Te estás beneficiando del auge de Gravel-Bike. Todos lo somos.

La grava es el elemento más popular en el ciclismo en este momento. Razas como Big Sugar y SBT GRVL se están agotando en minutos, y las empresas están luchando por presentar nuevos productos para la categoría. El nicho realmente ha existido durante más de una década (y mucho más si se usa una definición amplia de andar en bicicleta con barra de caída fuera del pavimento), pero solo recientemente ha comenzado a ser una cosa. ¿Por qué? En una palabra: equipamiento.

El equipo de grava como categoría es solo un bebé. Una de las primeras bicicletas de carrera de grava de producción, Salsa’s Warbird, tiene solo ocho años. Las razas que lo crearon, divagaciones de caminos agrícolas y forestales del medio oeste como Dirty Kanza, Trans Iowa y Almanzo 100, se remontan a a mediados de la década de 2000. El hecho de que las bicicletas de carretera e incluso de ciclocross no estuvieran realmente a la altura de los desafíos del terreno, como el lodo de mantequilla de maní de Trans Iowa o las trituradoras de neumáticos de Kanza, llevaron a Salsa a crear el Warbird.

En la década posterior, la grava se ha convertido en una de las historias de éxito de la industria. Más importante aún, a partir de ese Warbird temprano y algunas partes cruciales, como los neumáticos de Donnelly y WTB, la industria de la bicicleta creó un cambio masivo en la variedad de productos disponibles y las filosofías de las compañías que los fabrican. Y lo más importante de todo, ese cambio no se limita a las bicicletas de grava. Los cambios iniciados por el género están haciendo que todas las bicicletas de barra de descenso sean mejores, independientemente de la superficie en la que conduzcas.

La industria de la bicicleta ha demostrado ser experta en abordar sectores estrechos del mercado con equipos diseñados específicamente. A menudo esos nichos, ¡velocidades individuales! bicicletas gordas! ¡máquinas de carretera aerodinámicas! – doble como la tendencia del momento, y la industria salta con entusiasmo en ellas en un intento de recrear los años de auge embriagador del ciclismo de montaña. Entonces, los fabricantes de engranajes, primero los pequeños y luego los grandes que están detrás, respondieron rápidamente al aumento de la grava.

Pero el genio de la grava, lo que la separa de las modas anteriores y la hace tan importante para el ciclismo en general, es que no es una sola cosa. Sí, la grava es una raza como la Kanza y la Grinduro. Pero también es el ciclismo de larga distancia y los paseos nocturnos de menos de 24 horas. Son atracciones de gran aventura. Es la persona que pone neumáticos un poco más gordos en su bicicleta de carretera para escapar del tráfico de SoCal a través de las carreteras de incendios o para vincular las carreteras del cañón de ida y vuelta para un bucle en Front Range de Colorado. En resumen, es todo lo que haces en bicicletas con barra de descenso en terreno sin pavimentar.

Esa amplitud obligó a la industria a hacer algo que no había hecho desde las bicicletas de montaña: construir para diferentes experiencias. Especialmente desde la creciente disponibilidad de tecnología de fibra de carbono a principios de la década de 1990, el enfoque de la industria de la bicicleta para el diseño y el marketing (especialmente para bicicletas con barra de caída) ha sido impulsado principalmente por las carreras. Este marco de valor filosófico, con la competencia en su centro, se centró en atributos de rendimiento como peso ligero, aerodinámica y marcos rígidos para una transferencia de potencia más eficiente, todo lo cual fue a expensas de la comodidad, la durabilidad y la versatilidad.

Varias compañías se dieron cuenta de que este enfoque centrado en la carrera no satisfacía a todos los ciclistas, pero no sabían cómo responder. En 2004, solo unos años antes del auge de grava, varias compañías ya estaban comenzando a fabricar bicicletas de carretera orientadas a la comodidad, como la Specialized Roubaix original, que presentaba materiales que amortiguaban las vibraciones y neumáticos ligeramente más anchos. Pero esos esfuerzos todavía se centraron estrechamente en el pavimento, lo que significaba que al mismo tiempo eran un poco lentos para andar en bicicleta por la carretera y no eran realmente capaces de ensuciarse. Como probador de bicicletas que regularmente se aventuraba fuera del pavimento, los encontré insatisfactorios. No podía transmitir por qué o qué estaba buscando, solo que esto no era todo.

