil” es gradual en lugar de una pared de ladrillos abrupta, por lo que hay tantas formas diferentes de definirlo.

El poder crítico es una definición de umbral que existe desde la década de 1960, pero en la última década ha ganado popularidad entre los científicos del ejercicio. En términos prácticos, cuando hace ejercicio por debajo de la potencia crítica, puede permanecer en un estado estable donde un montón de parámetros fisiológicos clave (consumo de oxígeno, niveles de lactato, acidez sanguínea) permanecen constantes. Cuando hace ejercicio por encima del poder crítico, por otro lado, estos parámetros se desplazan inexorablemente hacia arriba hasta que se ve obligado a detenerse. Para un atleta de resistencia, si estás por debajo del poder crítico, estás en un buen lugar; Tan pronto como pases por encima de él, el reloj está corriendo.

Un pequeño aparte: esa descripción hace que parezca que puedes seguir para siempre mientras te mantengas por debajo del poder crítico. En la práctica, eso no es cierto. Los maratonistas de élite, según un documento anterior de Jones y Anni Vanhatalo, pueden mantener alrededor del 96 por ciento de la potencia crítica (o, como se lo conoce en un contexto de carrera, velocidad crítica) durante una maratón. Otros factores como el abastecimiento de combustible y quizás el daño muscular eventualmente se activan para reducir la velocidad, incluso si está por debajo del poder crítico.

La forma habitual de medir la potencia crítica es hacer que los atletas realicen una serie de pruebas de agotamiento total que duran entre 2 y 15 minutos, en días diferentes. Al observar la relación entre la cantidad de energía que puede producir y cuánto tiempo puede durar con esa potencia, es posible calcular la potencia crítica y otra cantidad que a veces se denomina capacidad anaeróbica, o W ‘para abreviar.

Esta capacidad anaeróbica es básicamente una medida de cuánto trabajo puede hacer una vez que excede su potencia / velocidad crítica. Si está corriendo solo un poquito por encima de la velocidad crítica, desangrará su capacidad anaeróbica gradualmente; si comienzas a correr más rápido que la velocidad crítica, lo usarás muy rápido. Si trota muy por debajo de la velocidad crítica, su tanque de capacidad anaeróbica comenzará a llenarse gradualmente nuevamente. Esto es básicamente lo que sucede durante los entrenamientos de intervalos y durante las carreras tácticas con frecuentes sobretensiones y cambios de ritmo: empujas tu tanque W al borde del vacío y luego retrocedes para que se reponga.

La prueba de velocidad máxima de tres minutos es otra forma más simple de estimar la potencia crítica y la W “. Al pedirles a sus voluntarios que completaran esta prueba después de 0, 40, 80 o 120 minutos de ejercicio moderadamente duro (pero por debajo de la potencia crítica), los investigadores pudieron determinar si esas propiedades cambian con la fatiga. Eso, a su vez, nos dice si conocer la potencia crítica de alguien y W ’debería permitirnos predecir con precisión su rendimiento en el maratón.

Los resultados encontraron que el poder crítico no cambió después de 40 u 80 minutos. Después de 120 minutos, sin embargo, había disminuido en un promedio del 9 por ciento. Este es un hallazgo interesante, dado que los maratonistas de élite mantienen un ritmo promedio que está solo un 4 por ciento por debajo de su velocidad crítica previa a la carrera. Eso significa que es posible comenzar una maratón a un ritmo razonable y sostenible, aún así se siente bien dos tercios de la carrera, y luego, sin razón aparente, descubre que el ritmo se siente insostenible. No has acelerado, pero tu velocidad crítica ha caído por debajo de tu ritmo de carrera, y el tiempo corre.

La capacidad anaeróbica, por el contrario, disminuyó de manera constante durante toda la carrera, perdiendo un 10 por ciento después de 40 minutos, un 18 por ciento después de 80 minutos y un 23 por ciento después de dos horas. Su capacidad para cubrir oleadas y correr hasta el final disminuye progresivamente.

Hubo un detalle final que vale la pena mencionar. El equipo de Breaking2, por supuesto, estaba interesado no solo en comprender esta disminución, sino en contrarrestarla. Entonces hicieron una prueba adicional con 120 minutos de ejercicio, pero esta vez les dieron a los sujetos 60 gramos por hora de carbohidratos en forma de bebida deportiva Maurten (los sujetos recibieron un placebo de sabor similar en las otras pruebas). La bebida de carbohidratos redujo significativamente la disminución de la potencia crítica, pero no tuvo ningún efecto sobre la disminución de la capacidad anaeróbica.

Los resultados tienen algunas implicaciones fisiológicas interesantes. Puede ser que el poder crítico sea sensible a los niveles de azúcar en la sangre, que fueron preservados por la bebida de carbohidratos, mientras que la capacidad anaeróbica es sensible a los niveles de carbohidratos en los músculos, que no fueron afectados por la bebida. Pero desde una perspectiva práctica, lo que es más interesante para mí es que este marco nos brinda una forma diferente de pensar sobre el fenómeno poco comprendido de la bonificación en un maratón.

Incluso si baja los carbohidratos, es casi seguro que su velocidad crítica se desplace hacia abajo tarde en un maratón. Cuando eso sucede, debe reducir la velocidad o comenzar a aprovechar su capacidad anaeróbica. Y cuando un corredor vacía su tanque W ‘, “se detienen o su velocidad cae catastróficamente”, explica Jones, “todo lo cual suena muy parecido a’ golpear la pared ‘”. Eso es más probable que ocurra si no se alimenta adecuadamente. , ya que su velocidad crítica caerá más bruscamente. Pero puede suceder incluso cuando estás bien alimentado si terminas tratando de correr más rápido que tu velocidad crítica, lo que en sí mismo cambiará a medida que avanza la carrera.

Todo esto, por supuesto, confirma lo que ya sabíamos: el maratón es duro e impredecible, y las pruebas tomadas mientras descansa completamente en un cómodo laboratorio no revelarán la verdad de cómo le irá en la milla 23. Por un lado , eso es un lastre; por otro lado, es por eso que corres la carrera.


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