¿Qué sucede después de reciclar?

No puedo decirte con qué frecuencia me he asomado a la papelera de reciclaje con un objeto cuestionable en la mano, probablemente hecho de una mezcla complicada de materiales que me dejó vacilante pero esperanzado, y luego lo arroje encogiéndose de hombros. Esto se llama “reciclaje de deseos” y se refiere al acto de poner un material en la acera incorrectamente contenedores con la esperanza de que sea reciclado. Mi actitud de ir fue: dejar ellos descifrarlo. Eso es su trabajo. Pero en estos días de despertar uno mismo a mejores hábitos y difundir la luz, donde sea que lo encontremos, acechaba una molestia persistente.

Entonces comencé a investigar. ¿Qué pasa realmente con estas cosas? ¿Y qué podría hacer para maximizar mi contribución positiva? Lo que encontré en medio de los enredos de una industria a veces complicada fue simple en esencia. No es su trabajo. Es mío y es tuyo. La responsabilidad de comprender y facilitar los procesos en los que participamos es nuestra. Para los engranajes al aire libre entre nosotros, podemos comenzar con el embalaje en el que vienen nuestros juguetes.

Primero, el reciclaje en los Estados Unidos no está totalmente roto, como se ha afirmado en los últimos años. La buena noticia es que si bien está enfermo, no está destrozado. China, una vez que el vertedero de casi la mitad de los desechos de reciclaje del mundo, lanzó una llave en los radios de la industria cuando su política de “Espada nacional” prohibió las importaciones de la mayoría de los plásticos y otros materiales reciclables hace dos años. Pero esa decisión finalmente estimuló la innovación nacional y la financiación hacia iniciativas como fábricas de papel restauradas e instalaciones de recuperación de plásticos. El reciclaje es una industria en evolución, y debemos aprender a evolucionar nuestro comportamiento junto con él.

Decidí ver qué trabajo se requería de mi parte y qué pasó con los materiales después de que salieron de mi contenedor. Para hacer esto, elegí una compra de equipo ordinario y luego rastreé su embalaje desechado a través del proceso de reciclaje desde mi casa en Santa Fe. Opté por una carpa Wawona 6 de North Face. El viaje que sigue refleja los más comunes. ruta a través del sistema, aunque sus detalles difieren de una región a otra. Es una imagen simplificada de un sistema impulsado por la complejidad tecnológica y económica.


Mi carpa llega de manera simple, con un embalaje mínimo: una gran caja de cartón, un trozo plano de revestimiento de cartón corrugado en el interior y un plástico blando que recubre la carpa, llamada envoltura de caja. Dentro del envoltorio, los únicos otros materiales desechables son la etiqueta y un manual de instrucciones de una página hecho de papel mixto. ¿Su viaje? Renacer en material nuevo sin perderse en el vertedero en el camino.

Reviso el programa de reciclaje local de mi ciudad (hecho fácilmente a través de una búsqueda en Google) para obtener información específica sobre los materiales que aceptan las instalaciones. Luego los preparo lo mejor que puedo descartando cualquier material adjunto que no se pueda reciclar o que complique el proceso. No es necesario quitar la cinta y las etiquetas de la caja de cartón (la cinta eventualmente se separará en la fábrica de papel durante la fabricación de la pulpa y se desnatará), pero al hacerlo se reduce la carga de desperdicio en las instalaciones, así que lo hago y las tiro. Corté y aplané la caja de cartón y la puse en mi contenedor de reciclaje con mis otros artículos reciclables, ya que Santa Fe tiene un contenedor mixto de un solo flujo para sus materiales aprobados, que excluye el vidrio y los orgánicos (los residentes de Santa Fe tienen que transportar el vidrio a centros de reciclaje por el costo del transporte). El otro panel de cartón y el papel mezclado van a la papelera tal como están. Muevo el contenedor al final de mi camino de entrada como siempre, listo para ser recogido. Santa Fe acepta todos los envases de plástico, aunque la mayoría de las áreas solo toman plásticos número uno y número dos. (Verifique la parte inferior del objeto para ver el tipo de plástico y haga una referencia cruzada con lo que acepta su municipio. El plástico número uno es delgado y transparente, como se encuentra en las botellas de agua desechables, mientras que el número dos es más grueso, como los envases de detergente y la leche jarras.) Los plásticos blandos y flexibles, como la envoltura de la caja, nunca deben ir en contenedores en la acera, por razones que volveremos, así que lo dejo afuera.

Mi servicio local de recolección de basura también recolecta mi reciclaje. El cartón y el papel caen en un segmento diferente del camión que el vidrio y el aluminio. Debido a que Santa Fe opera en un sistema de “centro y radio”, en el cual los municipios más pequeños canalizan los materiales hacia un centro, el cartón y el papel retumban en la ciudad hacia la estación de reciclaje y transferencia de Buckman Road. Aquí se cargan en camiones más grandes junto con plásticos y se transfieren a las instalaciones de recuperación de materiales (MRF) de Albuquerque, Friedman Recycling.


Friedman, un solo flujo instalación que mueve 30 toneladas de material por hora, clasifica todo por tamaño y material de forma robótica, como muchos MRF modernos. El camión arroja el cartón y el papel al piso de vuelco, desde el cual un operador del cargador los empuja al contenedor de medición. El contenedor los introduce en un transportador, llevado a gran velocidad a la estación de clasificación previa, donde las manos humanas dan un primer pase rápido para extraer objetos problemáticos, como bolsas de plástico, PVC y cajas de pizza grasienta. Tanto el cartón como el papel logran pasar, aún juntos y rodeados de una variedad de plásticos y periódicos. Incluso unas pocas bolsas de plástico encubiertas se escabullen sin ser vistas. Demasiado tarde para preocuparse por eso ahora, aunque causará problemas más adelante. Adelante.