Los primeros corredores de grava articularon lo que no pude: querían bicicletas que condujeran con confianza en descensos rápidos y sueltos; que se ajustaban a neumáticos más grandes y aún tenían espacio para arrojar barro; y eso vino con soportes de bastidor para suficientes portabidones y bolsas de accesorios para viajes largos y remotos donde el reabastecimiento o un rescate rápido no era posible. A principios de la década de 2010, algunas compañías pequeñas e inteligentes con un historial de fabricación de bicicletas no convencionales, como Salsa, se arriesgaron a diseñar para esos ciclistas. El Warbird original tenía una distancia entre ejes más larga, un ángulo de cabeza más flojo y un soporte inferior más bajo que el terreno de carretera o ciclocross. También tenía más espacio libre de lodo y frenos de disco, una rareza en el momento de las bicicletas con barra de caída. Le siguieron otras marcas pequeñas, como Kona y Niner.

Para 2015, más o menos, cuando la industria en general finalmente comprendió lo que querían los ciclistas, y que los viejos valores de diseño ya no se aplicaban totalmente, actuó rápidamente. Un buen ejemplo son los neumáticos. En ese momento, los únicos neumáticos de superficie natural que funcionarían en bicicletas con barra de caída eran para cycloross, y rara vez eran más anchos que 35 milímetros, gracias a las reglas de carreras arcanas. Pero los jinetes de grava iban a todas partes, desde las pistas de la granja hasta la pista única, en todo, desde barro hasta polvo lunar. Querían neumáticos más anchos y diferentes bandas de rodadura y no les importaban las reglas pesadas para otras disciplinas. Los fabricantes de neumáticos respondieron con diversas opciones. Puede obtener una protuberancia ligeramente tratada de 30 milímetros de ancho con un centro de rodadura rápida para una mezcla de pavimento y tierra ligera, una protuberancia de camión monstruo de 50 milímetros no muy lejos de un neumático de bicicleta de montaña, y todo lo demás . Las bicicletas solo para pavimento también se beneficiaron de los cambios. Solíamos buscar manchas de carretera tan gordas como 25 milímetros. Ahora están disponibles en hasta 38 milímetros, con dimensiones de marco desplazadas para acomodar goma más grande.

Con la libertad y las nuevas experiencias posibles gracias a un mejor equipo, el ciclismo es accesible para una gran cantidad de personas que de lo contrario podrían no sentirse bienvenidas.

Los neumáticos más grandes no solo hacen que las bicicletas sean más versátiles; los hacen más cómodos. Mayor volumen de neumáticos significa menor presión proporcional, que amortigua el zumbido y las sacudidas del pavimento áspero o las tablas de lavar sucias. Hasta cierto punto, los neumáticos de mayor volumen a menor presión también tienen menos resistencia a la rodadura. Montar es más divertido y aún casi tan rápido.

El segundo cambio significativo: el engranaje. Hace diez años, tenía problemas para encontrar una transmisión de carretera con engranajes más bajos que un plato de 34 dientes y un engranaje de 28 dientes. Eso parece lo suficientemente bajo, pero no para las subidas más pronunciadas que se encuentran en terrenos sin pavimentar. Tenga en cuenta que una cadencia de pedal eficiente generalmente varía de aproximadamente 75 a 100 rotaciones por minuto (rpm). A menos que sea un amoladora de engranajes empedernida, caer por debajo de 70 rpm durante largos períodos de tiempo se siente horrible. Pero en una subida con una pendiente del 10 por ciento, un ciclista mítico promedio de 165 libras en una bicicleta de 18 libras debe sostener 280 vatios para girar esa marcha baja de 34 por 28 a una cadencia de 75 rpm. Esa es una salida de potencia umbral alcanzable solo por corredores aficionados entrenados.

Durante años, el pensamiento general fue que un componente que era ideal para un corredor de categoría 3 de 29 años era lo suficientemente bueno para todos los demás. El éxito de las primeras bicicletas de grava como Warbird ayudó a la industria a darse cuenta de que ese no era el caso. Hoy en día, puede encontrar trenes de transmisión de uno o dos platos específicos para grava de compañías como Shimano y SRAM en casi cualquier combinación que desee, con engranajes bajos que permiten cadencias mucho más cómodas en subidas empinadas.

