Solo un puñado de parques nacionales reciclan botes de propano

Cada otoño, el equipo de Danny Basch engancha un remolque en cuclillas de 14 pies hasta un camión blanco del Servicio de Parques Nacionales y lo saca del almacén. Un generador montado encima del remolque cobra vida, y el empleado de Basch recoge seis botes verdes de propano de una libra de una pila recolectada durante todo el año de los visitantes del parque. Los recipientes se deslizan individualmente en aparatos metálicos y se presiona una serie de botones y palancas para aspirar el exceso de propano. Luego, las botellas se dejan caer en una tolva, donde se aplastan y se perforan llenas de agujeros, cayendo en el fondo del remolque para unirse a lo que finalmente serán 3.000 discos de hockey de acero similares.

El equipo de las instalaciones del Parque Nacional de las Montañas Rocosas de Basch tarda aproximadamente una semana en procesar los pocos miles de botellas arrojadas en el parque durante el año anterior. Cualquiera que haya pasado algún tiempo acampando o haciendo barbacoas está familiarizado con los cilindros de una libra que procesa el Reciclador de botellas de propano (PBR): universal, desechable y barato, se utilizan para todo, desde linternas hasta estufas de campamento y antorchas manejadas por instaladores de tuberías a mini lanzallamas que le dan a su bistec la perfecta abrasión al vacío. Pero a diferencia de los tanques más grandes de 20 libras conectados a la parrilla de su patio trasero, los botes más pequeños no son recargables. En cambio, a menos que los dejen en una de media docena de parques nacionales, como Rocky Mountain, terminan en el vertedero, o peor aún, en un área de reciclaje.

“Básicamente son pequeñas bombas”, dice Brad Fimrite, presidente de Mountain States Environmental Services, una empresa privada que maneja desechos tóxicos en las Rocosas del norte. Si las botellas quedan atrapadas en la maquinaria o aplastadas, cualquier gas inflamable restante en el interior podría explotar. Y para los recicladores, ventilar y abrir los botes generalmente requiere demasiado trabajo para hacer que el desguace de una libra de acero en las botellas sea rentable. El resultado es que la mayoría de los recicladores rechazan las botellas por completo. Si bien algunas comunidades cuentan con instalaciones de desechos peligrosos que podrían procesarlas, son raras y casi nunca incluyen la recolección en la acera, lo que significa que muy pocas evitan el vertedero.

En 2012, después de un análisis de los desechos sólidos del parque, el equipo de Basch apenas comenzaba a darse cuenta del problema que estaban causando los botes. “Una de las grandes cosas que identificamos fue cuántos de estos teníamos”, dice. Colocando cajas de leche en los campamentos del parque para separar las botellas de propano del resto de los desperdicios cuando se dieron cuenta de que no podían reciclarlos normalmente. “Golpeamos una pared de ladrillos”, dice Basch. “Pero al mismo tiempo, nos enteramos de este tráiler de Reciclador de botellas”.

Si bien algunas comunidades cuentan con instalaciones de desechos peligrosos que pueden procesar las botellas, son raras y casi nunca incluyen la recolección en la acera, lo que significa que muy pocas evitan el vertedero.

Para Fimrite, cuya compañía manejó los desechos peligrosos de Yellowstone en 2005, encontrar una solución para el creciente problema del bote de propano de ese parque parecía relativamente fácil de resolver para él y su amigo, el mecánico Wayne Wildon. Mientras Fimrite trabajó con el Servicio de Parques para descubrir exactamente lo que necesitaba, Wilson improvisó la primera máquina PBR en su cobertizo. “Construimos el primero, y funcionó a las mil maravillas”, dice Fimrite. Pasaron siete años antes de que Basch se enterara de la máquina en Yellowstone por parte de sus colegas, y se acercó a Fimrite y le ordenó.

Hoy solo hay ocho iteraciones del PBR en funcionamiento: junto con los Parques Nacionales de Yellowstone y Rocky Mountain, Yosemite, Bryce Canyon, Joshua Tree y Shenandoah tienen unidades (algunas de las cuales se prestan a parques cercanos), al igual que una instalación de la EPA en Ministerio de Recursos Naturales de Florida y Canadá en Thunder Bay, Ontario.

Típicamente construido a pedido en el cobertizo de Wilson en seis u ocho semanas a un costo de más de $ 62,000, Fimrite y Wilson han ajustado el diseño ligeramente unidad por unidad en función de las necesidades de cada cliente. Pero la premisa sigue siendo la misma: succione el propano de la botella, aplánelo y perfore dos agujeros en el costado en un esfuerzo por dejar en claro a los recicladores y vendedores de chatarra que los botes están vacíos y seguros. Cualquier exceso de propano extraído de la botella va a los tanques de almacenamiento montados en el remolque, que no solo hacen funcionar el generador para operar el compresor y la trituradora, sino que también pueden llevarse y agregarse a las tiendas de propano del parque para su uso en las estufas de los guardabosques y otros combustibles. -dependiente del equipo. En el Parque Nacional Rocky Mountain, la carga de botellas trituradas se traslada a un reciclador en Front Range de Colorado.

El PBR no es el primer intento de resolver el problema del reciclaje de botellas de propano. En el pasado, Coleman, uno de los mayores fabricantes de cilindros de propano de una libra, desarrolló una herramienta que abriría las botellas y expulsaría el propano restante, pero la idea de simplemente liberar gas inflamable nunca quedó atrapado. Además, todavía no era lo suficientemente obvio para los recicladores que las botellas estaban vacías, por lo que el programa se suspendió. Más recientemente, la marca Flame King ha desarrollado una botella de una libra que se puede rellenar desde un tanque más grande, e Ignik acaba de lanzar el Gas Growler recargable de cinco libras, que se puede rellenar en una estación como lo haría con una de 20 libras tanque. Fimrite cree que las botellas reutilizables podrían ayudar, pero probablemente no resolverán el problema en su conjunto. “Desafortunadamente, a la mayoría de la gente le gusta la facilidad de tirar cosas”, dice.

Al mismo tiempo, ampliar el uso del PBR es bajo en la lista de prioridades de Fimrite: su verdadero trabajo es dirigir su empresa de residuos peligrosos. En lugar de comercializar y lanzar las máquinas, se basa en las búsquedas de Google y en el boca a boca para publicitarlas. Es su negocio secundario, por lo que solo construye unidades cuando se le acercan personas en otros parques. Y debido a que nunca ha habido un impulso de arriba hacia abajo por parte del Servicio de Parques, ha sido manejado casi exclusivamente por varios empleados, que en su mayoría actúan por preocupación por sus propios parques.

Como resultado, han pasado seis años desde que se compró el último. Según el Servicio de Parques, muchos parques no saben que existen recicladores. “No ha despegado súper bien”, dice Fimrite, quien supone que los presupuestos ya limitados de los parques también han contribuido al lento despegue.

Ahora, con Fimrite y Wilson a punto de jubilarse, Fimrite está esperando que alguien más dé un paso adelante. “Esperemos que alguien lo lleve al siguiente nivel, porque el mundo lo necesita”, dice, dejando la puerta abierta para que una marca como Coleman, Flame King o Ignik retomen donde dejaron.

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