Las piezas continúan hasta la primera pantalla del disco, una boca de rotación vertical de dientes formidables espaciados a diez pulgadas de distancia. El cartón se desliza sobre la pantalla, y el papel, con una ola ventosa final, cae a una pantalla separada de rollo de escombros, un guantelete de rodillos horizontales que clasifican aún más los materiales por tamaño. Los plásticos circulan junto al papel. Una sola bolsa de plástico se enrolla perezosamente alrededor de los brazos de acero giratorios de la pantalla en rollo, pero el papel rebota sobre los espacios de dos pulgadas, disparados con bocanadas de aire. El vidrio se rompe a su alrededor y se desliza a través de los huecos junto con otros artículos más pequeños y pesados. Cada segundo que pasa deja el papel cada vez más solo con sus compatriotas.

El papel luego se acerca a otra pantalla de clasificación con recipientes de plástico. Los discos crujientes y angulados de la pantalla agarran el periódico y lo arrojan hacia arriba y hacia afuera. El papel y el último de los recipientes de plástico que caen a su alrededor caen a través de la pantalla hacia otro transportador. El cartón y el papel ahora se sientan en sus respectivos contenedores de espera para esperar la empacadora de fibras. Están exactamente donde necesitan estar. Cada material se introduce en la empacadora por separado, lo que los compacta y envuelve en pacas de 1.500 libras que se cargan en remolques que los transportarán a la fábrica de papel más cercana.

Ahora cesa el zumbido de las fauces giratorias de los clasificadores. El MRF se apaga durante dos horas mientras los trabajadores se atan en arneses para trepar a lo largo de los discos y cortan a mano cada una de las bolsas de plástico que los recicladores como mi antiguo yo enviaron a las instalaciones donde ensuciaron el proceso. Los trabajadores los arrojan sin ceremonias. A la instalación le cuesta más dinero transportar las bolsas al vertedero junto con otros materiales no reciclables, lo que hace que el proceso sea más costoso y laborioso. Depende de nosotros formar mejores hábitos para que nuestras comunidades puedan permitirse implementar programas de reciclaje cada vez más eficientes.

Mientras tanto, la envoltura de la caja tiene otro destino mejor en la tienda. Con demasiada frecuencia, su tipo es descartado como basura o condenado a cargar MRF por los malvados ciclistas de la nación. Pero había comprobado que sería aceptado, junto con otras bolsas de plástico, en varios lugares de entrega de supermercados en la ciudad. Si bien los MRF tradicionales no pueden manejar plástico flexible, la mayor parte es reciclable. La designación de una bolsa de supermercado de plástico, por ejemplo, como un solo uso es una función del comportamiento del consumidor y las demandas del mercado. Si usa una bolsa una vez y la tira, como la mayoría de nosotros, es de un solo uso. Si bien las bolsas de plástico son reutilizables, la envoltura de la caja no lo es tanto. Llevo el mío a un contenedor en Sprouts y me despido. Un reciclador lo recoge y lo envía a una instalación de circuito cerrado, donde los materiales se reciclan nuevamente en el mismo producto, diseñados para manipular bolsas de plástico y otros plásticos de película.

La envoltura de la caja se transporta en camiones hasta el muelle de carga de dicha instalación, y pronto se desliza por una cinta transportadora donde los trabajadores eliminan los contaminantes a mano. A lo largo de la línea, se empuja a través de tanques de flotación e imanes, donde algunos de sus vecinos, incluida una bola de boliche, se extraen y se separan. Se corta a tamaños más pequeños y se envía a través de una serie de procesos de extrusión que lo derretirán y lo limpiarán de mugre.

El plástico anteriormente conocido como envoltura de caja ahora está en forma de goop encerrado en tubos. Eso se endurece con agua fría y recirculada y se corta en gránulos pequeños. Debido a que este es un sistema de circuito cerrado, se convertirá en otra bolsa de plástico, o partes de muchas, en la planta de fabricación de al lado. Allí se vierte en un tanque calentado que derrite los gránulos en un estado líquido, luego se desvía por un tubo donde se solidifica, se estira y se enrolla en un gran carrete de láminas para cortar en bolsas recicladas.


En poco tiempo, la envoltura de la caja anterior, que alguna vez tuvo una tienda de campaña, llevará brócoli, anacardos a granel y un frasco de mostaza de chile verde local, porque alguien olvidó su bolsa de tela. El cartón se convirtió en láminas de fibra, se vendió a un fabricante y finalmente se rehizo como una caja de cereal. El papel, se supo, también se pulpó y se ha reencarnado como un tubo de toalla de papel.

Para los materiales que pasan por el sistema incluso una vez (35 por ciento en 2017), este es a menudo el final de la vida útil. Es notable un material individual que se recicla dos o tres veces, pero los plásticos generalmente pueden atravesar el sistema diez veces antes de perder algunas de sus propiedades, y el cartón puede circular alrededor de cinco o seis veces, siempre y cuando los consumidores hagamos nuestra parte. Desafortunadamente, eso es raro.

Como reductores, nuestras responsabilidades son claras: compre solo lo que necesita y úselo bien. Busque productos de compañías que opten por un embalaje mínimo y reciclable. Hazles saber lo que piensas, porque eres poderoso. Reutilice lo que pueda con la mayor frecuencia posible, y cuando le haya dado una buena vida, no lo desee simplemente. Recicla de forma inteligente.