Whitewater Creek Canotaje

Historia y fotos de STEPHEN REGENOLD

Las paredes de roca se cerraron, su kayak se movió río abajo rápidamente, John Kiffmeyer se acercó al borde de las Cataratas Brownstone. Un empujón final y Kiffmeyer estaba en el aire, su bote era un misil que volaba a cuatro pisos de altura dentro de un rugido blanco.

Era la primavera de 2002, y Kiffmeyer, un maquinista de Big Lake, Minn., En sus veintitantos años, intentaba una arriesgada caída de cascada en el río Bad en el norte de Wisconsin. La línea correcta le daría a Kiffmeyer un poco de gloria en la escena local de navegación en el arroyo. Un movimiento incorrecto en Brownstone Falls, que arroja 40 pies verticales en un estrecho desfiladero en el Parque Estatal Copper Falls, enviaría a Kiffmeyer al hospital.

La navegación en riachuelos, un subconjunto de kayak en aguas bravas donde los remeros buscan arroyos estrechos, corrientes rápidas y caídas de cascadas, no pretende fingir sobre el riesgo. Es un deporte que se enfoca en arroyos tan empinados que parecen toboganes. Los rápidos caen y explotan, y las aguas bravas clase V de nivel experto son la regla con más frecuencia que la excepción. Las corrientes en algunos arroyos pueden arrastrar un kayak por completo, su ocupante aspira por el paseo.

En todo el país, alrededor de 2,2 millones de personas en kayak de aguas bravas, según la Asociación de la Industria al Aire Libre de Boulder, Colorado. Los navegantes de Creek representan un pequeño porcentaje de esa cifra, aunque los principales fabricantes como Dagger, Necky, Pyranha y Prijon han construido durante años barcos hechos para soportar los rigores. del deporte

La cordillera de Sierra Nevada en California, las Montañas Rocosas y los arroyos en el sudeste son puntos de acceso para navegar en un arroyo. Pero en la parte superior del Medio Oeste, donde los ríos drenan una inmensa cuenca que rodea el Lago Superior, docenas de arroyos albergan a los kayakistas en busca de una avalancha.

“Cuando el agua está arriba, el área del Lago Superior es tan buena como cualquier otra cosa”, dijo Peter Noren, un veterano kayakista de Minneapolis. “La densidad de las corrientes es única”.

De hecho, más de 25 ríos y arroyos navegables bordean la costa norte de Minnesota solo, desde Amuth Creek al norte de Duluth, más de cien millas hasta el río Pigeon en la frontera con Canadá. Otras dos docenas de arroyos y afluentes cortan la costa sur de Superior en Wisconsin y la península superior de Michigan, convirtiendo el Medio Oeste en una meca poco conocida para los buscadores de aguas empinadas como Kiffmeyer y su gente.

En Brownstone Falls en 2002, donde los navegantes salieron a explorar la caída de 40 pies antes de empujar, Kiffmeyer desvió ligeramente su kayak de la ruta. Echando de menos la piscina principal en la base de las cataratas, su bote cayó en picado en una piedra sólida apenas sumergida, rompiendo los tobillos de Kiffmeyer en el impacto. “Se sintió como caer sobre el cemento”, dijo Kiffmeyer, ahora de 33 años.

A pesar de las lesiones, Kiffmeyer sigue siendo un ávido arroyo, corriendo docenas de arroyos la mayoría de los años desde marzo hasta que los niveles de agua disminuyen.

Dejando a un lado los accidentes raros, el deporte es razonablemente seguro para los navegantes versados ​​en las líneas de exploración, que leen el río, hacen “boofing” y se enganchan a los remolinos para una pausa en la acción.

Gear ha evolucionado en la última década. Al igual que muchos creekers, Kiffmeyer usa un traje seco impermeable para que la navegación sea soportable incluso cuando la nieve aún se está derritiendo en las orillas del río. Su bote es un torpedo de gran volumen, flotante y casi insumergible. Un casco, botines y coderas protegen de las rocas que se encuentran a alta velocidad en la corriente de agua que cae.

En ríos como el Lester en Duluth, un canal de dos millas a través del extremo este de la ciudad, el remo preciso envía a los kayakistas fuera de las repisas y a través de largas esclusas, paredes de roca roja que se elevan por encima. O pruebe Split Rock más arriba en la costa, donde el agua blanca empinada rueda sobre media docena de toboganes con nombres como “Under the Log” y “Winfrey’s Whimper”, ambos descensos de clase V.

A principios de julio, después de un período de fuertes lluvias, Kiffmeyer y cinco amigos se reunieron en Duluth para pasar un buen rato al final de la temporada. Encontré al grupo en la autopista 61 e hice planes para caminar y observar a los navegantes en acción.

Tommy Norton de Minneapolis sugirió una sesión de “caminata y huck” en Illgen Falls en el río Baptism. “Llevamos los botes y dejamos caer las cataratas”, dijo. “Rápido dentro y fuera”.

Y así, la tripulación cargó con sus kayaks y bajó por un sendero. En 10 minutos, Kiffmeyer, Norton y Joerg Steinbach de Mounds View, Minnesota, estaban preparados y listos para volar.

En la guía de Jim Rada “Northwoods Whitewater”, publicada póstumamente en 2006, el autor describe el río Baptism como “vertiendo su alma” del lecho de roca en Illgen Falls. “Una enorme piscina profunda y agua hirviendo llenan un anfiteatro con forma de hervidor de agua en la base de las cataratas”, escribió Rada, un kayakista de área venerado que murió de un ataque al corazón mientras navegaba en un arroyo en 2003.

Sentado en un remolino sobre Illgen, el rugido del agua que caía cancelando la conversación, Kiffmeyer señaló su intención de dejarse caer. El agua convergía a unos metros de la instalación, una espuma espumosa de cerveza de raíz disparada desde un chorro.

La cortina cayó verticalmente durante 30 pies, un muro de niebla y blanco. Una docena de rápidos golpes de paleta y Kiffmeyer era parte de la cascada, la gravedad agarraba un cuerpo en una nave, cayendo en picado como una piedra caída en las profundidades.

Kiffmeyer mantuvo en alto su remo, y su bote olfateó la espumosa piscina de Illgen. Su forma se hundió y luego se balanceó hacia arriba, el arco apuntó río abajo mientras Kiffmeyer levantaba un brazo en señal de victoria.

Seguro e ileso, el navegante giró sobre el agua. Metió una pala y empujó, alejando el bote de una pared, girando para flotar hacia el desfiladero de aguas blancas que corría río abajo, rugiendo más allá.

—Stephen Regenold escribe un blog sobre equipo para actividades al aire libre en www.gearjunkie.com.