Por qué el entrenamiento duro te hace más impulsivo

En su exploración de la epidemia del síndrome de sobreentrenamiento entre los ultrarunners hace unos años, Fuera de El colaborador Meaghen Brown contó la historia de Mike Wolfe, un profesional de North Face de Montana cuya carrera se detuvo ante un conjunto de síntomas debilitantes pero inexplicables. A lo largo de los años, los científicos han analizado numerosas teorías posibles sobre el sobreentrenamiento: hormonas desequilibradas, un sistema inmune que se volvió loco, déficits de energía, sobrecarga de estrés, etc. Pero Wolfe estaba listo para considerar una posibilidad más simple: “[A]En algún momento “, reflexionó,” la mente se detiene ante el cuerpo y simplemente dice: “Suficiente”.

Hay algunos ecos intrigantes de esa idea en un estudio reciente publicado por investigadores franceses en Cartas de biología—Pero, lejos de cerrar el libro sobre el sobreentrenamiento, los resultados plantean tantas preguntas sobre la naturaleza de la fatiga extrema como responden. La conclusión más reveladora es que la distinción entre fatiga mental y física, al menos cuando se trata de pruebas prolongadas de resistencia, es delgada hasta el punto de desaparecer.

En el estudio participaron 37 triatletas serios, la mitad de los cuales aumentaron su carga de entrenamiento en un 40 por ciento durante un período de tres semanas para inducir una forma leve y reversible de sobreentrenamiento (lo que los científicos del deporte llaman “extralimitación”). Al final de este período, completaron una serie de tareas cognitivas y de toma de decisiones en un escáner cerebral, respondiendo preguntas como “¿Preferirías $ 10 ahora o $ 50 en seis meses?” El resultado llamativo es que los triatletas sobreentrenados se volvieron más propensos a elegir recompensas inmediatas sobre la gratificación tardía (y superior) en comparación con el grupo de control. Este es el hallazgo que llevó a titulares como CNN“Hacer demasiado ejercicio podría conducir a malas decisiones sobre lo que come y compra”, lo cual es, por decirlo suavemente, un poco de extrapolación.

Vale la pena retroceder un momento para comprender de dónde proviene este estudio. Los investigadores principales, de un grupo de neuroimagen que estudiaba la motivación y el comportamiento en París, publicaron un estudio anterior en 2016 en el que observaron esencialmente el mismo efecto después de que los sujetos pasaron “más de 6 horas (un día laboral aproximado)” –¡Viva Francia!—Hacer pruebas cognitivas mentalmente fatigantes. La fuerza de voluntad, como sugieren los famosos estudios de prueba de malvaviscos, es un rasgo bastante útil en todo tipo de contextos de la vida. Los investigadores querían explorar la idea popular de que es un recurso finito que se agota si lo usas demasiado. El problema con esa idea es que (a) los estudios siguen contradiciéndolo, y (b) nadie puede averiguar qué recurso real, a nivel biológico, se está utilizando.

El estudio de 2016 sugirió que necesita períodos de tiempo más largos (horas en lugar de minutos) para agotar de manera considerable su fuerza de voluntad (o, para decirlo más científicamente, el control cognitivo). Y también localizó una región específica del cerebro cuya actividad disminuyó a medida que los sujetos se volvieron más impulsivos: la circunvolución frontal media (MFG), una pequeña subunidad dentro de la corteza prefrontal lateral que forma parte de la red de control cognitivo del cerebro. Elegir la opción de gratificación retrasada parece implicar disparar el MFG, y por alguna razón eso se vuelve progresivamente más difícil si grava el MFG una y otra vez. Es tentador agitar las manos y decir que el MFG se está “cansando”, pero otras regiones del cerebro siguen disparando sin ningún problema.

El estudio de sobreentrenamiento fue sugerido por investigadores del Instituto Nacional de Deportes, Experiencia y Rendimiento de Francia, que tratan regularmente con atletas cuyas carreras se descarrilan por sobreentrenamiento. Y quizás lo más notable de esto es cuán similares son sus resultados al cognitivo anterior, con el mismo cambio hacia la gratificación inmediata y la misma disminución en la activación de MFG. Incrementar su entrenamiento en un 40 por ciento durante tres semanas suena absolutamente brutal para cualquiera que haya realizado un entrenamiento de resistencia serio. ¡Por supuesto, su toma de decisiones se ve afectada! Pero lo mismo sucede después del esfuerzo cognitivo de un solo día de trabajo simulado. Es difícil imaginar que el familiar agradecimiento a Dios es-5 P.M. (o, en Francia, 3 p.m.) el sentimiento es realmente lo que puso fin a la carrera de Mike Wolfe.

Hay otros dos matices sorprendentes. Una es que los atletas entrenados en exceso no obtuvieron peores resultados en las pruebas que requirieron control cognitivo, como la prueba de N-back (que implica, por ejemplo, mostrar una serie de letras y presionar un botón siempre que la letra actual sea la misma que la actual). el que se muestra hace tres letras). Los atletas no se volvieron más tontos, y cuando hubo una respuesta objetiva “correcta”, aún podían obtenerla. Fue solo cuando hubo una elección subjetiva (menos dinero ahora o más tarde) que sus preferencias cambiaron. La mente dice “suficiente.”

La otra sorpresa fue que el agotamiento agudo no parecía producir el mismo efecto. En el protocolo de prueba final, los atletas realizaron dos sesiones en el escáner cerebral, separadas por una contrarreloj de 45 minutos en la bicicleta. A pesar de esforzarse al borde del agotamiento, ni los atletas entrenados en exceso ni los entrenados normalmente mostraron ninguna diferencia en su gratificación retrasada desde antes hasta después de la contrarreloj. Estos cambios cerebrales, entonces, no son simplemente una consecuencia de la fatiga.

Como dije en la parte superior, nos quedan más preguntas que respuestas. Esta no es la causa oculta del sobreentrenamiento finalmente revelado. Pero proporciona una buena imagen especular al trabajo del investigador de resistencia Samuele Marcora, quien demostró que la fatiga mental perjudica el rendimiento físico. Ahora vemos que la flecha va en ambos sentidos, y eso refuerza la idea de que el esfuerzo físico y mental se basan en el mismo pozo finito de … algo. Exactamente qué es ese algo sigue siendo un misterio, y este nuevo estudio probablemente tira de un solo hilo entre muchos. Pero para cada atleta de resistencia que, mientras está en medio de un entrenamiento intenso, ha percibido que las muchas pruebas de malvavisco de la vida parecen ser cada vez más difíciles, los resultados son una buena validación: tienes un MFG torcido.


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