¿Vale la pena un futuro más verde arruinando el sendero de los Apalaches?

Sandra Howard creció en la costa de Maine, pero pasó los veranos en las montañas del noroeste del estado, entre cumbres cubiertas de pinos, estanques de agua dulce y ríos espumosos. La propiedad de su familia en la ciudad de Caratunk, donde ha sido una guía registrada de aguas bravas durante más de 20 años, está a media milla del sendero de los Apalaches. Howard a menudo camina el AT a picos cercanos, como Pleasant Pond Mountain. Desde la cumbre, ve colinas amplias, bosques de color verde intenso en verano y tonos brillantes en otoño, y excursionistas que han subido desde Georgia.

Entonces, cuando supo el verano pasado que esas vistas podrían verse empañadas por una línea eléctrica masiva, se alarmó.

El proyecto propuesto, conocido como New England Clean Energy Connect (NECEC), es una línea de transmisión de 145 millas que se extiende desde la frontera canadiense a través de los bosques de Maine, y transportaría energía hidroeléctrica desde las presas canadienses hasta la red de Nueva Inglaterra. Cruzaría el AT tres veces dentro de una milla, al sur de Moxie Pond y aproximadamente a 130 millas de la importante conclusión del sendero en el Monte Katadhin, impactando las vistas desde varios miradores.

Howard guía para el proveedor local Northern Outdoors, cuya sede se convierte en un lugar popular para los excursionistas de AT para tomar una cerveza. “Hay cierto temor en los excursionistas, especialmente aquellos que vienen del sur”, dijo. “Acaban de caminar en estas regiones donde hay muchos recordatorios de civilizaciones, cruces de carreteras e infraestructura. Lo que he escuchado de ellos es que Maine es más conocido por tener esa experiencia de travesía “.

Muchos de los opositores de NECEC —el 65 por ciento de los residentes de Maine no están a favor del proyecto, según una encuesta reciente— se preocupan, como Howard, de que la línea amenace a este personaje pintoresco. Los bosques del norte de Maine se han salvado relativamente del desarrollo. Tienen un legado de campamentos deportivos; ofrecemos senderismo, rafting, pesca, kayak, motos de nieve y otras oportunidades recreativas, todo lo cual respalda una industria robusta al aire libre y las economías locales. Si bien los impactos exactos de la línea están en debate, quienes se oponen temen que bifurque “lo que es básicamente la mayor extensión de bosque no desarrollado en el este de los Estados Unidos”, dijo David Publicover, un científico del equipo del Appalachian Mountain Club.

Según Publicover, una “característica larga y lineal como esta” crea un “impedimento para el movimiento de muchas especies”, disminuye el bosque interior y aumenta el hábitat de borde. Especies como la marta americana, la tangara escarlata y otras aves canoras migratorias, no les gustan las áreas abiertas como las que se encuentran debajo de una línea eléctrica y requieren un dosel de bosque maduro para prosperar. La Sociedad Nacional Audubon ha identificado estos bosques como la “área de aves más importante a nivel mundial” en los Estados Unidos continentales. También es una región excepcionalmente resistente al cambio climático, en parte debido a su conectividad ecológica e intacta. NECEC cruzaría cientos de humedales y arroyos, una docena de aves acuáticas y hábitats de aves zancudas, y se colocaría cerca de un estanque remoto. Esto alteraría permanentemente lo que es “una de las pocas áreas en el este de los Estados Unidos que está lo suficientemente intacta y natural como para mantener poblaciones viables de casi todas las especies nativas”, dijo Publicover en su testimonio en contra del proyecto. La economía local depende de estos recursos naturales para apoyar sus vibrantes industrias recreativas y turísticas.

NECEC es una propuesta conjunta entre la empresa de energía de Maine Central Maine Power y el gigante energético canadiense Hydro-Québec. La energía entraría a la red regional de Nueva Inglaterra y sería pagada por el estado de Massachusetts para reforzar la cartera de energía renovable del estado.

¿Por qué massachusetts? Porque en 2008, la legislatura de Massachusetts se comprometió a reducir sus emisiones de carbono un 25 por ciento por debajo de los niveles de 1990 para 2020, y el Departamento de Recursos Energéticos del estado decidió que los ríos de Canadá son la forma de cumplir esa promesa.

Eso requiere cortar un nuevo corredor de 53 millas de largo y 150 pies de ancho desde Beattie Township, Maine, hasta The Forks, Maine, y expandir 92 millas de un corredor existente entre The Forks y Lewiston, Maine. La sección que cruza el AT ya tiene líneas eléctricas, pero esas torres son más bajas que la copa de los árboles. El nuevo corredor sería más ancho y sus torres más altas que el dosel, lo que lo haría mucho más notable desde los puntos de vista. La compañía matriz de Central Maine Power, Avangrid, ha propuesto reubicar esta sección del AT, pero no ha habido acuerdos con los gerentes de senderos en este momento.