Además, estos cambios tanto en los neumáticos como en las transmisiones se han extendido más allá de la grava. Incluso los corredores profesionales de hoy en día eligen velocidades más bajas de lo que solían para las etapas de montaña empinadas en carreras como el Giro de Italia, en gran parte porque están disponibles. Y para el crédito de la industria, también ha ampliado esas opciones en todas las líneas de productos. Incluso las bicicletas de carretera y grava más asequibles (a partir de alrededor de $ 1,000) ahora cuentan con neumáticos más anchos, o al menos espacio libre del cuadro para ellos, y engranajes de amplio rango con engranajes pequeños más bajos.

Sí, todavía puede encontrar máquinas aerodinámicas especialmente diseñadas, aunque incluso esas tienen una holgura de neumáticos más generosa que hace cinco años. Pero también encontrará bicicletas de carretera diseñadas para una amplia gama de experiencias de conducción, no solo de carreras. Trek, por ejemplo, tiene tanto la aero Madone, para un rendimiento de pavimento puro, como la Emonda Disc, una bicicleta de carrera ligera. Pero en lugar de hacer que el Emonda sea una máquina específica para pavimentos para corredores, como lo hubiera hecho incluso hace cinco años, Trek tomó deliberadamente una pequeña penalización de peso para equiparlo con una marcha baja de 34 por 28 que puede manejar hasta 30 -caucho milimétrico para modesta capacidad de suciedad. ¿Quieres más aventura sin pavimentar? Prueba el pavimento Domane de la marca, con una marcha baja de 34 por 34 y neumáticos de 32 milímetros (y espacio libre para 38). Si aún necesita algo más resistente, está el Checkpoint de grava y aventura, con espacio libre para neumáticos de 45 milímetros y soportes de accesorios para guardabarros, botellas de agua adicionales, bolsas de cuadros y otros complementos para carreras largas y ciclismo.

Las grandes marcas no son las únicas que ofrecen ese tipo de opciones. El fabricante de cuadros boutique Allied Cycle Works, por ejemplo, ofrece la Alfa Disc, una bicicleta de carretera que acepta neumáticos de hasta 28 milímetros para algunas aventuras en tierra; el Alfa Allroad con más pavimento, que se adapta a neumáticos de hasta 35 milímetros para ponerse un poco más ruidoso; y el Able, un modelo de grava completo con todas las fijaciones. Puedes elegir el rango de engranaje en cada uno. Y, por supuesto, está Salsa, con el último Warbird, el Vaya y otros cinco modelos, en varios componentes, para todo tipo de aventuras.

Siempre existe la posibilidad de que la grava sea simplemente otra moda que retrocederá, que el péndulo de la industria de la bicicleta volverá a los neumáticos estrechos y las construcciones orientadas a la carrera, y que los devotos de la grava cada vez más pequeños acumularán neumáticos y cassettes anchos.

Pero lo dudo. En cinco años, grava carreras puede ser la carrera de obstáculos en bicicleta: sigue siendo una escena divertida, aunque no es el mismo monstruo que es hoy. Pero mi sospecha es esa grava montando crecerá y los cambios que está produciendo en la industria de la bicicleta se mantendrán. Eso se debe a que el mayor cambio no es un solo producto.

Con la libertad y las nuevas experiencias posibles gracias a un mejor equipo, el ciclismo es accesible para una gran cantidad de personas que de lo contrario podrían no sentirse bienvenidas. El engranaje bajo que es ideal para andar en bicicleta en el Continental Divide Trail también es perfecto para los conductores principiantes y recreativos que desean escalar cómodamente. Los neumáticos y ruedas resistentes que ayudan a ver a un corredor a través del Dirty Kanza sin una llanta plana o rota también son ideales para los conductores cuyos cuerpos no se ajustan al estereotipo de corredor delgado y se ven tenuemente en el equipo que viene con un límite de peso del conductor. Los frenos de disco hidráulicos, que la grava ayudó a popularizar para las bicicletas con barra de caída, permiten un descenso más seguro en el pavimento o la tierra, independientemente del nivel de habilidad. Y, en general, el alejamiento del sufrimiento como virtud y hacia la diversión, la exploración y el disfrute de la naturaleza podría ser lo que nos libera a todos para disfrutar del ciclismo a nuestro propio ritmo. Independientemente del tipo de conducción que desee hacer, y donde quiera que vaya, finalmente hay una bicicleta para eso.

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