UTMB y el problema del amateurismo de Ultrarunning

Esta semana, la élite internacional de trail running se está congregando una vez más en la ciudad alpina francesa de Chamonix para la serie Ultra Trail du Mont Blanc. El evento principal comienza el viernes por la noche, cuando 2,300 corredores se embarcarán en un viaje de 106 millas alrededor del macizo del Mont Blanc para probar sus límites físicos y emocionales (sin mencionar los gastrointestinales). UTMB se anuncia a sí mismo como la “cumbre mundial de trail running”: Davos para fanáticos de la resistencia. Es difícil estar en desacuerdo; Las carreras se llevan a cabo durante toda la semana, con la participación de 10.000 corredores de 100 países. El año pasado, estaba presente para ver el comienzo de la UTMB y estaría mintiendo si dijera que no pude contraer la fiebre extrema. Tal era el nivel de frisson y euforia nerviosa antes de la carrera, que, contra todo pronóstico, sentí envidia de los hombres y mujeres que estaban a punto de partir a las montañas por 30 horas de sufrimiento.

No es de extrañar, entonces, que las personas detrás de UTMB hagan lo que puedan para proteger este ambiente singular, incluso si algunas medidas se sienten cada vez más incongruentes con la escala del evento. Hasta el año pasado, no había premios en metálico para el ganador. Incluso ahora, el campeón UTMB de hombres y mujeres recibe solo 2.000 euros (~ $ 2.220). Eso no es nada, pero es una suma relativamente escasa para una carrera que se promociona como el “Super Bowl de las carreras de trail”. El Maratón de Boston, por lo que vale, otorga $ 150,000 al ganador. En su sitio web, UTMB afirma que su decisión de comenzar a ofrecer premios en metálico es un reconocimiento del “círculo virtuoso” que une a los atletas de élite al evento y que ambos se benefician de “un intercambio de visibilidad”. (Para cualquiera que haya trabajado en el complicado mundo de los medios independientes, eso suena sospechosamente como la famosa estafa para compensar a los contribuyentes en la “exposición”, que, la última vez que revisé, también es algo de lo que puede morir).

En su mayor parte, hubo poca reacción a la decisión de UTMB de comenzar a ofrecer premios modestos. Hubo, sin embargo, un artículo crítico de Mark Agnew del South China Morning Post, en el que tomó al cofundador de UTMB Michel Poletti a la tarea por decir que estaba en contra de la profesionalización del trail running y “creía firmemente en el deporte amateur”.

“Lo que quiere decir no es” deporte amateur “sino atletas aficionados”, escribió Agnew. “Porque el UTMB seguro es parte del deporte y ellos están ganando dinero, no solo en casa sino vendiendo su marca por mucho dinero a organizadores en China y Omán “.

Sin duda, Agnew tiene razón en que se siente un poco extraño que una marca cada vez más poderosa que está en proceso de establecer una franquicia global de ultra razas hable sobre la influencia corruptora del dinero. Dicho esto, no tiene que ser cierto que UTMB está reteniendo los premios en efectivo por pura avaricia. Es muy posible que Michel (así como su esposa y la cofundadora de UTMB Catherine) Poletti realmente crean en las virtudes del deporte amateur. De hecho, al justificar su postura contra la profesionalización, Poletti afirmó que inyectar dinero aumentaría el riesgo de dopaje Sin embargo, hay otro problema, mucho más antiguo, con el apego al ideal aficionado: no todos pueden darse el lujo de atribuirlo.

En una entrevista de 2018 con Trail RunnerMichel Poletti explicó que “todo cambiaría” si el ultrarunning de repente se convirtiera en un deporte profesional, con los mejores atletas “ganando millones de dólares”.

“También estoy convencido de que si tenemos mucho dinero en trail running, no tendremos los mismos atletas”, dijo Poletti Trail Runner. “No estoy seguro de que tipos como Jim [Walmsley] o Tim [Tollefson] Estaría en el deporte. Me gustaría que tuvieran una vida feliz. Me gustaría que obtuvieran suficiente dinero para tener una buena vida, pero también para mantener vivo este buen espíritu que tenemos en el trail running ”.

Es un comentario peculiar, y uno que inevitablemente invita a la pregunta de qué tipo de atletas “tendríamos” si los ultras pudieran ofrecer recompensas en efectivo y tarifas de aparición en un nivel comparable a las carreras de élite en carretera. (Para ser claros, no es que la mayoría de los ultras estén actualmente en condiciones de festejar a sus ganadores con lujosos premios en efectivo; el Run Rabbit Run ultra en Colorado ofrece el bolso más grande en el deporte; los ganadores individuales obtienen $ 12,500). deduciendo demasiado, los comentarios de Poletti me recordaron un artículo de opinión de 2018 en el guardián por Adharanand Finn, autor de El ascenso de los ultrarunners.

“Acecho [UTMB], Vi una gran bandera roja ondeando que nadie más parecía mencionar ”, escribe Finn. “Todos en la línea de salida eran blancos. Si estos fueran los mejores corredores de fondo del mundo, ¿dónde estaban los kenianos?

Es verdad. Si revisa las listas de atletas de élite para las diversas carreras de UTMB de este año, tendrá dificultades para encontrar a alguien de Kenia o Etiopía. La ausencia es evidente cuando se considera que estas dos naciones dominan la carrera de distancia “regular” a un nivel que casi no tiene paralelo en todos los deportes profesionales. La razón de esto, argumenta Finn, es que la ultra carrera aún no ofrece un incentivo financiero suficiente para que los corredores de fondo más grandes del mundo puedan probarlo en cantidades significativas. Y si bien puede ser cierto que ganar UTMB u Western States (que no ofrece premios en metálico) le otorga a un atleta suficiente “visibilidad” para obtener potencialmente un acuerdo de patrocinio, la visibilidad es un concepto tenue. Como Catherine Poletti admite oblicuamente en el Trail Runner En la entrevista citada anteriormente, el valor de un atleta para una marca siempre dependerá de mucho más que el rendimiento deportivo.

“Las marcas no apoyan a los atletas de la misma manera de país a país. Si nos fijamos en un corredor europeo profesional, estarán mejor apoyados que un corredor estadounidense “, señala Poletti. Dado que los detalles de los contratos de patrocinio de corredores de resistencia son un secreto de la industria estrechamente guardado, es difícil evaluar la precisión de su declaración, pero hay pocas dudas de que cosas como la presencia en las redes sociales y la imagen pública son factores importantes cuando una empresa está sopesando los beneficios de patrocinar un atleta. En un deporte donde hay un premio mínimo para ganar, tales patrocinios son efectivamente la única forma para que un atleta entrene a tiempo completo, a menos que tenga otro medio de ingresos, es decir. son “aficionados”. Por lo tanto, a pesar de su imagen relajada y sus raíces sucias, hay una sensación en la que el ultrarunning de nivel mundial es profundamente elitista.

¿Y qué? Se podría argumentar que hay muchos deportes profesionales, y “deportes de montaña” en particular, que son intrínsecamente exclusivos por razones de geografía y equipo costoso. Pero aunque es probable que nadie llame la atención sobre la ausencia de Kenia en el circuito alpino FIS, la falta de corredores de África Oriental en el trail running profesional es mucho más difícil de ignorar. Sí, la ultrarunning y las carreras en carretera son dos deportes muy diferentes y de ninguna manera es una conclusión inevitable que los corredores de Kenia y Etiopía podrían dominar las carreras de larga distancia de la misma manera que dominan el maratón.

Pero solo hay una forma de averiguarlo.

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