“Estoy seguro de que si tuviera que caminar por esta sección del AT y estar en la cima de una montaña, mi vista panorámica incluiría esas torres y una franja de vacío”, dijo Theresa York, ciudadana de Farmington, Maine, en una audiencia pública sobre el proyecto. “Eso sin duda evitaría que yo y otros volvamos a recorrer esa sección del AT”.

Janet Mills, la nueva gobernadora democrática de Maine, respaldó a NECEC en febrero, mientras sostenía una libra de carbono en su mano, proclamando que la línea mantendría a 80 millones de esos cubos de carbono negro fuera de la atmósfera.

Pero grupos ambientalistas, como el Consejo de Recursos Naturales de Maine y Sierra Club Maine, argumentan que Hydro-Québec podría desviar energía de los mercados existentes en Ontario o Nueva York a Maine para ponerla en la línea de transmisión de Maine para Massachusetts, lo que significaría que no habría nuevas fuentes renovables potencia, o sin emisiones reducidas. “Hydro-Québec tiene una historia de cambio de recursos energéticos”, dijo Sue Ely, abogada del Consejo de Recursos Naturales de Maine. “Si no estamos reduciendo el cambio climático, entonces no deberíamos lidiar con los costosos impactos de la infraestructura”.

La asesora de comunicaciones de Hydro-Québec, Lynn St-Laurent, escribió en un correo electrónico que los comentarios de Ely son una “visión demasiado simplista de cómo operan los mercados mayoristas de energía”. Además, Laurent preguntó: “¿Por qué Hydro-Québec gastaría grandes cantidades de tiempo y energía para ofertar y negociar un contrato, solo para compensar las ganancias de las ventas a través de NECEC reduciendo las ganancias de sus otras interacciones?”

De hecho, otros grupos ambientalistas como la Conservation Law Foundation, el Centro Acadia y la Unión de Científicos Preocupados tienen fe en que Hydro-Québec generará nueva energía para NECEC. Eso es porque en este momento, Hydro-Québec tiene tanta agua agitándose a través de sus presas, se ha derramado (hidro-habla por energía no utilizada) que Laurent confirmó. Sean Mahoney, director del Centro de Defensa de Maine de la Conservation Law Foundation, ha argumentado que es más barato para Hydro-Québec aprovechar esa energía perdida actualizando y agregando infraestructura, en lugar de cambiar recursos. En ese escenario, NECEC combatiría el cambio climático global, y los partidarios creen que esto debería ser una prioridad sobre los impactos locales de construir la línea.

“Debemos tomar medidas agresivas para reducir las emisiones de carbono a cero neto en 2050 para evitar impactos climáticos catastróficos”, escribió Mahoney en un comunicado. “La energía hidroeléctrica baja en carbono, como la que se ofrece a través del proyecto Clean Energy Connect, es parte de una estrategia integral muy necesaria para abordar esta amenaza urgente para nuestra forma de vida”.

En resumen, quienes apoyan el proyecto no son capitalistas de sangre fría; ellos también son ambientalistas.

“Amo el aire libre. Pasé la mayor parte de mi vida haciendo senderismo, piragüismo, pesca, remando ”, dijo David Hyde de Pownal, Maine, otro ciudadano que testificó en la audiencia pública del proyecto. Pero dijo: “Si nos tomamos en serio abordar la eliminación del carbono de nuestra atmósfera y mantener un suministro regular de electricidad, debemos tomar algunas decisiones difíciles”.

También hay otros incentivos para el estado. Massachusetts no solo está pagando la factura del proyecto, sino que con más energía ingresando a la red regional, las tarifas de electricidad caerán, bajando los costos para los contribuyentes de Maine. NECEC asignaría millones de dólares para actualizar la fibra óptica de banda ancha en el oeste de Maine, financiar una calefacción más ecológica en los hogares de Maine e instalar estaciones de carga de vehículos eléctricos en todo el estado. En el transcurso de su construcción, el proyecto crearía 1.600 empleos. Se estima que todos estos beneficios valen alrededor de $ 258 millones de dólares para Maine durante 40 años.

Actualmente, NECEC está pasando por un complicado proceso regulatorio. El proyecto recibió la aprobación de la Comisión de Servicios Públicos de Maine, que dictaminó que “los efectos adversos son superados por los beneficios significativos” de la línea.

Pero es difícil decir si lo son. Con detalles vertiginosos, el proyecto plantea preguntas como: ¿Debemos hacer grandes compromisos para combatir inmediatamente el cambio climático, o debemos luchar por nuestras soluciones ideales, incluso si tardan más?

“Siento una conexión de por vida con Maine”, dijo Howard. “La gente conduce horas y horas a esta región para escapar de la infraestructura. Cada vez es más difícil encontrar lugares como ese “.

Es difícil de soportar, pero un futuro más verde puede significar comprometer más de los lugares restantes que apreciamos.

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